Le ministère de la Justice fait une pression discrète sur l’application des lois antitrust

WASHINGTON – Le ministère de la Justice a discrètement intensifié l’application des lois antitrust sous l’administration Biden, bien qu’il n’y ait pas de responsable politiquement confirmé pour occuper le poste de chef antitrust.

Le personnel antitrust fait avancer les enquêtes sur les pratiques commerciales chez Apple Inc.,

Alphabet Inc.

Google (qui fait déjà face à un procès antitrust du ministère de la Justice) et Visa Inc.

La division antitrust du département est également en train d’examiner minutieusement certaines fusions en attente de grande envergure. Ceux-ci incluent un accord dans le secteur de l’édition dans lequel la société mère de Penguin Random House cherche à acheter Simon & Schuster, et UnitedHealth Group Inc.

acquisition prévue de la société de technologie de soins de santé Change Healthcare.

Le procureur général Merrick Garland, s’exprimant au New Yorker Festival lundi, a décrit la division antitrust comme “énergisée et désireuse d’aller de l’avant”, affirmant que le département avait des questions en cours “impliquant tout, de l’agriculture à la banque, en passant par l’immobilier”.

“Nous pensons qu’assurer une concurrence loyale est un élément essentiel de notre obligation de veiller à ce que justice soit rendue”, a-t-il déclaré.

Le procureur général Merrick Garland a qualifié la division antitrust de “énergisée et désireuse d’aller de l’avant” plus tôt cette semaine.


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J. Scott Applewhite/Presse associée

Le travail du département intervient à un moment où le président Biden a fait de la promotion de la concurrence économique et de la vérification de la domination des entreprises une priorité. Il a signé un décret en juillet qui encourageait les agences américaines à adopter des politiques qui repoussent la consolidation de l’industrie et les pratiques commerciales qui pourraient étouffer la concurrence de manière à nuire aux consommateurs et aux travailleurs.

Certains groupes d’entreprises de premier plan ont exprimé leur inquiétude quant au fait que les plans de l’administration sont lourds et pourraient interférer avec l’économie, bien que les points de vue soient partagés, les petites entreprises, les commerçants et les agriculteurs soutenant généralement les efforts visant à rendre les marchés plus ouverts.

La part du lion du travail antitrust du ministère de la Justice est menée jusqu’au bout par des membres du personnel de carrière au cours d’une période de transition inhabituellement longue pour la division antitrust, qui est généralement dirigée par un candidat politique confirmé par le Sénat. L’administration Biden, cependant, n’a annoncé son candidat – l’avocat antitrust de longue date Jonathan Kanter – qu’en juillet, et il vient de recevoir une audience de confirmation mercredi. Ce pourrait être la fin de l’année avant que le Sénat ne vote sur lui.

Le personnel antitrust, qu’il s’agisse du département ou de la FTC, a tendance à être orienté en faveur de l’action en justice, bien qu’il soit parfois également opposé à des actions audacieuses qui pourraient être contestées devant les tribunaux. Cette année, les fonctionnaires de carrière de la Justice ont été habilités par les hauts gradés du ministère à aller de l’avant lorsqu’il y a un cas à faire.

« Nous devons être prêts à porter des cas difficiles – et nous le sommes », a déclaré un responsable.

La nouvelle présidente progressiste de la FTC, Lina Khan, s’est installée dans le travail et n’a pas encore été le fer de lance de nouvelles affaires majeures.


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graeme jennings/piscine/Shutterstock

Le récent costume de compagnie aérienne du ministère en est un exemple. American et JetBlue, qui ont convenu l’année dernière de commencer à commercialiser leurs vols mutuels sur certaines routes, affirment que leur partenariat a servi à stimuler la concurrence dans le Nord-Est et ils disent qu’ils ont les données pour le prouver. Le ministère de la Justice affirme que les plans des compagnies aériennes pour concurrencer les transporteurs bien établis dans le cadre du partenariat sont en fait moins ambitieux que ce que American et JetBlue avaient chacun l’intention de faire indépendamment. L’affaire est pendante devant un tribunal fédéral de Boston, bien qu’aucune date de procès n’ait encore été fixée.

Dans l’affaire Aon-Willis Towers, le département a refusé d’accepter un règlement qui aurait permis l’accord si les sociétés avaient vendu certains actifs. Les autorités antitrust européennes avaient accepté cette approche, mais le ministère de la Justice ne pensait pas que cela ferait assez pour protéger la concurrence. Les entreprises ont accusé le département d’avoir mal compris le marché, mais ont choisi de ne pas se battre devant les tribunaux.

