Le millionnaire réensauvagant la campagne, une ferme à la fois | Biodiversité

Julia Davies n’avait qu’un seul objectif en tête lorsqu’elle a vendu sa part de la société d’équipement de plein air Osprey Europe il y a quelques années. L’entrepreneure a décidé qu’elle allait dépenser ses millions pour revenir en arrière – en remettant des pans des terres agricoles britanniques à la nature sauvage. La nature est en crise au Royaume-Uni, soutient-elle, et sa faune menacée a besoin de toute la protection qu’elle peut obtenir.

Il y a quelques mois, les premiers pas vers ses rêves de réensauvagement ont été faits avec l’achat de 170 hectares de champs et de prairies qui entourent Court Farm, près de Bere Regis, dans le Dorset. Le terrain a coûté près de 4 millions de livres sterling, mais grâce à la perspective d’un prêt relais de Davies, Dorset Wildlife Trust a pu en acquérir la propriété et a commencé à y créer un parc naturel.

Les pâturages où paissaient autrefois le bétail frison et les champs de blé, de maïs et d’orge – qui alimentaient le troupeau de Court Farm – seront désormais rendus à la nature. De nouveaux boisés s’étendront sur les pâturages, la faune et les plantes des haies coloniseront les champs tandis qu’un réseau de fossés profonds qui ont asséché la ferme depuis des décennies sera comblé et bloqué. Les zones humides reviendront dans le paysage – avec les populations de grenouilles et de tritons.

D’autres nouveaux résidents seront également incités à s’installer à Court Farm. Ceux-ci pourraient inclure des marteaux jaunes; fritillaires argentés et lézards des sables. « La faune dans ce pays a été poussée aux marges pendant trop longtemps », a déclaré Davies. « Nous avons pratiqué une agriculture beaucoup trop intensive et nous avons vraiment besoin de donner aux animaux et aux plantes sauvages une chance de reconquérir la campagne. »

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Surtout, le plan adopté par Davies – un avocat commercial devenu militant écologiste – pourrait servir de modèle pour de futurs projets de réensauvagement alors que le Royaume-Uni lutte pour contrer sa crise croissante de la biodiversité. «Plutôt que d’acheter mon propre terrain pour le réensacher, j’ai décidé de prêter de l’argent pour que des groupes de conservation tels que les fiducies pour la faune puissent prendre le contrôle d’un terrain et collecter des fonds, par le biais d’appels locaux, de financement participatif ou de subventions des conseils locaux. Ensuite, ils pourraient me rembourser.

Le raisonnement était simple, a-t-elle ajouté. Une fois qu’un groupe comme Dorset Wildlife Trust possède un terrain, il lui devient beaucoup plus facile de collecter des fonds pour des travaux de conservation. « Un organisme de bienfaisance ne peut pas faire une offre sur un terrain tant qu’il n’a pas tous ses canards d’affilée. Il doit avoir des fonds et l’approbation du fiduciaire, mais souvent, il ne peut pas obtenir l’approbation du fiduciaire parce qu’ils n’ont pas tous leurs fonds prêts.

« C’est un problème circulaire, j’ai donc décidé de trouver un moyen de le résoudre. Je prête de l’argent pour que l’organisme de bienfaisance puisse acheter le terrain, l’organisme de bienfaisance me rembourse et ensuite j’utilise cet argent pour financer un autre projet. De cette façon, je peux aider à réensacher beaucoup plus de terres pour mon argent. »

En fait, la promesse d’argent de Davies était suffisante pour que le Dorset Wildlife Trust obtienne des fonds des autorités locales, du conseil du Dorset et du conseil de Bournemouth Christchurch et Poole.

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« Les conseils nous ont soutenus parce que le Dorset – comme d’autres régions du Royaume-Uni – est confronté à un problème causé par l’accumulation d’engrais chimiques dans les eaux de ruissellement », a expliqué Rob Farrington, qui a repris la gestion du projet Court Farm.

Les militants Brian Bleese, Julia Davies et Rob Farrington. Photographie : James Burland/ Dorset Wildlife Trust

Des pans de terres agricoles britanniques sont régulièrement aspergés d’engrais. La pluie tombe et les eaux riches en nitrates et autres produits chimiques se déversent des champs et sont emportées, souvent à travers des fossés creusés pour maintenir la terre drainée et sèche. Certains des fossés de Court Farm ont plus de 3 mètres de profondeur. Cette eau polluée s’écoule ensuite dans les ruisseaux, puis dans les rivières et enfin – dans le cas de Court Farm – dans le port de Poole à 15 milles à l’est.

