Comment faire face à la crise du coût de la vie au Royaume-Uni – quatre économistes ont leur mot à dire

Les ménages et les entreprises du Royaume-Uni devront peut-être ajuster leurs habitudes de vie en fonction des factures qui grimperont cet hiver.

L’inflation britannique, déjà au plus haut depuis 40 ans, pourrait dépasser 13% en octobre, selon les prévisions de la Banque d’Angleterre. Alors que les salaires n’ont pas suivi le rythme de l’inflation, une grande partie de la pression attendue sur les ménages et les entreprises est due à la hausse des coûts de l’énergie.

Une flambée des prix de gros de l’énergie s’est répercutée sur les tarifs de détail pour les entreprises et les ménages. Alors que le gouvernement fixe un plafond de prix pour tenter de protéger les consommateurs des fortes hausses, celui-ci augmente en fonction des taux du marché. Cela pourrait entraîner une augmentation des factures moyennes des ménages de plus de 650 £ en janvier 2023 pour atteindre l’équivalent de 4 266 £ pour l’année.

Les dirigeants politiques de tous les grands partis britanniques ont présenté des propositions pour soulager la crise du coût de la vie cet hiver. Nous avons demandé à quatre économistes de discuter des suggestions jusqu’à présent et de décrire les mesures qui, selon eux, pourraient aider à soulager une partie de la pression sur les ménages et les entreprises britanniques cette année.

Contrôle des prix et rationnement hivernal

Alan Shipman, maître de conférences en économie, Open University

S’ils sont laissés au marché, les coûts de l’énergie augmenteront bientôt si rapidement que le contrôle des prix pourrait être la seule option du nouveau Premier ministre cet hiver. Un plafond de prix plus strict que celui que le régulateur Ofgem devrait fixer serait un moyen d’éviter une flambée hivernale des factures qui multiplie la précarité énergétique.

Cela fonctionnerait de la même manière que la proposition de l’ancien Premier ministre Gordon Brown. Le gouvernement négocierait de nouveaux accords de prix avec les fournisseurs d’énergie après avoir évalué leurs marges bénéficiaires et leurs coûts d’exploitation.

Un plafond de prix plus bas pourrait couler certains petits fournisseurs, obligeant le gouvernement à les renflouer ou à les reprendre. C’était déjà le cas avant la dernière hausse des prix de gros.

En effet, Ofgem a admis que les exigences imposées aux nouveaux entrants avec des modèles commerciaux plus risqués étaient trop laxistes avant un examen du marché en 2019. Ainsi, les contrôles des prix aideraient également à séparer les opérateurs viables de ceux qui doivent fermer ou rejoindre Bulb Energy dans une propriété publique effective. .

Un plafonnement des prix plus strict réduirait également la quantité de gaz que les distributeurs et les producteurs d’électricité peuvent acheter de manière rentable sur les marchés de gros. Cela pourrait entraîner des pénuries à moins que l’approvisionnement restant ne soit rationné. Les pays de l’UE se préparent déjà à limiter l’utilisation industrielle du gaz pendant les pics hivernaux, anticipant que la Russie fermera ses gazoducs à mesure que les températures chuteront.

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La perspective de fermetures pour économiser du carburant a suscité des protestations, en particulier en Allemagne où les fabricants d’acier et de produits chimiques à forte intensité énergétique négocient des exemptions. Mais une récession due aux usines silencieuses risque d’être plus courte et moins dommageable socialement que celle qui découlera du fait que le nombre de ménages en précarité énergétique dépassera cet hiver les 8 millions si les prix ne sont pas maîtrisés.

Prioriser la transition énergétique

Adi Imsirovic, chercheur principal, Oxford Institute for Energy Studies et Université de Surrey

Une politique cohérente visant à réduire l’explosion prévue des factures de carburant cet hiver doit également garantir la sécurité énergétique tout en facilitant la transition vers des sources de chaleur et d’électricité plus propres. Aucun des politiciens clés du Royaume-Uni n’a une telle politique à l’heure actuelle.

