La mort d’Apple Daily laisse une ombre sur la presse libre à Hong Kong

Les Hongkongais étaient les endeuillés et les kiosques à journaux de la ville le salon funéraire cette semaine alors que les résidents faisaient la queue à travers la ville pour acheter l’édition finale d’Apple Daily.

Le journal pro-démocratie a été un irritant pour les autorités de la ville pendant des décennies. L’entreprise a été forcée de fermer après que des responsables aient gelé ses avoirs et arrêté des journalistes de haut niveau en vertu d’une loi radicale sur la sécurité nationale imposée par Pékin sur le territoire après les manifestations en faveur de la démocratie en 2019.

Les résidents sont venus en masse pour acheter une copie de l’édition finale – Apple Daily a imprimé 1 million d’exemplaires au lieu de ses 150 000 normaux – dans un acte de résistance silencieux. « Les Hongkongais se sentent vraiment tristes, et c’est le seul soutien que je puisse apporter », a déclaré Deborah, une enseignante de 50 ans qui a fait la queue sous la pluie pour en acheter un exemplaire jeudi matin.

Apple Daily était un symbole puissant de la dissidence latente qui faisait toujours rage sous la surface de la ville. La fermeture du journal et du site Web en langue chinoise montre comment les autorités utilisent la loi sur la sécurité nationale pour étouffer les médias libres d’esprit de Hong Kong, selon les analystes.

Le journal qui a défié l’autorité

Apple Daily a été fondé par Jimmy Lai, un entrepreneur de 73 ans qui a fait fortune dans la confection et la vente au détail de vêtements avant de lancer le journal en 1995.

Pékin a promis un degré élevé d’autonomie à Hong Kong pendant 50 ans après le transfert de la ville de la souveraineté britannique à la souveraineté chinoise en 1997, y compris la liberté de la presse et de la parole.

Lai a longtemps été l’un des critiques les plus en vue de la Chine dans la ville. Lorsque Li Peng, le dirigeant chinois le plus étroitement associé au massacre de la place Tiananmen en 1989, a justifié la répression contre les manifestants étudiants, Lai était furieux. Il l’a appelé « un œuf de tortue » dans un article d’opinion, une insulte chinoise similaire à celle d’appeler quelqu’un « un fils de pute », et est depuis lors un ennemi juré de Pékin.

Jimmy Lai, fondateur d’Apple Daily, a été condamné et emprisonné pour avoir participé à une manifestation et fait face à plusieurs chefs d’accusation distincts © – via Getty Images

Apple Daily a mélangé des potins de célébrités avec des nouvelles et des enquêtes sérieuses. Le journal était l’une des rares grandes publications imprimées sur le sol chinois disposées à critiquer les dirigeants locaux et centraux et son influence s’est étendue à travers les médias de la ville. « La société a également formé de nombreux reporters chevronnés », a déclaré Ronson Chan, président de l’Association des journalistes de Hong Kong.

Le tabloïd n’était pas sans critiques et a été accusé de sensationnalisme, de sexisme et de racisme. Jusqu’au début des années 2000, il publiait une chronique sous le pseudonyme de « Fat Dragon », qui entrecoupait des critiques des bureaucrates locaux avec des critiques de maisons closes. Plus récemment, il a été accusé de profilage racial dans sa couverture des minorités ethniques et des résidents chinois de la ville.

Apple Daily était populaire, mais le journal et Lai ont fait face à une tempête de feu depuis les manifestations de 2019, dont la société a été accusée d’avoir mené des pom-pom girls. Le tabloïd a imprimé de grandes affiches qui ont été brandies lors des manifestations et fustigé les autorités et Carrie Lam, la directrice générale de la ville.

« Soutenir Apple Daily est devenu un certain type d’activisme », a déclaré Rose Luqiu, professeur adjoint de journalisme à l’Université baptiste de Hong Kong. Cela a inclus l’achat d’actions dans Next Digital, son groupe mère.

Il s’agissait « non seulement de rapporter le mouvement social, mais aussi de mobiliser le mouvement. Cela a donc incité les autorités à utiliser des tactiques de répression plus dures », a ajouté Luqiu.

Tim, un étudiant de 21 ans, a commencé à lire le journal en raison de sa couverture des manifestations. « Surtout pendant les manifestations, il est devenu clair que nous avions besoin d’Apple Daily dans nos vies », a-t-il déclaré. « Cela a guidé mes opinions politiques. »

Les autorités ont accusé Apple Daily d'être l'un des meneurs des manifestations en faveur de la démocratie en 2019 et ont imposé une loi stricte sur la sécurité nationale pour réprimer la dissidence

Les autorités ont accusé Apple Daily d’être une pom-pom girl pour les manifestations en faveur de la démocratie en 2019 © AP

L’approche militante du journal, cependant, a peut-être accéléré sa disparition, selon les analystes.

