La bibliothèque futuriste d’Elon Musk a besoin d’Alvin Toffler

Espace réservé pendant le chargement des actions d’article

Elon Musk a envoyé la semaine dernière un e-mail aux employés de Tesla les informant que “le travail à distance n’est plus acceptable”. Il n’est pas seul : un nombre croissant d’entreprises ont averti les travailleurs que les habitudes de travail à domicile nées de la pandémie ne suffiraient plus.

Mais de nombreux employés résistent, arguant qu’ils en font plus à la maison. Certains ont obtenu des sursis ou limité le nombre de jours dont ils ont besoin pour venir au bureau. D’autres ont simplement démissionné, soulevant la question de savoir si le travail à distance – longtemps appelé télétravail – est enfin arrivé.

Si c’est le cas, un groupe oublié depuis longtemps de visionnaires, de futuristes et d’urbanistes qui a fait éclore l’idée sera finalement justifié. Il s’avère que notre adoption contemporaine du travail à distance est moins le produit de la pandémie que l’aboutissement d’idées nées d’une étrange confluence de personnalités et d’événements il y a un demi-siècle.

En 1963, un urbaniste du nom de Frederick Memmott a publié un article qui imaginait comment certaines activités qui “nécessitent actuellement un transport pourraient être adéquatement desservies par les communications”. Le trajet de la journée de travail était un point de départ évident. Et si les employés communiquaient avec le bureau au lieu de s’y rendre ?

Pour l’essentiel, pas de surprise, cela restait une idée farfelue. La technologie n’était tout simplement pas là. S’il était possible de tenir des conférences téléphoniques par téléphone, la pratique restait rare, surtout si elle impliquait des appels interurbains coûteux.

La chose la plus proche d’une solution axée sur la technologie à la proposition de Memmott a émergé du programme d’alunissage d’Apollo, qui s’appuyait sur un réseau de téléconférence financé par le gouvernement reliant des groupes éloignés de scientifiques, d’ingénieurs, de gestionnaires et d’entrepreneurs.

Ce système se composait de 11 “Apollo Action Centers” différents situés dans tout le pays. Ces grandes salles de conférence, reliées les unes aux autres par des haut-parleurs, pourraient également transmettre des informations à 50 kilo-octets par seconde (les vitesses de transmission actuelles sont près de mille fois plus rapides).

Bien que ces centres ne disposaient pas de la technologie de vidéoconférence, ils pouvaient « partager » des transparents ou des « vues graphiques », en utilisant une technologie semblable à un télécopieur. La vitesse de transmission maximale était de 40 secondes par image, bien que la plupart aient pris quatre minutes pour transmettre.

Lire aussi  Dollar Tree augmentera les prix à 1,25 $ d'ici la fin avril

Le système ne permettait pas aux employés de travailler à domicile. Mais il a fourni des preuves claires que la substitution de la communication électronique à la circulation des personnes a porté ses fruits. Une étude a révélé que chaque dollar dépensé pour la construction et l’exploitation du système de téléconférence a permis à la NASA d’économiser 9,47 $ en frais de déplacement et autres.

Les implications de cette expérience ne deviendront pertinentes pour un public plus large que dans les années 1970. L’individu qui a sans doute fait le plus pour transformer le travail à distance en quelque chose de réaliste est l’ingénieur Jack Nilles, à qui l’on attribue généralement l’invention du mot «télétravail».

Se décrivant comme un “scientifique des fusées”, Nilles avait travaillé pour la NASA et d’autres agences gouvernementales dans les années 1960 avant d’atterrir à l’Université de Californie du Sud en 1970. Il a rejoint une équipe de recherche interdisciplinaire qui a finalement mis en pratique les leçons du programme spatial.

Dans leur expérience la plus célèbre, Nilles et son équipe ont lancé un programme pilote avec une compagnie d’assurance qui a réorienté les centres d’action Apollo. Plutôt que de faire rapporter tous les employés à un bureau dans le quartier central des affaires, le programme a créé un réseau de bureaux régionaux, les employés devant «se présenter au centre le plus proche de chez eux».

Plusieurs années plus tard, une évaluation du programme est arrivée à plusieurs des mêmes conclusions que la NASA : Le télétravail a permis d’économiser de l’argent. Il a également réduit les embouteillages et la consommation d’énergie.

Ce dernier point aurait peut-être peu attiré l’attention au cours de la décennie précédente. Mais après que l’OPEP a lancé l’embargo sur le pétrole en 1973, les États-Unis cherchaient désespérément à réduire la consommation de gaz, et Nilles avait une solution. À la fin de la décennie, le télétravail était devenu un mot à la mode populaire dans les cercles de politique publique.

