Frappée par une pandémie, la zone euro voit le fantôme de la crise de la dette

Les gouvernements européens craignent que la pandémie de Covid-19 ne punisse les économies les plus fragiles, creusant les écarts entre les États membres de l’UE et ravivant les souvenirs de la crise de la dette dans la zone euro.

Beaucoup de choses ont changé dans l’économie européenne depuis la crise d’il y a dix ans, mais des données récentes montrent que les pays qui ont le plus souffert à l’époque sont toujours les plus vulnérables aujourd’hui.

Les ministres des Finances de la zone euro, réunis par visioconférence, ont discuté de leurs inquiétudes lundi, avec la montée en flèche de la dette publique et la stagnation de la croissance des salaires en tête de leurs listes de préoccupations.

La Grèce, l’Espagne et l’Italie partagent tous des niveaux d’endettement élevés mais, pour aggraver les choses, ce sont également des économies de services fortement dépendantes du tourisme qui s’est arrêté en raison de la pandémie.

“La crise aggrave les déséquilibres existants, qui s’étaient progressivement atténués avant le COVID-19”, a déclaré le commissaire aux affaires économiques de l’UE, Paolo Gentiloni, à l’issue des discussions.

Mais les destinations ensoleillées de la Méditerranée ne sont pas les seuls pays sous le coup. La France et la Belgique sont également sur le point de voir les niveaux d’endettement grimper à des niveaux jamais vus en temps de paix.

Le succès relatif du principal acteur économique du bloc, l’Allemagne, qui a évité le pire de la crise pandémique grâce à un flux constant d’exportations vers la Chine, est frustrant pour beaucoup de ces pays.

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Les plaintes concernant la divergence entre les pays les plus riches et les pays les plus pauvres ont été un refrain récurrent lors de la pandémie qui a commencé en Europe par des scènes de tragédie en Italie, où les citoyens se sont plaints amèrement du manque de solidarité de leurs partenaires européens.

Ce grief n’a fait qu’augmenter avec l’augmentation des taux de mortalité et la propagation des verrouillages en Espagne et dans d’autres pays, ce qui a conduit à la décision historique en juillet dernier pour les gouvernements de l’UE d’injecter conjointement 750 milliards d’euros (900 milliards de dollars) dans l’économie.

L’injection de liquidités, qui ira aux priorités européennes telles que faire face à l’urgence climatique ou développer de nouvelles technologies, ne devrait se faire sentir que plus tard dans l’année.


Des données récentes montrent que les pays qui ont le plus souffert de la première crise de la dette sont toujours les plus vulnérables aujourd’hui Photo: – / Sakis MITROLIDIS

Dans l’intervalle, les dépenses liées à la dette sont endémiques en Europe.

Selon les prévisions de l’UE à partir de novembre, le déficit public de la France atteindra 10,5% du produit intérieur brut (PIB) à la fin de 2020 et atteindra 12,2% en Espagne – contre 6% en Allemagne.

En des temps plus typiques, ces niveaux de dépassement de budget plongeraient les marchés financiers dans la panique, menaçant la solvabilité des pays et l’avenir de l’euro monnaie unique.

Cette fois, cependant, la Banque centrale européenne a mis les marchés à l’aise en rachetant une grande partie de la dette publique, étouffant essentiellement le problème dans un avenir prévisible.

Grâce à cette intervention, un pays aussi profondément endetté que l’Italie a des taux d’emprunt à 10 ans à seulement 0,65% tandis que d’autres ont même des taux négatifs, ce qui signifie que les prêteurs paient pour le privilège de prêter de l’argent.

Certains économistes estiment que l’intervention de la BCE – et l’expansion régulière des vaccinations contribuant à la réouverture de l’économie – suffiront à remettre l’Europe sur les rails.

Quelle que soit la durée de la reprise, rares sont ceux qui souhaitent voir un retour à l’orthodoxie de l’équilibre budgétaire imposé par l’Allemagne et d’autres partenaires du Nord pendant les années de crise de la dette.

“Nous avons connu deux crises en 10 ans, qui se produisent normalement une fois par siècle”, a déclaré Joao Leao, le ministre des Finances du Portugal, qui occupe actuellement la présidence tournante de l’UE.

Même s’il s’agit d’une question sensible, “nous devons réfléchir à nos règles”, a-t-il ajouté, faisant référence aux limites de la dette et des déficits du bloc qui sont fermement défendues par l’Allemagne et d’autres.

Pour l’instant, ces règles ont été suspendues car les pays de l’UE sont laissés à dépenser librement et à maintenir leurs économies hors de la dépression.

“Espérons que nos décideurs politiques garderont leur sang-froid – et la pédale au métal – jusqu’à ce que les économies soient correctement remises sur pied”, a écrit Erik Nielsen, économiste en chef chez Unicredit dans une note aux clients.

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