Comment la guerre de la Russie en Ukraine a secoué Yandex

Quelle différence une guerre fait.

Il y a quelques mois à peine, Yandex s’est imposé comme une rare réussite commerciale russe, passant d’une petite start-up à un colosse technologique qui non seulement dominait la recherche et le covoiturage à travers la Russie, mais jouissait d’une portée mondiale croissante.

Une application Yandex pourrait héler un taxi dans des villes éloignées comme Abidjan, en Côte d’Ivoire ; Oslo, Norvège; ou Tachkent, Ouzbékistan ; et l’entreprise livrait des courses à Londres, Paris et Tel-Aviv. Cinquante robots expérimentaux Yandex se sont déplacés sur le campus de l’Université d’État de l’Ohio à Columbus, apportant des commandes de nourriture Grubhub aux étudiants – avec des plans pour s’étendre à quelque 250 campus américains.

Souvent appelée « l’entreprise la plus cool de Russie », Yandex employait plus de 18 000 personnes ; ses fondateurs étaient des milliardaires ; et à son apogée en novembre dernier, il valait plus de 31 milliards de dollars. Puis le président russe Vladimir V. Poutine a envahi l’Ukraine.

Presque du jour au lendemain, alors que les investisseurs occidentaux quittaient la Russie et que les gouvernements occidentaux imposaient des sanctions économiques sévères, sa valeur est tombée à moins de 7 milliards de dollars. La bourse Nasdaq a suspendu la négociation de ses actions.

Le dégoût soudain pour la plupart des choses russes a incité l’entreprise à fermer diverses entreprises internationales, y compris les services de livraison à Londres, Paris et Columbus.

Des milliers d’employés – près d’un sixième du total – ont fui le pays. Son fondateur, Arkady Volozh, et son principal adjoint se sont retirés après que l’Union européenne leur ait imposé des sanctions, les accusant d’avoir encouragé la désinformation du Kremlin.

L’entreprise n’est pas confrontée à l’insolvabilité. Mais son soudain changement de fortune ne sert pas seulement de récit édifiant pour les investisseurs dans un pays autoritaire dépendant des caprices d’un seul dirigeant. Yandex est également emblématique des problèmes auxquels les entreprises russes sont confrontées dans un paysage économique radicalement modifié et des divisions croissantes suscitées par la guerre dans la société en général.

Établi en tant que moteur de recherche Internet avant même Google, Yandex offrait une myriade de services, notamment le commerce électronique, les cartes, la diffusion de musique, le stockage en nuage et les voitures autonomes. Les investisseurs étrangers l’ont adoré, et pour les Russes, c’était un génie virtuel – une combinaison de Google, Uber, Amazon et Spotify tout en un. Mais l’entreprise avait un talon d’Achille, qui a été obscurci jusqu’à l’invasion de l’Ukraine.

Son succès en tant que moteur de recherche et fournisseur de services a été fondé, comme celui de Google et d’autres géants des médias sociaux, sur la confiance du public. Avant la guerre, environ 50 millions de Russes visitaient chaque jour sa page d’accueil, où une liste des cinq principaux titres était une source principale d’informations pour beaucoup.

Les dirigeants de Yandex et ses utilisateurs en étaient venus à accepter la conservation des sources d’information par le Kremlin, mais la considéraient comme une tranche limitée d’un empire technologique tentaculaire et révolutionnaire. Cependant, avec l’invasion et la répression du Kremlin contre toute discussion publique sur la guerre, Yandex est rapidement devenu la cible de blagues.

En ligne, certains utilisateurs se sont moqués de son slogan de longue date “Yandex. Vous pouvez tout trouver », comme « Yandex. Vous pouvez trouver tout sauf la vérité » ou « Yandex. Vous pouvez trouver tout sauf une conscience.