Lire aussi  Le Sénat prépare le vote de confirmation pour Lisa Cook en tant que gouverneur de la Fed

De plus, plusieurs développements techniques ont rendu l’idée de plus en plus réalisable. Celles-ci comprenaient l’avènement des réseaux informatiques, avec le précurseur d’Internet opérationnel en 1971; l’essor connexe du courrier électronique ; l’utilisation croissante du modulateur/démodulateur, ou modem ; et l’avènement des programmes de traitement de texte en réseau.

À la fin des années 1970, une cohorte restreinte mais croissante de cols blancs travaillait à domicile sur des terminaux portables reliés à des bureaux centraux. Un fabricant de ces terminaux – Digital Equipment Corporation, surtout – a lancé des programmes de travail à domicile pour les employés. Un porte-parole de l’entreprise a déclaré avec confiance :

“A mesure que les prix du matériel informatique baissent, il devient de plus en plus pratique d’installer des équipements de travail à domicile quand on le souhaite.”

Le best-seller du futuriste Alvin Toffler, “The Third Wave”, publié en 1980, a poussé l’idée dans le courant dominant. Dans une prose typiquement haletante, Toffler a salué l’essor du « chalet électronique », alors que les travailleurs harcelés par les longs trajets se rendaient au bureau depuis leur domicile.

Tous ces développements semblaient suggérer que tout le monde serait bientôt en télétravail, mettant fin aux trajets fastidieux. L’arrivée de l’ordinateur personnel, qui évitait d’avoir à ramener à la maison de gros terminaux encombrants du travail, donnait l’impression, comme Toffler l’avait prédit avec confiance, qu’une grande partie de la main-d’œuvre du pays ne quitterait jamais ses chalets électroniques.

Les choses se sont passées un peu différemment. Pour commencer, la fin de la crise énergétique a sapé l’une des principales raisons pour lesquelles le télétravail avait été si attrayant au départ. Les détracteurs de la pratique ont également jeté de l’eau froide sur les plans de nombreuses entreprises. Il s’agissait notamment de syndicats comme l’AFL-CIO, qui soutenaient qu’il était pratiquement impossible d’appliquer les lois sur les salaires et les codes de sécurité à la maison.

Une opposition beaucoup plus importante est venue des managers. Bien que le télétravail soit devenu plus courant dans les années 1980 et 1990, les patrons étaient sceptiques quant à l’utilisation efficace de leur temps par les travailleurs. Les histoires de leurs visites surprises aux employés à la maison – seulement pour découvrir qu’ils dirigeaient une garderie à côté – ont fait le tour à cette époque.

Lire aussi  Le point de vue du Guardian sur le financement des services sociaux : l'équité est la clé | Éditorial

Pourtant, il était inévitable que le télétravail devienne de plus en plus courant avec l’avènement d’Internet, et après 2000, il l’a fait. Avant la pandémie, 51 millions de travailleurs à temps plein – environ un tiers de la main-d’œuvre nationale – ont déclaré faire du télétravail pour au moins une partie de leur travail. Cela dit, le nombre de personnes travaillant plus de la moitié du temps à domicile était beaucoup plus faible : 3 % à 4 %.

Peut-être que la pandémie transformera enfin le travail à distance en une réalité permanente. Mais la campagne de plusieurs décennies visant à transformer nos maisons en cottages électroniques (ou ateliers clandestins, selon votre point de vue) suggère que le changement viendra lentement, voire régulièrement. Des recherches récentes mettant en évidence les pertes de productivité pendant la pandémie peuvent également émousser l’enthousiasme. Et le pendule qui a favorisé les travailleurs sur le marché du travail actuellement tendu est appelé à revenir tôt ou tard du côté des patrons, donnant aux managers plus de pouvoir pour fixer les règles.

En d’autres termes, les managers désireux de voir un retour au bureau pourraient bien l’emporter, alors même que le travail à distance devient une partie intégrante, bien que modeste, de nombreux emplois. Ce mélange désordonné de travail en personne et à distance décevra les futuristes parmi nous. Mais il pourrait bien offrir le meilleur des deux mondes.

En savoir plus sur le travail à distance de l’opinion de Bloomberg :

• Les travailleurs sont-ils plus productifs à la maison ? : Justin Fox

• Retour au bureau ? Les managers ne devraient pas exagérer les avantages : Sarah Green Carmichael

• Cinq jours par semaine au bureau ? C’est mieux pour tout le monde : Allison Schrager

Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Stephen Mihm, professeur d’histoire à l’Université de Géorgie, est co-auteur de “Crisis Economics: A Crash Course in the Future of Finance”.

D’autres histoires comme celle-ci sont disponibles sur bloomberg.com/opinion

Leave a Reply

Your email address will not be published.

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

Recent News

Editor's Pick