AT&T, dans un virage brusque, abandonnera l’activité des médias en raison de la découverte

AT&T, l’opérateur sans fil qui a fait son chemin dans le secteur des médias il y a trois ans avec de grandes visions de diffusion de vidéo sur des millions de téléphones portables de ses clients, veut un changement: il a accepté de scinder son groupe WarnerMedia et de le fusionner avec un programmeur rival, Discovery Inc., les entreprises ont annoncé lundi.

La transaction combinera HBO, les studios Warner Bros., Les actualites et plusieurs autres réseaux câblés avec une foule de chaînes câblées basées sur la réalité de Discovery, notamment OWN d’Oprah Winfrey, HGTV, The Food Network et Animal Planet.

La nouvelle société réunira deux des plus grandes entreprises médiatiques du pays. Le groupe WarnerMedia d’AT & T comprend les réseaux câblés sportifs TNT et TBS. En plus de La gamme solide de chaînes câblées basées sur la réalité de Discovery, la société possède une importante activité sportive internationale.

La fusion serait également une volte-face importante pour AT&T, un géant des télécommunications mieux connu pour desservir les lignes de fibre et les tours de téléphonie cellulaire que pour produire des divertissements et courtiser Hollywood. Les experts de l’industrie ont remis en question le rachat audacieux de Time Warner par AT&T de 85 milliards de dollars à un moment où la coupe du cordon ne faisait que s’accélérer. Le spin-off indique une stratégie d’acquisition ratée.

Dans le cadre de l’accord, AT&T sera en mesure de se débarrasser d’une partie de sa dette et d’obtenir des liquidités et des obligations qui s’élèveraient au total à 43 milliards de dollars. Les actionnaires d’AT & T détiendront 71% de la nouvelle entreprise, les investisseurs de Discovery détenant le reste.

La nouvelle société sera dirigée par David Zaslav, 60 ans, vétéran des médias et PDG de longue date de Discovery, mettant en doute l’avenir (encore une fois) des plus hauts rangs de WarnerMedia. Jason Kilar, 50 ans, qui a été embauché pour diriger le groupe de médias d’AT & T seulement l’année dernière, pourrait perdre son emploi.

« Jason est un talent fantastique », a déclaré M. Zaslav lors d’un appel avec les journalistes après l’annonce. Il a également félicité d’autres dirigeants de WarnerMedia, notamment Toby Emmerich, le chef de la division cinéma, Casey Bloys, qui dirige HBO, et Jeff Zucker, le chef de Les actualites. M. Zucker et M. Zaslav sont également des copains de golf de longue date.

M. Zaslav a dit qu’il chercherait des moyens pour «que les meilleures personnes restent», mais il n’a pas précisé son plan pour l’équipe de direction.

John Stankey, le chef d’AT & T, qui est apparu aux côtés de M. Zaslav lors de la conférence de presse via Zoom, a déclaré: «Jason reste le PDG de WarnerMedia.» Il a ajouté: «David a des décisions à prendre dans un large éventail de domaines sur la façon dont il veut organiser l’entreprise et qui occupera les rôles à l’avenir au cours de cette période de transition.»

Les entreprises ont déclaré qu’elles s’attendaient à ce que l’accord, qui doit être approuvé par les actionnaires et les régulateurs de Discovery, soit finalisé au milieu de l’année prochaine. Les entreprises prévoient de réduire les coûts annuels de 3 milliards de dollars à la suite de la transaction.

La nouvelle société sera plus grande que Netflix ou NBCUniversal. Ensemble, WarnerMedia et Discovery ont généré plus de 41 milliards de dollars de ventes l’an dernier, avec un bénéfice d’exploitation dépassant 10 milliards de dollars. Une telle somme aurait placé la nouvelle société devant Netflix et NBCUniversal et derrière la Walt Disney Company en tant que deuxième plus grande entreprise de médias aux États-Unis.

L’accord souligne la nécessité pour les grandes entreprises de médias de s’agrandir. Les entreprises de divertissement traditionnelles ont du mal à maintenir leur emprise sur les téléspectateurs alors que Facebook, YouTube et TikTok continuent d’attirer un large public. La consolidation semble être le moyen le plus rapide d’acheter plus de globes oculaires – l’accord pourrait déclencher une autre série de fusions médiatiques. ViacomCBS, le plus petit des grands conglomérats de divertissement, est souvent considéré comme une cible possible.

Pour concurrencer Netflix et Disney, AT&T et Discovery ont investi massivement dans le streaming. AT&T a dépensé des milliards pour construire HBO Max, qui compte désormais environ 20 millions de clients. Discovery compte 15 millions d’abonnés au streaming dans le monde, la plupart pour son application Discovery +.

La nouvelle société s’attend à générer un chiffre d’affaires de 52 milliards de dollars et un bénéfice avant impôts de 14 milliards de dollars d’ici 2023. Le streaming sera l’un des principaux moteurs de cette croissance et devrait générer 15 milliards de dollars de revenus.

Mais la nouvelle société sera également aux prises avec une dette abondante de 55 milliards de dollars. M. Zaslav a souligné que cela générerait suffisamment de liquidités pour rembourser cette somme assez rapidement. L’entreprise combinée pourrait dépenser jusqu’à 20 milliards de dollars par an pour développer du contenu, a-t-il ajouté.

La fusion est une volte-face importante pour AT&T, un géant des télécommunications qui s’est lancé dans le secteur des médias avec son incursion dans Time Warner. Les experts de l’industrie ont remis en question l’accord d’AT & T, et maintenant le spin-off indique une stratégie d’acquisition ratée.