Le ministère joue séparément un rôle consultatif sur les questions de concurrence avec d’autres organismes gouvernementaux, y compris le Surface Transportation Board, qui a effectivement renversé en août un projet de fusion ferroviaire de 30 milliards de dollars, en s’appuyant fortement sur l’analyse du ministère. Le ministère de la Justice est également chargé de l’application des lois antitrust et a actuellement près de 20 affaires en instance alléguant des violations telles que le truquage des offres, la fixation des prix et la collusion des employeurs pour limiter la concurrence pour les travailleurs.

En l’absence d’un chef nommé politiquement, la division antitrust est étroitement supervisée par le bureau du procureur général adjoint Vanita Gupta, le n°3 du ministère de la Justice. Dans un discours prononcé à la Georgetown Law School le mois dernier, elle a signalé un vaste programme d’application des lois antitrust englobant des secteurs tels que l’agriculture, les soins de santé, les marchés du travail et la technologie.

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Andrew Finch, qui a occupé le poste de chef par intérim de la division antitrust au cours des premiers mois de l’administration Trump, a déclaré que, bien que les efforts du département aient été cohérents avec l’approche antitrust globale de l’administration Biden, “à bien des égards, c’est comme d’habitude”.

“Le travail de la division antitrust n’a pas ralenti, et il ne le serait normalement pas, même sans un candidat confirmé”, a déclaré M. Finch, associé chez Paul, Weiss, Rifkind, Wharton & Garrison. “Je m’attendrais à ce qu’ils continuent à faire ce qu’ils font.”

Une partie du portefeuille actuel du ministère s’étend du travail commencé sous l’administration précédente, y compris l’examen minutieux de l’industrie américaine de la viande et un effort pour intenter des poursuites pénales contre les employeurs qui acceptent de ne pas braconner les travailleurs des autres.

Le département a également déposé une plainte importante contre Google l’année dernière, alléguant que la société utilise des tactiques anticoncurrentielles pour préserver un monopole pour son moteur de recherche phare et ses activités publicitaires connexes. Le Biden DOJ, en collaboration avec un groupe de procureurs généraux de l’État sur l’affaire, se prépare pour un procès – pas prévu avant 2023 – et envisage de porter une affaire supplémentaire ciblant la domination de Google sur le marché de la publicité numérique.

Le département envisage séparément de contester les politiques d’Apple pour la gestion de son App Store, une enquête qui a été ouverte sous la dernière administration mais s’est accélérée cette année, ont déclaré des personnes proches du dossier. Des décisions sur ces deux questions liées au secteur technologique sont attendues dans les mois à venir.

Dans d’autres domaines, le département a clairement rompu avec les actions des années Trump. En juillet, il s’est retiré d’un règlement antitrust conclu l’année dernière avec le plus grand groupe commercial du secteur immobilier sur les commissions des courtiers. L’accord, avec la National Association of Realtors, comprenait des conditions conçues pour accroître la transparence et dissuader les fausses déclarations concernant les commissions des courtiers. En se retirant, le département a déclaré que le règlement ne protège pas son droit d’enquêter sur d’autres conduites du groupe commercial qui pourraient affecter la concurrence et nuire aux acheteurs et aux vendeurs de maisons. NAR conteste maintenant une assignation à comparaître qu’elle a reçue récemment de la justice.

Le département devrait également adopter des politiques qui donnent aux entreprises moins de latitude pour utiliser leurs droits de propriété intellectuelle pour limiter la concurrence. Et le DOJ a récemment signalé qu’il avait des inquiétudes quant à l’adéquation des nouvelles directives publiées l’année dernière qui régissent la façon dont lui et la FTC examinent les soi-disant fusions verticales d’entreprises qui ne sont pas directement en concurrence les unes avec les autres.

La FTC, composée de cinq membres, a voté 3-2 selon des lignes partisanes le mois dernier pour retirer officiellement ces directives. La nouvelle présidente de la commission, Lina Khan, est l’un des principaux défenseurs progressistes de la refonte de l’application des lois antitrust. Elle a préparé le terrain pour des changements à la commission alors qu’elle s’installe dans le travail, mais n’a pas encore été le fer de lance de nouveaux cas majeurs.

Écrire à Brent Kendall à [email protected]

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