Lai a été condamné cette année pour sa participation à une manifestation. Il fait également face à des accusations distinctes, notamment de complot en vue de s’entendre avec des forces étrangères en vertu de la loi sur la sécurité nationale et a été emprisonné. La peine maximale est la réclusion à perpétuité et beaucoup pensent qu’il ne sera plus jamais libre.

Les dirigeants d’Apple Daily arrêtés comprennent Ryan Law, le rédacteur en chef du journal, et un rédacteur d’opinion qui utilise le pseudonyme de Li Ping. Des centaines de journalistes du journal sont au chômage et vivent dans la crainte de représailles.

« C’est un processus continu de restrictions accrues de la presse à Hong Kong qui s’est accéléré au cours des derniers mois et a atteint son paroxysme au cours des dernières semaines », a déclaré Ian Cheong, professeur agrégé à l’Université nationale de Singapour qui étudie l’autoritarisme. en Asie.

« Apple Daily est emblématique de l’esprit plus ouvert et plus libre des reportages d’actualités qui était autrefois associé à Hong Kong. . . Sa fermeture met donc un terme à cette époque. »

Les autorités maintiendront la pression

La mort d’Apple Daily est considérée comme une victoire pour les autorités de Hong Kong et de Pékin, mais a été condamnée par les gouvernements occidentaux.

Joe Biden, le président américain, a imputé la fermeture à « l’intensification de la répression de Pékin » et a appelé le gouvernement à libérer le personnel du journal.

Michelle Bachelet, commissaire aux droits de l’homme de l’ONU, a déclaré que la loi sur la sécurité nationale « conduisait les journalistes à s’autocensurer de plus en plus ».

Lam, cependant, a accusé Apple Daily d’utiliser son statut d’organisation médiatique comme une « couverture protectrice », déclarant : « Nous ne traitons pas avec des agences de presse ou des reportages, mais avec des actes qui sont soupçonnés de mettre en danger la sécurité nationale ».

Carrie Lam, directrice générale de Hong Kong, a déclaré qu’Apple Daily avait mis en danger la sécurité nationale © Bloomberg

Pékin était particulièrement furieux contre les éditoriaux d’Apple Daily, qui, selon la police, encourageaient les gouvernements à imposer des sanctions contre le gouvernement de Hong Kong et les responsables de la Chine continentale à la suite des manifestations. Lai a également soutenu l’approche intransigeante de Donald Trump envers Pékin.

Les États-Unis ont imposé des sanctions à des dizaines de responsables hongkongais et chinois, forçant Lam à garder des «tas d’argent liquide» chez elle, les banques craignant de violer les mesures en l’ayant comme cliente.

Les journaux rivaux étaient également antipathiques. Ming Pao, un journal en langue chinoise, a accusé Apple Daily de « mobilisation politique » indigne d’une organisation de presse traditionnelle. Une première page du South China Morning Post a demandé : « Apple Daily était-il un défenseur des libertés ou un profanateur de la souveraineté nationale ?

De nombreux journalistes pensent que les autorités pourraient étendre leur répression au-delà d’Apple. Chris Yeung, journaliste senior à CitizenNews, une organisation de presse de Hong Kong, a déclaré que les poursuites avaient fait craindre aux journalistes que leurs reportages ou interviews ne les laissent en prison. « Tout a l’impression que cela pourrait arriver, c’est très inquiétant », a-t-il déclaré.

Dans les dernières heures à la salle de rédaction d’Apple Daily, les journalistes se sont précipités pour rendre compte de la fin du journal.

« Il y avait des collègues qui pleuraient, il y avait des gens qui prenaient des photos les uns avec les autres, et d’autres travaillaient encore très dur jusqu’au dernier moment », a déclaré un journaliste.

Ingrid Tse, une journaliste de 25 ans qui vient de rejoindre l’entreprise, a déclaré que les journalistes étaient restés au bureau jusqu’à 6 heures du matin jeudi matin, buvant, mangeant et compatissant.

Lorsque le dernier journal a été envoyé à l’impression, tout le monde s’est réuni au milieu du bureau et a crié ses félicitations aux éditeurs. « Même en ce moment, je ne peux toujours pas accepter que tout soit fini », a-t-elle déclaré.

Vidéo : Comment la loi sur la sécurité nationale change Hong Kong

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