Comment cet astronaute utilise des avions de chasse pour s’entraîner au voyage dans l’espace

Jared Isaacman, qui a commandé un vol d’astronaute privé en orbite l’année dernière, a acheté trois autres voyages spatiaux à SpaceX d’Elon Musk

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Scott “Kidd” Poteet pilote un Dassault/Dornier Alpha Jet au-dessus de Bozeman, dans le Montana, pour préparer le lancement prévu en mars de la fusée Falcon 9 de SpaceX au Kennedy Space Center en Floride. (Jonathan Newton/The Washington Post)

BOZEMAN, Mont. — Nous descendons la piste, prenons de la vitesse pour le décollage lorsque le pilote le dit calmement, d’un ton neutre et sans avertissement : « afterburner ».

Je peux à peine le distinguer au-dessus du rugissement des moteurs, mais ensuite l’avion de chasse MiG-29 que nous sommes attachés à des sauts à ce qui ressemble à une vitesse de distorsion, pointe sévèrement et commence à s’incliner à droite avec une force qui déplace l’horizon et remplit moi avec un éclair de panique. J’ai l’impression qu’une partie de moi est laissée sur le tarmac – mon estomac très probablement, ou peut-être un organe vital. C’est une sensation creuse et déséquilibrée qui me laisse avec une pensée troublante : j’ai de vrais ennuis.

Je savais que nous volerions vite et énergiquement. Que nous tirions des G sérieux et que nous allions à l’envers. C’est, après tout, pourquoi nous sommes ici. Le pilote est un aviateur et astronaute expérimenté, qui s’entraîne pour mener sa prochaine mission spatiale de la même manière que John Glenn, Alan Shepard et le reste des astronautes de Mercury avec le “bon matériel” l’ont fait à l’aube de la course à l’espace.

Seulement, le pilote assis devant moi dans le cockpit n’est pas un astronaute de la NASA. Il n’a jamais servi dans l’armée. Au contraire, Jared Isaacman est un milliardaire technologique qui a abandonné ses études secondaires pour créer son entreprise et est maintenant à l’avant-garde de la nouvelle ère spatiale.

L’année dernière, Isaacman, qui a 39 ans, et trois autres citoyens privés ont accompli une mission historique, volant autour de la Terre dans une capsule SpaceX pendant trois jours dans le premier vol spatial entièrement civil en orbite, connu sous le nom d’Inspiration4. Récemment, il a commandé trois autres vols à SpaceX, la société californienne fondée par Elon Musk, dans ce qui équivaut à une entreprise de vol spatial privé qui cherche à ouvrir une frontière dans le vol spatial commercial avec ce qu’il appelle le programme Polaris.

Isaacman, qui n’a pas dit combien il a payé pour le vol Inspiration4 ou le programme Polaris, a déclaré qu’il avait l’intention d’innover avec chacun des vols en tirant parti des capacités croissantes de SpaceX.

Dans la première de ces missions – prévue pour mars – Isaacman, deux ingénieurs de SpaceX (Sarah Gillis et Anna Menon) et un ancien pilote de l’Air Force (Scott “Kidd” Poteet) prévoient de passer jusqu’à cinq jours en orbite et de voler plus profondément que toute mission de vol spatial habité depuis l’ère Apollo. Mais peut-être que la partie la plus audacieuse de ce qu’ils appellent la mission Polaris Dawn est qu’ils ont l’intention de tenter une sortie dans l’espace et de devenir les premiers citoyens privés à le faire.

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Le prochain de ces vols pourrait finir par se rendre au télescope spatial Hubble de la NASA, s’y amarrer et élever son orbite, ce qui prolongerait sa durée de vie. Pour l’instant, la NASA et SpaceX étudient seulement si cela est possible. Mais lors d’une conférence de presse jeudi, Isaacman a déclaré que cela “s’intégrerait certainement dans le type de paramètres que nous avons établis pour le programme Polaris”.

Le troisième vol serait le premier vol humain de la fusée Starship de nouvelle génération de SpaceX.

