Le cabinet comptable EY envisage de scinder ses activités d’audit et de conseil

Le cabinet d’experts-comptables Big Four Ernst & Young envisage une scission mondiale de ses activités d’audit et de conseil dans le cadre d’un examen réglementaire des conflits d’intérêts potentiels dans la profession, selon des personnes proches du dossier.

Une scission serait le plus grand changement structurel dans une entreprise des Big Four depuis qu’Arthur Andersen s’est effondré il y a environ 20 ans.

Le déménagement potentiel créerait deux entreprises professionnelles géantes. L’année dernière, EY a réalisé un chiffre d’affaires mondial de 40 milliards de dollars, dont 13,6 milliards de dollars provenaient de travaux d’audit.

Comment exactement la restructuration fonctionnerait n’est pas clair. La scission pourrait verrouiller certains services, tels que les conseils fiscaux, sur les fonctions d’audit pures, a déclaré l’une des personnes au courant des discussions. Le cabinet dissident pourrait alors proposer des services de conseil et d’autres services consultatifs à des clients non audités.

Tout changement devrait être approuvé par un vote des partenaires du monde entier. Le réseau mondial d’EY se compose d’entreprises distinctes dans chaque pays qui partagent la technologie, l’image de marque et la propriété intellectuelle.

EY procède tous les deux ans à un examen stratégique de ses secteurs d’activité au cours duquel il évalue la réglementation, les développements technologiques et la concurrence avec d’autres entreprises, ont déclaré les sources.

Les régulateurs du monde entier ont exprimé des inquiétudes quant à l’impact potentiel sur la qualité de l’audit de la dépendance croissante des cabinets comptables à l’égard des ventes de services de conseil et de fiscalité, qui offrent des marges plus élevées et un potentiel de croissance plus important que leurs principales activités d’audit.

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La Securities and Exchange Commission enquête sur les conflits d’intérêts potentiels au sein des Big Four et de certains cabinets d’audit de taille moyenne. Ces derniers mois, de hauts responsables de la SEC ont publiquement mis en garde les cabinets comptables de ne pas « appliquer de manière créative les [independence] règles. »

En vertu des règles de la SEC, il est interdit aux cabinets comptables de fournir des services à des clients d’audit qui pourraient nuire à leur objectivité. De nombreuses entreprises paient des honoraires à leur cabinet d’audit pour des services de conseil ou d’autres services non audits. Cela fait craindre que les revenus supplémentaires n’affectent le devoir d’impartialité de l’auditeur lors de l’examen des états financiers de l’entreprise. Cependant, en moyenne 90% du total des honoraires payés par une société cotée à la SEC à son auditeur sont pour l’audit ou les services liés à l’audit, selon le groupe industriel Center for Audit Quality.

L’année dernière, les quatre grands ont gagné 115 milliards de dollars dans le monde grâce aux services de conseil et de fiscalité, soit plus du double des 53 milliards de dollars provenant des audits, selon le fournisseur de données Monadnock Research LLC.

Au Royaume-Uni, les quatre grands cabinets séparent leurs opérations d’audit du reste de leurs activités, en réponse aux demandes des régulateurs. La mesure fait suite à une série de scandales comptables.

Les pressions réglementaires ne sont qu’une considération dans les discussions sur une éventuelle rupture chez EY, et l’entreprise n’est pas obligée de faire une telle démarche, a déclaré l’une des personnes proches du dossier.

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L’entreprise n’a pas fixé de calendrier pour la rupture potentielle, qui est toujours à l’étude et pourrait ne pas avoir lieu, ont déclaré les personnes proches du dossier. La scission potentielle a été rapportée plus tôt par Michael West Media.

Une rupture d’EY mettrait probablement la pression sur le reste des Big Four – Deloitte, KPMG et PricewaterhouseCoopers – pour qu’ils envisagent de grands changements similaires, ont déclaré des observateurs du secteur comptable. « Cela pourrait avoir un impact déstabilisant sur la solidité de la profession d’assurance », a déclaré Jim Peterson, avocat et ancien associé d’Arthur Andersen.

Cette décision pourrait réduire les conflits d’intérêts, en fonction de la structure des incitations au profit, a déclaré Michael Shaub, professeur de comptabilité à la Texas A&M University. « Il pourrait y avoir plus d’un pare-feu », a-t-il déclaré.

« Les régulateurs peuvent espérer que de tels changements augmenteront l’indépendance des partenaires d’audit, mais d’un autre côté, ils ne peuvent que rendre les partenaires d’audit désespérés pour les revenus et nuire à la qualité de l’audit », a déclaré Shyam Sunder, professeur émérite de comptabilité et d’économie à l’Université de Yale. .

KPMG a refusé de commenter. Deloitte et PricewaterhouseCoopers n’ont pas répondu à une demande de commentaire.

Écrire à Mark Maurer à [email protected] et Jean Eaglesham à [email protected]

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