“Yandex était comme une île de liberté en Russie, et je ne sais pas comment cela peut continuer”, a déclaré Elena Bunina, une professeure de mathématiques dont le mandat de cinq ans en tant que directrice générale de Yandex s’est terminé en avril, lorsqu’elle a émigré en Israël.

Des entretiens avec 10 anciens et actuels employés de Yandex révèlent le portrait d’une entreprise coincée entre deux impératifs irréconciliables. D’un côté, il doit satisfaire les exigences d’un Kremlin déterminé à asphyxier toute opposition à ce qu’il voile comme son « opération militaire spéciale » en Ukraine. De l’autre, les gouvernements occidentaux, les investisseurs et les partenaires horrifiés par la guerre de la Russie, ainsi que les segments les plus mondains de son propre public russe.

“Ils doivent trouver un moyen entre ces deux-là, et c’est un peu impossible”, a déclaré Ilia Krasilshchik, qui a démissionné de la direction de Yandex Lavka, son service de livraison rapide d’épicerie, après avoir fait face à des accusations criminelles pour avoir publié des photos du massacre de Bucha par les troupes russes. . “Dans toute autre situation, ce serait une entreprise parfaite, comme Google, comme n’importe quelle entreprise de technologie. Mais Yandex a un problème puisqu’il s’agit d’une entreprise russe.

Fondé par deux assistants en mathématiques en 1997, il prétend depuis longtemps générer environ 60% des recherches sur le Web en Russie. (Google en détient environ 35 %, a déclaré le Dr Bunina.)

Avant Yandex, les taxis russes étaient composés de chauffeurs aléatoires essayant de gagner quelques roubles. Uber a tenté de pénétrer le marché, mais a finalement cédé et est devenu un partenaire de Yandex en Russie et dans de nombreux anciens États soviétiques. Yandex Taxi s’est étendu à environ 20 pays.

Comme de nombreuses entreprises prospères en Russie, en particulier celles impliquées dans les informations de tous formats, Yandex a rapidement attiré l’attention du Kremlin. Les gardiens de l’image de M. Poutine ont inévitablement remarqué que les nouvelles critiquant M. Poutine figuraient fréquemment sur Yandex.News, l’agrégateur de la société. Lors des manifestations de rue en 2011 et 2012, puis des assauts contre la Crimée et l’est de l’Ukraine en 2014, les responsables du Kremlin ont cherché à modifier la liste des sources d’information acceptables et parfois même des titres individuels.

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Yandex a tenté de repousser en expliquant qu’un algorithme générait automatiquement la liste à partir de milliers de sources en fonction de la popularité.

“La pression monte sur nous depuis 2014, et nous avons fait tout ce que nous pouvions pour préserver un rôle neutre”, a déclaré John W. Boynton, un entrepreneur américain et président de son conseil d’administration, dans une interview en juin. “Nous ne nous mêlons pas de politique, nous n’avons jamais voulu le faire.”

Mais Yandex était trop grand pour ne pas être empêtré dans la politique, et le Kremlin n’arrêtait pas de saper son indépendance. De nouvelles lois ont forcé les agrégateurs de nouvelles et les moteurs de recherche à utiliser des sources officiellement approuvées, tandis que le gouvernement s’est disputé plus de contrôle sur la structure de gestion de l’entreprise.

“Ils faisaient simplement en sorte qu’il soit plus facile de tirer les ficelles s’ils le voulaient”, a déclaré Esther Dyson, l’une des deux Américaines qui ont démissionné du conseil d’administration lorsque la guerre a commencé. Il est devenu clair que le Kremlin “allait plus loin vers un contrôle total”, a-t-elle déclaré.

Après l’invasion du 24 février, M. Poutine a rapidement signé une loi érigeant en crime la diffusion de “fausses nouvelles” sur l’armée, passible de peines de prison pouvant aller jusqu’à 15 ans et de lourdes amendes. Ce qui avait été un problème gérable, repousser le Kremlin tout en conservant une image d’indépendance, est soudainement devenu une crise.

