La Fed se dirige vers une autre forte augmentation des taux alors que l’inflation persiste

WASHINGTON – La Réserve fédérale, déterminée à étouffer l’inflation rapide avant qu’elle ne devienne une caractéristique permanente de l’économie américaine, se dirige vers une autre augmentation des taux d’intérêt de trois quarts de point plus tard ce mois-ci, alors même que l’économie montre des signes précoces de ralentissement et des craintes de récession monter.

Les données économiques suggèrent que les États-Unis pourraient se diriger vers une route difficile : la confiance des consommateurs a chuté, l’économie pourrait afficher deux trimestres consécutifs de croissance négative, les nouvelles commandes d’usines ont chuté et les prix des produits de base du pétrole et du gaz ont fortement chuté cette semaine alors que les investisseurs craignent un ralentissement imminent.

Mais cet affaiblissement ne devrait pas dissuader les banquiers centraux. Un certain ralentissement économique serait une bonne nouvelle pour la Fed – qui tente activement de refroidir l’économie – et un engagement à rétablir la stabilité des prix pourrait maintenir les responsables sur une voie politique agressive.

Les mesures d’inflation fonctionnent au rythme le plus rapide ou presque depuis quatre décennies, et le marché du travail, bien qu’il se modère quelque peu, reste exceptionnellement fort, avec 1,9 emploi disponible pour chaque chômeur. Les décideurs de la Fed se concentreront probablement sur ces facteurs alors qu’ils se dirigent vers leur réunion de juillet, en particulier parce que leur taux d’intérêt directeur – qui détermine le coût d’emprunt de l’argent – ​​est encore suffisamment bas pour stimuler l’activité économique plutôt que de la soustraire. .

Le procès-verbal de la réunion de juin de la Fed, publié mercredi, a clairement indiqué que les responsables sont impatients de relever les taux jusqu’à un point où ils pèsent sur la croissance alors que les décideurs politiques intensifient leur lutte contre l’inflation.

La banque centrale annoncera sa prochaine décision sur les taux le 27 juillet, et plusieurs points de données clés devraient être publiés d’ici là, y compris les derniers chiffres de l’emploi pour juin et les chiffres mis à jour de l’inflation de l’indice des prix à la consommation – de sorte que l’ampleur du mouvement n’est pas gravé dans la pierre. Mais en supposant que l’économie reste forte, que l’inflation reste élevée et que les lueurs de modération restent loin d’être concluantes, un mouvement important des taux pourrait bien être en magasin.

Le président de la Fed, Jerome H. Powell, a déclaré que les banquiers centraux débattraient entre une augmentation de 0,5 ou 0,75 point de pourcentage lors du prochain rassemblement, mais les responsables ont commencé à s’aligner derrière le rythme d’action plus rapide si les tendances économiques récentes tenir.

“Si les conditions étaient exactement comme elles étaient aujourd’hui pour cette réunion – si la réunion avait lieu aujourd’hui – je préconiserais 75 parce que je n’ai pas vu le genre de chiffres du côté de l’inflation que j’ai besoin de voir”, Loretta J Mester, le président de la Federal Reserve Bank de Cleveland, a déclaré lors d’une interview télévisée la semaine dernière.

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La Fed a relevé les taux d’intérêt de 0,75 point de pourcentage en juin, sa première mesure de cette ampleur depuis 1994 et alimentée par la crainte croissante que l’inflation rapide ne se soit pas estompée comme prévu et risquait de devenir une caractéristique plus permanente de l’économie.

Alors que la forte augmentation est survenue soudainement – ​​les investisseurs ne s’attendaient à un changement aussi important que juste avant la réunion – les décideurs ont commencé à signaler plus tôt dans le processus de prise de décision qu’ils étaient favorables à une augmentation en juillet.

Une partie de l’urgence accrue peut provenir de la reconnaissance que la Fed est en retard sur la courbe et tente de lutter contre l’inflation alors que les taux d’intérêt, tout en augmentant rapidement, restent relativement bas, ont déclaré les économistes.

“Il commence à ressembler à 75, c’est le nombre”, a déclaré Michael Feroli, économiste en chef américain chez JPMorgan Chase. “Nous aurions besoin d’une sérieuse déception pour qu’ils rétrogradent lors de cette réunion.”

Les taux d’intérêt de la Fed sont désormais fixés dans une fourchette de 1,5 à 1,75 %, ce qui est bien supérieur à leur niveau proche de zéro au début de 2022, mais encore probablement suffisamment bas pour alimenter l’économie. Les responsables ont déclaré qu’ils souhaitaient augmenter “rapidement” les taux au point où ils commenceraient à peser sur la croissance – qu’ils estiment à un taux d’environ 2,5%.

Selon eux, “avec une inflation aussi élevée, avec un marché du travail aussi tendu, il n’est pas nécessaire d’ajouter des logements à ce stade”, a déclaré Alan Detmeister, économiste principal chez UBS qui a passé plus d’une décennie en tant que économiste et chef de section au Conseil des gouverneurs de la Fed. “C’est pourquoi ils progressent de manière si agressive.”

Les banquiers centraux savent qu’une récession est une possibilité car ils augmentent rapidement les taux d’intérêt, bien qu’ils aient déclaré qu’elle n’était pas inévitable. Mais ils ont signalé qu’ils sont prêts à infliger des difficultés économiques si c’est ce qui est nécessaire pour lutter contre l’inflation.