La politique gouvernementale actuelle de plafonnement des prix et de baisse des paiements de TVA encourage la consommation et soutient les ménages riches qui consomment plus d’énergie. Les subventions aux combustibles fossiles découragent également les sociétés énergétiques d’investir dans des sources à faible émission de carbone. En supprimant les subventions aux combustibles fossiles s’élevant à quelque 10,5 milliards de livres sterling par an, des paiements en espèces ciblés pourraient être accordés aux ménages vulnérables à la place.

  Les propositions visant à faire face à la crise du coût de la vie doivent tenir compte des prix de l'énergie, mais doivent également tenir compte de la transition énergétique.
Les propositions visant à faire face à la crise du coût de la vie doivent tenir compte des prix de l’énergie, mais doivent également tenir compte de la transition énergétique.

Parmi les propositions des deux candidats à la direction du Parti conservateur, l’aide ciblée de Rishi Sunak aux ménages pauvres est une meilleure option en termes de coûts que les réductions d’impôts de Liz Truss. Mais sa proposition d’une nouvelle baisse de la TVA sur l’énergie subventionnerait les énergies fossiles en incitant à la consommation et ne répondrait donc pas aux critères environnementaux.

L’extension proposée par le Labour des impôts sur les bénéfices exceptionnels est arbitraire – pourquoi ne pas taxer Google, Meta, les cabinets d’avocats ou l’une des nombreuses autres entreprises qui ont récemment annoncé des bénéfices importants ? Taxer les producteurs nationaux tels que Centrica ou EDF pourrait décourager les investissements dans des combustibles plus propres tels que le gaz ou le nucléaire ici au Royaume-Uni.

La proposition la plus récente des travaillistes d’un gel des prix est également une politique de choix pour les libéraux démocrates. Un gel des prix serait la pire option pour la transition climatique.

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Cela prolongerait la dépendance aux combustibles fossiles en soutenant la demande qui continuerait de profiter à la production russe et subventionnerait les ménages aisés qui consomment et gaspillent le plus d’énergie. En fin de compte, les gels de prix peuvent également entraîner des pénuries si les fournisseurs ne sont pas en mesure d’acheter de l’énergie sur les marchés de gros à un prix égal ou inférieur au prix gelé.

Cibler les plus vulnérables

Morten Ravn, professeur d’économie, University College London

Dans les conditions actuelles de hausse du coût de la vie et de contraction monétaire (lorsque la Banque d’Angleterre augmente les taux d’intérêt pour refroidir l’économie), il est tentant pour un gouvernement de fournir une relance budgétaire – en réduisant les impôts ou en augmentant les dépenses – pour atténuer le coup porté à l’économie. Le dilemme est qu’un tel stimulus pourrait aggraver le problème de l’inflation en encourageant les particuliers et les entreprises à dépenser de l’argent.

  Le Royaume-Uni ressent les effets de la hausse rapide de l'inflation.
Le Royaume-Uni ressent les effets de la hausse rapide de l’inflation.

À ce titre, des politiques ciblées seraient des plus utiles en ce moment. L’inflation élevée et le ralentissement de l’économie en raison de taux d’intérêt plus élevés ont tendance à nuire davantage aux ménages à faible revenu.

Les paniers de consommation de ces ménages comprennent généralement des biens plus sensibles aux prix (énergie, combustibles et matières premières) et sont plus susceptibles d’être affectés par la compression des revenus. Des politiques ciblées sur ce groupe pourraient aider l’économie à faire face à la crise en protégeant les plus vulnérables.

Dans cette optique, la réforme de la Banque d’Angleterre telle que proposée par Liz Truss serait indésirable. La tâche la plus urgente de la Banque d’Angleterre à l’heure actuelle est de protéger sa réputation d’être en mesure de fournir une inflation faible et stable, ce qui nécessite de protéger son statut actuel.