Pour des utilisateurs comme Tonia Samsonova, une entrepreneure en technologie qui avait vendu sa start-up à Yandex pour plusieurs millions de dollars mais qui la dirigeait toujours, l’impact a été choquant. Après avoir lu un article en ligne d’un journal britannique selon lequel le Kremlin avait placé les forces nucléaires du pays en état d’alerte maximale, elle a vérifié les gros titres sur Yandex.

Là, elle a trouvé une histoire fade d’une agence gérée par l’État sur les forces «dissuasives». Alarmée, elle a envoyé un texto à plusieurs dirigeants de Yandex pour suggérer qu’il présente des nouvelles qui rallieraient l’opposition à la guerre ; qui a suscité un ferme “Non”, a-t-elle dit.

Mme Samsonova a ensuite publié sa lettre de démission manuscrite sur Instagram, accusant l’entreprise de cacher des morts civiles perpétrées par l’armée russe.

“Ce n’est pas précis par conception et la direction le sait”, a déclaré Mme Samsonova dans une interview. “C’est un crime de continuer à faire ça alors que votre pays en envahit un autre.”

Dans ses premières sanctions contre un haut dirigeant, l’UE a cité des accusations en ligne de désinformation portées par un ancien chef de Yandex.News.

L’entreprise a répondu aux accusations de diffusion de désinformation en disant que la loi russe lui liait les mains et qu’elle voulait préserver les moyens de subsistance de ses employés et les intérêts de ses investisseurs.

Conscients que le gouvernement avait pris le contrôle d’un autre géant des médias sociaux, VKontakte, l’équivalent de Facebook, les dirigeants de Yandex font preuve de prudence, inquiets d’une nationalisation similaire.

Face à des questions internes, le Dr Bunina a déclaré que, lors d’un forum hebdomadaire de l’entreprise peu après le début de la guerre, elle avait déclaré aux employés que mettre des informations indépendantes sur la page d’accueil durerait environ 10 minutes, n’apporterait aucun changement et pourrait mettre fin à Yandex car ils je le savais.

Les dirigeants pensaient que tant qu’ils contrôlaient le moteur de recherche Yandex, les utilisateurs pouvaient trouver des informations crédibles sur la guerre depuis l’étranger, a-t-elle déclaré, notant que la Russie n’était pas encore la Chine.

Mais cela s’est avéré beaucoup trop optimiste. La société a rapidement annoncé qu’elle créerait Yandex.News et Yandex.Zen, une sorte de plate-forme de blogs qui avait suscité la colère du gouvernement en tant que principal vecteur de diffusion de vidéos que M. Navalny produisait régulièrement pour dénoncer la corruption du Kremlin.

Pour l’instant, les dirigeants de Yandex affirment que leur principale préoccupation est de continuer à innover alors que le cœur de l’entreprise reste en Russie, coupé de la plupart des technologies occidentales.

“Depuis la guerre, nous avons suspendu toutes nos initiatives pour rendre nos services mondiaux en attente”, a déclaré M. Boynton.

Quelque 2 500 employés qui ont quitté la Russie restent à l’extérieur, a déclaré le Dr Bunina, et le rythme des départs de l’entreprise s’accélère.

Yandex est en outre tourmenté par une division croissante entre les employés qui sont restés en Russie et ceux à l’extérieur, ce qui rend même la conversation difficile, et encore moins la collaboration. Ceux qui sont à l’intérieur refusent anxieusement de discuter de la guerre ou du monde, s’en tenant à l’informatique, tandis que ceux qui sont partis avec dégoût ne veulent plus rien avoir à faire avec leur terre natale.

“Que vous partiez ou que vous restiez, ce sont des mondes si différents en ce moment, donc vous ne vous comprendrez pas”, a déclaré M. Krasilshchik. “Il ne s’agit pas seulement de Yandex, Yandex est comme le pays en miniature.”

Alina Lobzina reportage contribué.

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