L’Australie évite le différend commercial avec la Chine et ouvre de nouveaux marchés

Lorsque la Chine a imposé des droits de douane punitifs sur les importations d’orge australiennes l’année dernière, les producteurs de céréales craignaient qu’elle ne décime une industrie de 2 milliards de dollars australiens.

Mais 12 mois après que Pékin a tiré les premiers coups de feu dans un différend commercial avec Canberra, les producteurs ont limité les dégâts en ouvrant de nouveaux marchés en Asie et en Amérique latine.

«Il est décevant que nous ayons joué à des fins politiques et que nous ayons perdu la prime que vous obtenez en vendant en Chine», a déclaré Mic Fels, un agriculteur d’Espérance en Australie occidentale.

«Mais les producteurs d’orge australiens ont tout de même connu une bonne année car le marché mondial s’est redressé au moment où les tarifs étaient appliqués et nous avons découvert de nouveaux marchés.»

L’expérience des producteurs d’orge a été reproduite dans d’autres secteurs pris dans ce que les analystes ont qualifié de campagne de «coercition économique» menée par Pékin contre Canberra. Les relations diplomatiques se sont détériorées depuis que l’Australie a repoussé l’agression chinoise croissante en Asie et a appelé à une enquête internationale sur l’origine de la pandémie de coronavirus.

Les exportations de charbon, de bœuf, de vin, de bois, de coton et de fruits de mer sont toutes confrontées à des tarifs douaniers rigoureux ou à des barrières techniques, qui ont perturbé les schémas commerciaux et menacé d’inverser une décennie d’expansion du commerce sino-australien.

Les marchandises vendues à la Chine représentent plus d’un tiers des exportations australiennes, ce qui fait de Pékin le plus grand partenaire commercial du pays avec un commerce bilatéral d’une valeur de 252 milliards de dollars australiens en 2019. Avec peu de signes de dégel des relations, les exportateurs se précipitent pour ouvrir les marchés et se diversifier.

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Leurs efforts semblent porter leurs fruits, car l’impact global sur le commerce bilatéral reste modéré, les exportations de marchandises australiennes chutant de 2% à 145 milliards de dollars australiens en 2020 par rapport à 2019.

Covid-19, les prix records du minerai de fer, les changements de la demande du marché mondial et les fluctuations des taux de change rendent difficile l’évaluation de l’impact précis des mesures. Mais les analystes suggèrent que le détournement des échanges affaiblit la capacité de Pékin à armer Canberra et a un impact négatif sur l’économie chinoise.

«Pour le moment, l’écorce de Pékin est pire que sa morsure», a déclaré Roland Rajah, économiste au Lowy Institute, un groupe de réflexion de Sydney. «Les exportations vers la Chine se sont effondrées dans les zones frappées par les sanctions, mais la majeure partie de ce commerce perdu semble avoir trouvé d’autres marchés.»

Farmer Mic Fels, d'Espérance en Australie-Occidentale

Le fermier Mic Fels a déclaré que les producteurs d’orge australiens avaient encore connu une bonne année après avoir découvert de nouveaux marchés © Evan Collis

Il estime que la valeur des exportations vers la Chine, qui faisait face aux droits de douane de Pékin, a chuté d’environ 11,7 milliards de dollars australiens (9 milliards de dollars) par an. Mais la valeur des exportations de ces mêmes produits vers le reste du monde a augmenté de 13,4 milliards de dollars australiens, selon l’analyse des statistiques commerciales.

Rajah cite l’exemple du charbon, la marchandise la plus précieuse frappée par des barrières techniques. La valeur annuelle des exportations australiennes vers la Chine a chuté de 6,5 milliards de dollars australiens depuis l’imposition de restrictions portuaires en septembre 2020, tandis que les exportations vers le reste du monde ont augmenté de 9,1 milliards de dollars australiens.