« Combiné au ruissellement d’autres fermes à travers le comté, cela cause maintenant de vrais maux de tête », a ajouté Farrington. « Les nitrates ont déclenché des proliférations d’algues dans le port de Poole et celles-ci causent maintenant de graves dommages écologiques sur des dizaines de kilomètres de côte dans la baie. »

En conséquence, la fiducie a reçu plus de 3 millions de livres sterling des deux conseils pour garantir l’arrêt du ruissellement de nitrate de Court Farm, une mesure qui contribuerait à atténuer les maux de tête écologiques du port de Poole. Cet argent – ainsi que l’argent collecté auprès de divers héritages locaux – a ensuite été utilisé pour payer Court Farm et a laissé Davies libre de commencer à travailler avec un autre groupe de conservation afin de réensacher une autre parcelle de terre agricole locale, un processus qu’elle a l’intention de poursuivre. les années à venir. « Le point crucial est que nous n’y serions pas arrivés sans la promesse de l’argent de Julia », a ajouté Farrington.

C’est un double coup de pouce pour l’écologie. La pollution des rivières est réduite tandis que les habitats de la faune sont restaurés, un point souligné par Brian Bleese, directeur général du Dorset Wildlife Trust. « La faune en Grande-Bretagne a été poussée en marge pendant trop longtemps. Plus de 70 % des terres du Royaume-Uni sont désormais consacrées à l’agriculture, ce qui signifie que la plupart des animaux sauvages sont restés blottis dans les haies. Nous avons des pâturages d’un vert éclatant dans tout le pays avec très peu de choses à faire à l’intérieur. Nous devons changer cela et faire sortir la faune des haies et la ramener sur la terre. »

Dans le cas de Court Farm, ses haies épaisses de chêne, de sureau, de prunellier, d’aubépine, de frêne, de cornouiller, d’érable champêtre et d’autres plantes sillonnent le terrain, créant un vaste paysage en treillis. Le sous-bois y abrite des mammifères tels que des loirs noisette et des araignées, dont la féroce araignée-guêpe. Au fur et à mesure que la végétation sauvage se répand, on espère que ces animaux et autres créatures s’installeront lentement et s’installeront dans le paysage réensauvé.

Le projet de réensauvagement vise à fournir de nouveaux habitats pour les loirs et d'autres espèces.
Le projet de réensauvagement vise à fournir de nouveaux habitats pour les loirs et d’autres espèces. Photographie : Imagebroker/Alamy

Les zones humides émergentes devraient également abriter les roseaux et attirer les libellules et les amphibiens comme les tritons huppés. « Toutes les espèces qui réclament un peu de désordre pour vivre trouveront cela attrayant », a déclaré Farrington. « Et bien sûr, les zones humides retiennent très bien les gaz à effet de serre et ont une superbe empreinte carbone. »

Cependant, l’équipe de la fiducie pour la faune souligne qu’elle n’a pas d’espèce fixe en tête pour réensauvager Court Farm. « Ce n’est pas un programme de conservation typique où vous prenez un précieux petit vestige d’habitat – comme une rive d’un ruisseau de craie ou un peu de lande – et vous travaillez dur pour le garder tel qu’il est aujourd’hui afin de préserver un animal en voie de disparition spécifique qui reste vit là-bas », a déclaré Farrington. « Nous éliminons simplement l’aspect exigeant de l’entretien de l’agriculture moderne et attendons d’être surpris par ce qui envahit le paysage. En ce sens, il s’agit d’une expérience non seulement de financement mais de conservation. »

Curieusement, l’une des premières tâches impliquées dans la préparation de ces nouveaux habitats sera confiée aux porcs. « Ils sont parfaits pour arracher le sol, ouvrir la surface – et cela permettra aux plantes sauvages de s’emparer des champs qui ont été étroitement cultivés au cours des dernières décennies », a déclaré Farrington. « Nous allons donc emprunter quelques porcs à une ferme locale pour démarrer toute l’entreprise. »

Il faudra des années pour restaurer les habitats sauvages dans ce petit coin du Dorset, mais Bleese, Davies et Farrington sont convaincus qu’ils peuvent créer une ressource qui aidera non seulement la faune, mais aussi la communauté locale. « Ce n’est pas le cas que les personnes vivant dans le pays aient un accès libre à la terre », a déclaré Bleese. « Ils sont souvent exclus des grandes tranchées de domaines et de fermes qui entourent leurs maisons. Ils ont également été coupés de la campagne.

En conséquence, il est prévu d’augmenter l’accès du public et d’utiliser les bâtiments agricoles dans le parc naturel et les espaces ouverts pour les événements communautaires ainsi que la création d’emplois locaux. Le site continuera également à jouer un rôle dans la production alimentaire, avec de la viande provenant d’animaux en pâturage libre et la mise à disposition de lots. « Un élément clé du projet consiste à découvrir ce que les communautés locales veulent que nous fassions de la terre pendant qu’elle est réensauvée », a ajouté Davies. « La chose la plus importante est que nous avons commencé, et j’espère que cela fournira un modèle pour plus de programmes de réensauvagement qui peuvent aider à sauver la nature en Grande-Bretagne. »

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