M. Stankey, directeur général d’AT & T, a considéré son activité média comme un moyen d’empêcher ses clients de téléphonie de passer à d’autres entreprises. Les abonnés AT&T Wireless bénéficient de réductions et d’un accès gratuit à HBO Max. Un accord avec Discovery pourrait inclure des stipulations selon lesquelles les clients conserveraient ces avantages.

Avant de prendre ses fonctions de directeur général l’année dernière, M. Stankey était le stratège en chef des fusions de l’entreprise. Mais son bilan a été irrégulier. En plus de planifier l’achat de Time Warner par AT&T, il était à l’origine de l’acquisition de 48 milliards de dollars par la société de l’opérateur de satellite DirecTV en 2015. Le service saigne les clients depuis des années; en février, AT&T a vendu une partie de son activité à la société de capital-investissement TPG pour environ 16 milliards de dollars, soit un tiers de ce qu’elle avait payé à l’origine.

M. Stankey a frappé une note élégiaque dans une note adressée aux membres du personnel de WarnerMedia lundi matin.

«J’admets que je suis personnellement déçu et triste de ne pas avoir l’occasion de continuer ce voyage avec vous, mais je suis incroyablement optimiste et enthousiaste quant à l’avenir de la combinaison WarnerMedia et Discovery», a-t-il écrit.

M. Stankey a déclaré qu’il prévoyait de conserver chaque part des actions qu’il recevrait de l’accord, et a ajouté: «Je ne vois rien d’autre qu’un avenir radieux alors que les capacités collectives des sociétés fusionnées sont libérées!»

Pour Discovery, l’accord WarnerMedia pourrait enfin donner à M. Zaslav la taille et l’échelle qu’il recherche depuis longtemps. Dirigeant fougueux qui se souvient des chiffres d’audience du haut de sa tête, M. Zaslav représente le dernier de la vieille garde dans les médias, un magnat des amateurs connu pour accueillir de somptueuses réunions chez lui dans les Hamptons.

La nouvelle société créerait un nouveau type de géant des médias, qui vit toujours des gros bénéfices du câble à l’ancienne, tout en dépensant ces bénéfices (et plus) en streaming.

L’accord a été conclu très rapidement. M. Zaslav s’attendait à rencontrer M. Stankey au tournoi de golf Pebble Beach Pro-Am en février, mais les deux étaient restés chez eux à cause de la pandémie. Au lieu de cela, M. Zaslav a envoyé un courriel à M. Stankey pour discuter d’un éventuel accord. Il a ajouté une touche d’emoji à sa signature avec plusieurs «et un».

Les deux s’étaient rencontrés au cours des derniers mois «secrètement depuis mon brownstone à Greenwich Village», a déclaré M. Zaslav. «C’est une journée vraiment excitante. Un événement marquant pour nos familles respectives.

Lorsqu’on lui a demandé lors d’une conférence de presse s’il y avait une partie de la nouvelle entreprise qu’il envisagerait de vendre, M. Zaslav a été catégorique: «Nous voulons tout. Nous voulons tout garder. »

M. Zaslav a également fait l’éloge de M. Zucker et de Les actualites, et a déclaré qu’il pourrait être élargi avec les propriétés d’actualités internationales existantes de Discovery pour en faire «le leader mondial de l’information».

« Tout le monde se réveille et veut savoir ce qui se passe dans son monde », a déclaré M. Zaslav. « Et personne ne fait mieux que Les actualites. Je suis collé à Les actualites depuis plusieurs mois. »

M. Zaslav a également évoqué la machine à fabriquer des films et des émissions de télévision que Warner Bros et HBO ont créée, en disant: «Le succès est une question de talent créatif – devant l’écran et derrière l’écran, et se battre et lutter pour créer une culture qui soutient cette vision créative. »

Il a ajouté: «Je vais me trouver un bureau sur le terrain de Warner Brothers. Je serai à New York, je serai partout dans le monde où se trouvent les créatifs – pour m’efforcer de promouvoir la meilleure culture créative dans les médias aujourd’hui. »

Même avec une concurrence accrue, HBO reste une vedette de la télévision et l’année dernière, une fois de plus, a capturé plus d’Emmys que tout autre réseau, studio ou plate-forme, y compris Netflix. Il a plusieurs émissions à succès, dont «Succession», «Curb Your Enthusiasm», «Barry» et «Last Week Tonight With John Oliver». Il possède également une immense bibliothèque qui comprend «Les Sopranos», «Game of Thrones» et «Sex and the City».

Le studio de télévision Warner Bros. a également produit des émissions à succès pour sa société mère, WarnerMedia, et des studios extérieurs avec des séries comme «Ted Lasso» (Apple TV +), «Riverdale» (CW), «The Flight Attendant» (HBO Max) et «The Bachelor» (ABC). Le studio de cinéma Warner Bros. a récemment sorti des films comme «Godzilla vs Kong», «Mortal Kombat» et a de grandes sorties à venir comme «Dune» et «The Matrix 4».

Plusieurs analystes de Wall Street ont loué l’accord, et l’un d’eux a suggéré qu’il pourrait encore y avoir un combat pour certains de ces actifs.

« On se demande s’il y a plus d’histoire à venir », a écrit Craig Moffett, co-fondateur de la société de recherche de Wall Street MoffettNathanson, dans une note lundi matin. « Et maintenant pour Comcast, par exemple? »

Il est peu probable que le géant du câble fasse une pièce pour Les actualites ou le studio Warner Bros. «mais on pourrait dire que HBO est un incontournable», a-t-il déclaré. « Il y a d’autres parties potentielles qui peuvent ressentir la même chose. »

Brooks Barnes et Lauren Hirsch contribution aux rapports.

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