Covid-19 a donné un coup de fouet aux entreprises de biotechnologie sud-coréennes

UTT TT 2020 Seegene était un fournisseur sud-coréen de taille moyenne de diagnostics médicaux avec un chiffre d’affaires annuel d’environ 110 millions de dollars. Le 27 janvier de la même année, Chun Jong-yoon, le patron de Seegene, et ses homologues d’autres entreprises de biotechnologie ont été convoqués à une réunion d’urgence par le gouvernement. Les responsables ont demandé s’ils pouvaient produire des tests pour un nouveau coronavirus qui s’était propagé rapidement à Wuhan, en Chine. Le kit de test de Seegene a reçu le feu vert des régulateurs. Lorsque les cas ont commencé à augmenter peu après à Daegu, dans le sud-est de la Corée du Sud, l’entreprise est passée en mode d’urgence. “Nous avons arrêté toutes les autres activités et avons simplement jeté tout ce que nous avions au covid-19”, explique M. Chun.

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Les employés de Seegene ont travaillé 24 heures sur 24, arrachant quelques heures de sommeil dans des hôtels proches du bureau. Des dizaines d’autres ont été embauchés du jour au lendemain. En quelques semaines, l’entreprise exportait des millions de kits de test dans des dizaines de pays à travers le monde. Il a terminé l’année avec un chiffre d’affaires de 1 milliard de dollars et un bénéfice net de 440 millions de dollars. D’autres entreprises de biotechnologie sud-coréennes ont connu une pandémie tout aussi bonne. Cinq des dix entreprises les plus valorisées du KOSDAQ de l’indice des entreprises de taille moyenne proviennent désormais du secteur des biotechnologies, contre deux fin 2019. Il en va de même de deux des dix plus grandes entreprises de l’indice de référence. KOSPI indice.

En plus des tests, ils produisent des traitements et des vaccins contre le covid-19. SK Bioscience a commencé à fabriquer le jab AstraZeneca cette année et a signé en février un accord pour fabriquer le Novavax. Le mois suivant, il a levé 1,3 milliard de dollars lors d’un premier appel public à l’épargne ; le cours de son action a bondi de 30 % le premier jour de cotation, qu’il a clôturé sur une capitalisation boursière de près de 12 milliards de dollars. En mai, Samsung Biologics, une filiale cotée en bourse du plus grand conglomérat sud-coréen, a signé un accord pour aider à distribuer des centaines de millions de shots de Moderna à partir du mois prochain. Elle construit une nouvelle usine à Incheon qui, selon la société, lui laissera un tiers de la capacité mondiale de fabrication sous contrat de « biosimilaires », des versions génériques de médicaments biotechnologiques.

Avant même de faire appel à des entreprises de biotechnologie pour lutter contre le covid-19, les administrations successives ont utilisé des incitations fiscales, des partenariats et des subventions pour la recherche et le développement afin de stimuler l’industrie. En partie grâce à une telle largesse, il avait augmenté de près de 7% un an avant la pandémie, deux fois plus vite que la Corée du Sud PIB. Mais c’était à partir d’une base faible et concentrée à l’extrémité moins lucrative du marché. Les entreprises sud-coréennes doivent encore proposer un traitement à succès sous licence dans le monde entier. En tant que tels, ils représentent moins de 2% du marché mondial des biotechnologies, explique Lee Seong-kyou de la Korea Biotechnology Industry Organisation, un groupe commercial.

Les boosters de l’industrie pensent que, selon les mots de Kwon Oh-sung de l’Institut coréen d’économie industrielle et de commerce, un groupe de réflexion gouvernemental, « la pandémie a été un tournant ». Les entreprises ont probablement “plus appris et accumulé plus de technologie au cours de l’année écoulée qu’au cours des dix années précédentes”, pense M. Lee.

Certains chanceux, comme Seegene, ont également accumulé des bénéfices qu’ils peuvent mettre à profit. M. Chun espérait depuis longtemps mettre au point des kits de diagnostic capables de tester davantage de maladies avec un équipement moins complexe. Cela lui permettrait d’élargir sa clientèle des gouvernements et des grands hôpitaux aux plus petites cliniques et même aux cabinets individuels. « Nous avons toujours eu le plan, mais nous n’avons jamais eu l’argent pour y travailler », dit-il. « Maintenant, nous le faisons. »

L’argent peut-il continuer à couler ? Certains investisseurs peuvent avoir froid aux yeux. Après avoir grimpé en flèche en 2020, les cours des actions des biotechs sud-coréennes se sont quelque peu estompés (voir graphique). Plus tôt cette année, six des KOSDAQLes dix premières entreprises de la biotechnologie étaient dans le domaine de la biotechnologie : une les a rejointes depuis mais deux ont abandonné. Les actions de Seegene valent deux fois moins qu’à leur sommet d’août dernier. La valeur marchande de SK Bioscience a plongé en dessous de ce qu’elle était après ses débuts étincelants. Les actions de Samsung Biologics et Celltrion, les deux géants de l’industrie, se négocient en dessous de leurs récents sommets.

Compte tenu de la technologie relativement simple impliquée dans des produits tels que les kits de test, des entreprises comme Seegene se trouvent désormais exposées à une concurrence intense, notamment de la part de géants de l’industrie tels que Roche en Suisse. Les startups se plaignent que le financement est difficile à trouver. Tout le monde se plaint d’une pénurie de main-d’œuvre qualifiée. La pandémie a donné un coup de fouet à l’industrie. Pour un booster, les entreprises doivent se tourner vers elles-mêmes.

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Toutes nos histoires relatives à la pandémie et aux vaccins peuvent être trouvées sur notre hub coronavirus. Vous pouvez également écouter The Jab, notre podcast sur la course entre injections et infections, et trouver des trackers montrant le déploiement mondial des vaccins, les décès excessifs par pays et la propagation du virus en Europe et en Amérique.

Cet article est paru dans la section Business de l’édition papier sous le titre “Booster shot”

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