M. Powell a souligné à plusieurs reprises que la capacité de la Fed à ralentir doucement l’économie et à calmer l’inflation dépendra de facteurs indépendants de sa volonté, comme la trajectoire de la guerre en Ukraine et les problèmes de la chaîne d’approvisionnement mondiale.

Pour l’instant, il est peu probable que les responsables de la Fed interprètent les signes naissants d’un ralentissement de l’économie comme un signe infaillible qu’elle bascule vers la récession. Le taux de chômage se situe près du niveau le plus bas depuis 50 ans, l’économie a gagné en moyenne près de 500 000 emplois par mois jusqu’à présent en 2022 et les dépenses de consommation – bien qu’elles craquaient légèrement sous le poids de l’inflation – ont été relativement fortes.

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Pendant ce temps, les responsables ont été énervés à la fois par la vitesse et la résistance de l’inflation. La mesure de l’indice des prix à la consommation a augmenté de 8,6 % sur l’année jusqu’en mai, et plusieurs économistes ont déclaré qu’elle continuait probablement de s’accélérer sur une base annuelle dans le rapport de juin, qui devrait être publié le 13 juillet. Omair Sharif, le fondateur d’Inflation Insights, a estimé qu’il pourrait atteindre environ 8,8 %.

“Vous obtenez probablement quelques mois de modération après avoir reçu ce rapport de juin”, a-t-il déclaré.

La mesure d’inflation préférée de la Fed, l’indice des dépenses personnelles de consommation, a peut-être déjà atteint un sommet, ont déclaré des économistes. Mais il a quand même grimpé de 6,3% sur l’année jusqu’en mai, plus de trois fois l’objectif de 2% de la banque centrale. De nombreux ménages ont du mal à faire face à la hausse du coût du logement, de la nourriture et du transport.

Bien qu’il y ait des signes encourageants que l’inflation pourrait bientôt ralentir – les stocks se sont accumulés chez les détaillants, les prix mondiaux du gaz de base ont chuté cette semaine et la demande des consommateurs pour certains biens pourrait commencer à ralentir – ces indicateurs pourraient ne pas rassurer les banquiers centraux à ce stade .

La Fed a été à plusieurs reprises déçue par de fausses aurores. Les responsables avaient espéré que l’inflation avait culminé l’été dernier, pour la voir réaccélérer à l’automne. Ils ont reçu des prédictions régulières de Wall Street selon lesquelles il pourrait atteindre son zénith, mais celles-ci doivent encore s’avérer exactes.

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Et les responsables de la Fed craignent de plus en plus de devoir prouver leur engagement à faire baisser les prix. Si les Américains en viennent à croire que l’inflation restera élevée année après année – si les attentes d’inflation changent, dans le langage de la Fed – ils pourraient exiger des augmentations de salaire plus importantes pour couvrir les coûts anticipés. À leur tour, les entreprises pourraient prendre l’habitude de facturer continuellement plus pour couvrir les masses salariales plus importantes, créant ainsi un cycle de hausse des prix.

Cela rendrait l’inflation encore plus difficile – et plus douloureuse – à éradiquer.

De nombreux responsables lors de la réunion de juin du comité de définition des politiques de la Fed “ont estimé qu’un risque important auquel le comité était désormais confronté était qu’une inflation élevée pourrait s’enraciner si le public commençait à remettre en question la détermination du comité à ajuster l’orientation de la politique comme il se doit, » selon le procès-verbal publié mercredi.

Cela fait partie de la justification de la trajectoire rapide des taux de la Fed. Les responsables ont signalé qu’ils s’attendent à faire grimper les taux à environ 3,4% d’ici la fin de l’année alors qu’ils tentent d’étouffer les hausses de prix. Ils pourraient y parvenir en augmentant les taux de 0,75 point de pourcentage lors de leur prochaine réunion de juillet, de 0,5 point de pourcentage en septembre et de 0,25 point de pourcentage en novembre et décembre, par exemple.

“Ce que vous voudriez faire, si nous le pouvons, c’est étouffer l’inflation dans l’œuf avant qu’elle ne s’enracine dans l’économie”, a déclaré James Bullard, président de la Federal Reserve Bank of St. Louis, lors d’une présentation à Zurich en juin. 24.

C’est aussi la logique pour faire de grands pas plus tôt que tard. Charles L. Evans, le président de la Federal Reserve Bank de Chicago, a déclaré aux journalistes quelques jours plus tôt qu’un mouvement de 0,75 point de pourcentage en juillet était “un endroit très raisonnable pour avoir une discussion” et serait probable à moins que l’inflation ne commence à se modérer.

La Fed disposera de nouvelles informations au moment de sa réunion de juillet, mais la banque centrale pourrait s’avérer moins sensible que d’habitude aux données entrantes dans l’environnement actuel. Des mises à jour mineures pourraient ne pas changer grand-chose à une image dans laquelle les augmentations de prix se sont multipliées pendant des mois et les responsables pensent que les attentes d’une hausse de l’inflation pourraient devenir incontrôlables.

“Les données auxquelles ils répondent se sont accumulées au cours de l’année écoulée”, a déclaré M. Feroli de JPMorgan. “C’était se rendre compte qu’au cours de l’année écoulée, ils avaient raté le coche sur l’inflation.”

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