Ainsi, les arguments sur le Brexit sont terminés et dépoussiérés depuis une génération. Vraiment, Tony Blair ? | Will Huton

Je débat économique britannique est déconcertant, bloqué dans un discours où le fait économique charnière de 2022 est ignoré. Le chancelier et gouverneur de la Banque d’Angleterre parlera des dangers de l’inflation, du risque d’une spirale des prix des salaires et de la nécessité d’une modération salariale – mais jamais de l’escalade de la crise de la livre sterling et de ce qui se cache derrière. L’opposition ne leur en voudra pas non plus pour leurs vœux de silence – tout aussi soucieux d’éviter de mentionner le mot redouté ou son impact économique funeste.

Mais le Brexit ne va pas disparaître. Cela ne peut être évité. La semaine dernière, nous avons appris qu’au cours des trois premiers mois de cette année, le déficit du compte courant de la Grande-Bretagne était le pire depuis le début des records en 1955. Il s’élevait à 8,3 % du PIB – le genre de déficit enregistré par les républiques bananières avant qu’elles ne s’effondrent dans la crise. , crises bancaires et hyperinflation.

Les chiffres sont si terriblement mauvais que même un bureau ébranlé des statistiques nationales avertit qu’il n’est pas certain de la qualité de ses propres données. Mais la réalité fondamentale ne peut être esquivée et les révisions n’auront un impact qu’aux marges plutôt que d’inverser l’histoire : les volumes d’exportation réels sur la période sont en baisse de 4,4 % et les volumes d’importation en hausse de 10,4 %.

Les apologistes pointent du doigt l’explosion des coûts de l’énergie, les aléas statistiques, les distorsions en cours de Covid, la faiblesse des marchés mondiaux, les effets de la chaîne d’approvisionnement. Ce qui ne peut être mentionné, c’est le Brexit et l’impact dépressif évident qu’il a sur les exportations britanniques et les flux d’investissements entrants. Le refus du gouverneur de la Banque d’Angleterre, Andrew Bailey, même de reconnaître ce qui se passe et pourquoi commence à être une source de manque de confiance des marchés en soi. L’indépendance était de donner une voix à la Banque, pas d’être la dupe toujours fidèle du gouvernement. Les marchés des changes sont de plus en plus ébranlés : la livre sterling s’est à nouveau affaiblie, glissant sous 1,20 dollar vendredi, contre 1,31 dollar trois mois plus tôt. La Grande-Bretagne entre en territoire dangereux – l’économie tombe en récession, l’investissement stagne, tandis que l’inflation, élevée dans le monde industrialisé en raison des retombées de la guerre en Ukraine, est la plus élevée au Royaume-Uni, en grande partie à cause de la faiblesse de la livre sterling, qui n’a pas soutien de n’importe quel côté.

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Sans un accès complet au marché unique et à l’union douanière de l’UE – notre plus grand marché – il n’y a aucune possibilité de reprise des exportations, ni de reprise des investissements étrangers, ni de relèvement de la confiance économique. Comme l’avertit la Bank of America, la Grande-Bretagne est confrontée à une crise existentielle de la livre sterling, aggravée par le refus du gouvernement et de nombreux commentateurs économiques de regarder la vérité dans les yeux.

Le parallèle inquiétant est la crise de la livre sterling de 1976, déclenchée par la conviction des marchés des changes qu’une inflation déjà très élevée allait certainement devenir incontrôlable. Il n’y avait rien pour soutenir la chute de la livre, étant donné que le déficit du compte courant atteignait ce qui semblait un chiffre inimaginable de 4 % du PIB, soit la moitié du déficit actuel.

La livre ne pouvait être stabilisée sans gagner du temps au FMI avec une énorme ligne de crédit. Le gouvernement lancerait alors un ensemble de réductions de dépenses sévères comme contrepartie du prêt, auquel les dirigeants de la gauche travailliste Michael Foot et Tony Benn s’opposent farouchement, ce qui réduirait simultanément l’économie et donc le déficit du compte courant. Un plancher serait mis sous la livre sterling et freinerait donc l’inflation, aidé et encouragé par une politique des salaires et des revenus. Le Premier ministre, James Callaghan, a déclaré lors d’une conférence maussade du parti travailliste qu’aucune autre option n’existait, ouvrant des arguments irréconciliables entre ses ailes ultra-gauche et social-démocrate qui tourmentent le parti travailliste depuis. Mais au moins, le Royaume-Uni était intégré dans un réseau de relations commerciales solides. A peine entré dans le Marché commun, il pourrait retrouver sa solvabilité internationale, le pétrole de la mer du Nord renforçant bientôt l’élan.

La tâche aujourd’hui consiste moins à serrer la ceinture budgétaire et à relever les taux d’intérêt, même si les deux peuvent nous être imposés à mesure que la chute de la livre sterling s’accélère : il s’agit de rouvrir pleinement l’accès à notre plus grand marché, l’UE, afin d’offrir des perspectives de croissance des exportations et des investissements étrangers . La bonne performance économique que connaît actuellement l’Irlande du Nord au sein du marché unique doit être reproduite dans tout le royaume.

Un Premier ministre conservateur, faisant écho à Callaghan, devra dire à une conférence maussade du parti conservateur dans les deux prochaines années qu’aucune autre option n’existe – que l’alternative est une inflation élevée continue, des taux d’intérêt élevés, un krach immobilier et une stagnation économique. Impossible? Dévaluer la livre à l’intérieur du MCE ou en être forcée semblait impossible en 1991 avant que cela ne se produise en 1992. Devoir renflouer le système bancaire semblait impossible en 2007 avant que cela ne se produise en 2008. Les mêmes forces inexorables sont à l’œuvre aujourd’hui et les querelles qui en résultent entre le pragmatique des conservateurs et ses ailes ultra Brexit le tourmentera pendant une génération aussi.

Il était triste de voir Tony Blair, essayant de façonner un nouveau centre politique, insistant la semaine dernière sur le fait que les disputes sur l’UE étaient terminées. Le Brexit est terminé – il ne sera pas renversé avant au moins une génération, a-t-il déclaré. Ce n’est pas fait. Le centrisme radical n’est pas d’identifier ce que pense le centre droit et ensuite de le faire plus gentiment et plus modérément, comme semblent le penser la nuée de sondeurs autour de lui et le chef du bureau de l’opposition. C’est faire ce qu’il faut bien et avec conviction, autour duquel le centre se regroupera.

La Grande-Bretagne doit faire partie du marché unique et de l’union douanière pour avoir une perspective de stabilité des prix et de croissance. Elle doit s’inscrire dans l’architecture politique de l’Europe pour sa propre sécurité, compte tenu de la sombre menace de la Russie. Et il doit être à l’intérieur des deux pour avoir une chance de maintenir l’Irlande du Nord et l’Écosse dans l’union.

Le navire économique et politique britannique est en train de sombrer, endommagé par le rocher du Brexit ; ses capitaines doivent être appelés pour leur matelotage errant. Un changement de cap fondamental est bien sûr un impératif. Les futures stars politiques des partis travailliste et conservateur sont celles qui ont le courage de le dire.

Will Hutton est un chroniqueur d’Observer

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