Sunak et Truss ont tous deux exprimé le désir de réduire les impôts. Le plan de Truss de le faire bientôt rendrait probablement le travail de la Banque d’Angleterre plus difficile en l’obligeant à augmenter ses taux plus haut et plus rapidement.

Le désir de Sunak de procéder à une réduction d’impôt plus poussée pourrait aggraver le refroidissement de l’économie dans l’intervalle, car cela impliquerait effectivement un taux d’imposition élevé aujourd’hui par rapport à l’avenir, encourageant les gens à reporter leurs dépenses maintenant. Mais comme ni Truss ni Sunak n’ont précisé comment leurs réformes fiscales seraient financées, toute évaluation plus approfondie des conséquences est très difficile.

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Dans l’ensemble, il manque à chacun des plans actuels un engagement à une mise en œuvre rapide pour protéger les groupes les plus vulnérables de la société dans la situation économique très difficile que nous connaissons actuellement.

Optez pour l’investissement et la croissance

Shampa Roy-Mukherjee, professeur associé en économie, Université d’East London

La course à la direction des conservateurs a utilisé la situation économique désastreuse du pays et la crise du coût de la vie comme football politique. Les deux candidats ont proposé des politiques économiques qui, selon eux, plairaient aux 160 000 membres du Parti conservateur qui sont majoritairement des hommes aisés, blancs, britanniques, âgés en moyenne de 57 ans.

Une grande partie du débat dans la course à la direction des conservateurs s’est concentrée sur la politique fiscale. La favorite du concours, Liz Truss, affirme que ses réductions d’impôts conduiront à la croissance économique et éviteront la récession récemment prévue par la Banque d’Angleterre.

Mais si l’économie ne parvient pas à afficher une croissance significative et permanente, ces réductions d’impôts pourraient entraîner une nouvelle réduction des dépenses de services publics et des salaires, ainsi qu’une augmentation des emprunts publics. Ils pourraient également augmenter l’inflation en encourageant les particuliers et les entreprises à dépenser davantage, à moins qu’ils ne soient compensés par des taux d’intérêt plus élevés fixés par la Banque d’Angleterre.

L’autre candidat, Rishi Sunak, a proposé de réduire les impôts une fois l’inflation maîtrisée en réduisant de 3 pence l’impôt sur le revenu d’ici 2029 (en plus de la réduction de 1 pence promise en avril). Mais son plan est léger sur les détails et ne profiterait qu’aux personnes qui travaillent. De plus, si ces réductions ne sont pas soutenues par une forte croissance économique entraînant une augmentation des recettes fiscales, les conséquences économiques pourraient être sensiblement les mêmes que les réductions d’impôt proposées par Truss.

Aucun des deux candidats n’a proposé de politiques axées sur l’offre qui donnent la priorité à l’innovation, à la croissance et aux investissements étrangers. Cela pourrait inclure une réforme de la réglementation, la flexibilité du marché du travail, le perfectionnement de la main-d’œuvre et l’ouverture commerciale.

De telles mesures encourageraient la croissance et aideraient à combattre l’inflation en augmentant la compétitivité, l’efficacité, la productivité et, en fin de compte, les salaires réels – qui ont tous été affectés négativement par le Brexit et la pandémie de COVID. L’incapacité à résoudre les problèmes liés à l’offre pourrait entraîner de nouvelles réductions de la productivité et des salaires réels au cours de la décennie à venir.

Morten O. Ravn reçoit un financement du Conseil européen de la recherche (Advanced Grant). L’auteur est également visiteur régulier à la Banque centrale européenne.

Adi Imsirovic, Alan Shipman et Shampa Roy-Mukherjee ne travaillent pas pour, ne consultent pas, ne possèdent pas d’actions ou ne reçoivent de financement d’aucune entreprise ou organisation qui bénéficierait de cet article, et n’ont divulgué aucune affiliation pertinente au-delà de leur nomination universitaire.

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