Christian Davenport du Washington Post se prépare pour un vol dans un avion de chasse MiG-29. (Vidéo : James Cornsilk/TWP)

Pour se préparer, son équipage a déjà fait de la plongée sous-marine, qui simule l’apesanteur, et a atteint le sommet du volcan Cotopaxi de plus de 19 000 pieds de haut en Équateur dans le cadre d’un exercice de consolidation d’équipe. Ils ont également vécu un vol zéro-G dans un avion 727 qui vole en paraboles et donne aux passagers environ 30 secondes d’apesanteur à la fois, et ils passent des heures à s’entraîner au siège de SpaceX dans des simulateurs ainsi qu’une maquette du Dragon vaisseau spatial.

Maintenant, je suis ici avec quelques autres journalistes, des employés de SpaceX et des personnes qui ont soutenu Isaacman dans ses efforts spatiaux pour participer à la partie formation des avions de chasse du programme.

L’idée est de se «conforter d’être mal à l’aise», explique Isaacman, qui a fondé Shift4 Payments, qui traite plus de 200 milliards de dollars par an. Le vol spatial est une entreprise difficile et effrayante qui ne vient pas avec un bouton de fin de partie. Sur le vol Inspiration4, quelques membres d’équipage sont tombés malades le premier jour, comme cela arrive souvent dans l’espace. Les toilettes se sont cassées, déclenchant une alarme.

“Vous pouvez facilement voir n’importe quel type d’être humain normal comme, ‘Vous savez quoi? J’en ai eu assez. Je suis prêt à rentrer à la maison maintenant. Je ne me sens pas bien, et je n’ai pas de salle de bain et je veux juste que ça se termine », dit Isaacman. “Mais cela ne fonctionne pas de cette façon dans les vols spatiaux.”

Il emmène donc l’équipage dans les montagnes, “où les gens sont malheureux, froids et humides”. Et dans des vols en avion de chasse qui simulent la force gravitationnelle d’une fusée décollant ou rentrant dans l’atmosphère terrestre.

Les simulateurs de SpaceX sont parfaits pour la formation, “mais vous pouvez sortir du simulateur et aller prendre une tasse de café”, dit-il. Dans un jet, il n’y a pas d’échappatoire.

Pendant des décennies, les astronautes de la NASA se sont entraînés dans des jets T-38, franchissant le mur du son, repoussant les limites, s’habituant à opérer dans des conditions qui sollicitent le corps et l’esprit. Une grande partie de l’entraînement des astronautes se fait au sol, sauf lorsqu’ils entrent dans ces chasseurs.

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“C’est en fait la formation la plus importante que nous faisons en tant qu’astronautes”, a déclaré un jour l’ancien astronaute de la NASA, Terry Virts. « C’est le seul endroit où nous ne sommes pas dans un simulateur. C’est du vrai vol et si vous faites une erreur, vous pouvez vous blesser, casser quelque chose ou tomber en panne d’essence. Il y a beaucoup de choses qui se passent dans le monde réel dans un T-38 qui ne se produisent pas dans le simulateur. »

Isaacman possède une flotte d’avions de chasse – le MiG qu’il a acquis de la succession de feu Paul Allen, cofondateur de Microsoft et passionné d’espace. Isaacman est peut-être un civil, mais c’est un pilote d’élite qui a transformé une passion de toute une vie en entreprise. En 2009, il pulvérise le record du vol le plus rapide autour du monde. Il a participé à des spectacles aériens et a fondé une société, Draken International, qui dispensait une formation aux pilotes militaires américains.

Alors qu’il effectue une série de contrôles de sécurité de dernière minute, je m’attache. Casque sur, l’odeur douce et rance du carburéacteur engloutit un cockpit déjà rendu claustrophobe avec toutes sortes de leviers et d’interrupteurs auxquels je n’ose pas toucher. Tout me semble réel et je vérifie ma fréquence cardiaque sur ma montre Apple. Nous sommes proches du décollage, mais toujours sur la terre ferme, et pourtant je sens battre mon pouls. Assis au sommet de la fusée Saturn V qui a propulsé l’équipage d’Apollo 11 sur la lune, celui de Neil Armstrong battait à 110 battements par minute.