Le volume des exportations totales de charbon a chuté de 7,6% à 205,4 millions de tonnes entre le 1er octobre 2020 et la fin avril 2021, selon les données de suivi des cargaisons de Braemar ACM, un courtier naval mondial. La forte croissance des exportations vers l’Inde, l’Europe et l’Amérique latine a contribué à compenser la perte du marché chinois.

«Les exportateurs australiens ont fait du bon travail en détournant les expéditions de charbon vers des marchés extérieurs à la Chine, tandis que la Chine a importé davantage de charbon d’Indonésie, de Russie, de Mongolie et d’Afrique du Sud, entre autres», a déclaré Abhinav Gupta de Braemar ACM.

Le pivot de Pékin vers de nouveaux fournisseurs de charbon nuit aux producteurs australiens, qui perdent la prime une fois payée par les clients chinois. Mais cela nuit également aux producteurs d’électricité et aux sidérurgistes chinois, d’autant plus que le charbon australien est souvent de meilleure qualité environnementale que ses concurrents.

“La Chine supporte les coûts de sa politique de détournement des échanges parce qu’elle n’achète pas au client le plus efficace ou n’obtient pas des produits de haute qualité”, a déclaré Mark Melatos, de l’Université de Sydney.

Graphique montrant les exportations australiennes hors charbon incluses dans les sanctions chinoises mais détournées

Les exportateurs d’orge australiens se sont également tournés vers de nouveaux marchés depuis que la Chine a introduit des droits de douane de 80% en mai 2020 à la suite d’une enquête antidumping.

«Nous avions déjà commencé à chercher de nouveaux marchés au cours de la [anti-dumping] enquête, bien que cela ait dû être fait à distance en raison de Covid-19 », a déclaré Jason Craig du groupe CBH, une coopérative de producteurs de céréales.

CBH a rouvert le marché saoudien et a envoyé son premier envoi au Mexique l’année dernière, ce qui a amorti le coup causé par la perte de la Chine. Cependant, ces nouveaux marchés n’ont pas payé la prime que les acheteurs chinois ont payée, ce qui a entraîné une perte pour l’ensemble de l’industrie d’environ 400 millions de dollars australiens.

Tous les secteurs n’ont pas pivoté aussi efficacement. Lorsque les douaniers chinois ont laissé pourrir 2 millions de dollars australiens de homards australiens à l’aéroport de Shanghai en novembre pour ce qu’ils qualifiaient de contrôles de sécurité, une industrie d’exportation vivante de 750 millions de dollars australiens a été stoppée en frissonnant.

«La grande différence est que les Chinois ont payé deux fois plus que les autres marchés pour les homards vivants», a déclaré Matt Taylor, directeur général du Western Australia Rock Lobster Council.

L’industrie a détourné des homards vers la Corée du Sud, les États-Unis et à travers l’Australie, mais l’ouverture de nouveaux marchés a été difficile en cas de pandémie.

graphique montrant une forte baisse des exportations de vin australien vers la Chine continentale

De même, l’industrie vinicole australienne a été frappée par des tarifs chinois allant jusqu’à 218 pour cent, ce qui a fait chuter les exportations de 96 pour cent sur un an à seulement 12 millions de dollars australiens entre décembre et mars.

«Les langoustes, le vin et maintenant les raisins de table ont été durement touchés parce que la Chine était le seul marché pratique à prendre les volumes exportés par les producteurs australiens», a déclaré Jeffrey Wilson du Perth USAsia Center, un groupe de réflexion.

Mais la hausse des prix des matières premières au cours de l’année écoulée a aidé les producteurs à s’adapter à la perte des primes payées par les clients chinois, a-t-il ajouté.

«Plutôt que de mettre fin aux exportations australiennes, nous avons plutôt vu les marchés mondiaux se réajuster autour des interdictions. Il y aura toujours un marché pour presque toutes les exportations australiennes, même si c’est à un prix légèrement inférieur. »

Vidéo: Comment la Chine utilise le commerce comme une arme

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