Ici, assis sur la piste, le mien est 117.

Isaacman frappe la postcombustion, injectant une rafale de carburant qui enflamme l’échappement et nous donne une poussée supplémentaire lorsque nous décollons. Il incline le jet à fond vers la droite, mettant le sol au point. Je ne regarde plus ma montre. Je ne veux pas voir quels nombres laids apparaissent.

L’inconfort qui accompagne le décollage est un choc. Je suis attaché dans le siège, attaché par des harnais jumeaux qui passent sur mes épaules et sur ma poitrine ainsi qu’une autre paire sur mes cuisses, de sorte que je peux à peine bouger. Et pourtant je ressens un profond sentiment de déséquilibre, comme en chute libre, ce qui n’a aucun sens étant donné que je suis plus serré qu’un bébé dans un siège auto.

Christian Davenport du Washington Post vole dans un avion de chasse MiG-29. (Vidéo : James Cornsilk/TWP)

C’est une sensation totalement inconnue qui, heureusement, vient avec un précédent. Je n’ai jamais volé dans un avion de chasse auparavant, mais j’ai volé sur un vol zéro-G, et la sensation d’être bien en dehors de ma zone de confort – et la peur qui l’accompagne – est familière. Et donc quand Isaacman nivelle le jet et me demande comment je vais, je réponds que ça va. Je ne sais pas si c’est tout à fait vrai, mais mon estomac – ou toute autre partie de moi qui avait disparu – est revenu. Je me sens à nouveau équilibré, à l’aise – prêt, je pense, pour ce qui est à venir.

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Le MiG n’est pas comparable à la fusée Falcon 9 de SpaceX. La vitesse maximale est de Mach 2, soit le double de la vitesse du son. La fusée imposante de SpaceX est propulsée par neuf moteurs qui propulsent le vaisseau spatial Dragon en orbite à Mach 22. Pourtant, le MiG est une machine impressionnante – une voiture de course de Formule 1 avec des ailes – qui bondit quand Isaacman le veut.

Au cours de la prochaine demi-heure, nous volons en formation, avec une autre paire d’avions de chasse troublants proches. Nous faisons une roulade, volant à l’envers pendant un instant – une sensation sens dessus dessous qui imite la sensation désorientante de l’espace, où il n’y a ni haut ni bas. Pour ne pas avoir la nausée, je garde la tête immobile, le regard vers l’horizon et regarde le monde virevolter – le sol où se trouvait le ciel.

Isaacman s’incline fortement à droite et à gauche, augmentant la force de gravité, ce qui me donne l’impression qu’il y a un poids écrasant sur ma poitrine. En fin de compte, nous tirons environ 6 G, soit six fois la force de gravité. Mais heureusement, je porte un pantalon qui se gonfle automatiquement chaque fois que nous commençons à tirer des G. La pression de la combinaison maintient le sang dans mon torse, empêchant les étourdissements ou, dans des circonstances plus graves, la perte de conscience.

Chaque passage me donne plus de confiance. Ce qui était autrefois intimidant est maintenant amusant. Ensuite, je peux dire que le vol est presque terminé. Nous retournons sur le tarmac, et maintenant, à l’aise d’être mal à l’aise, j’en veux plus. « Juste un rouleau de plus ? » Je demande. Mais les autres jets nous ont rejoints en formation, et ce serait trop dangereux.

Pourtant, Isaacman m’assure que le vol n’est pas encore terminé. Il pointe le jet vers le bas et rugit devant le hangar, où les gens sont à l’extérieur en train de regarder et de saluer. Une autre explosion de la postcombustion et il s’élève de nouveau haut et droit dans le ciel bleu profond, et alors que je me penche dans le virage, je suis reconnaissant d’être en l’air un peu plus longtemps.

Christian Davenport du Washington Post décrit ce que c’était que de voler dans un MiG-29. (Vidéo : James Cornsilk/TWP)

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