Le référendum du 23 juin sur le Brexit portera sur David Cameron

DAVID CAMERON est rentré de Bruxelles hier soir avec des critiques mitigées. Les goûts de Nigel Farage allaient toujours à sa « renégociation » de l’adhésion de la Grande-Bretagne à l’UE (et n’ont pas déçu). Moins prévisible était le verdict sombre de sources généralement plus amicales. “Thin Gruel” a titré le titre de leader dans le Fois, tandis que le Spectateur a estimé que l’UE avait “appelé le bluff du Premier ministre”. Michael Gove, un proche allié dont on s’attendait à ce qu’il mordille sa langue eurosceptique, vient de se déclarer pour la campagne Out (sa déclaration conforme, presque à des phrases individuelles, au cas whiggish pour le Brexit que m’a présenté récemment Dominic Cummings, son confident et ancien conseiller). Pendant ce temps, Boris Johnson pourrait bientôt déformer sa langue (en réalité europhile) en une approbation opportuniste du Brexit. Et même Andrea Leadsom, la députée conservatrice qui depuis des années bat le tambour pour la renégociation, a déclaré pour Out ce matin quelques minutes après que M. Cameron eut annoncé à Downing Street que le référendum aurait lieu le 23 juin.

Épargnez peu de pitié au Premier ministre, car il a fait ce que les politiciens aiment appeler un “voyage”. Avant janvier 2013, lorsqu’il a annoncé son intention de renégocier l’adhésion de la Grande-Bretagne à l’UE et de soumettre le résultat à un référendum, le sujet n’était pas l’un des nombreux sujets auxquels le Premier ministre savait ou pensait beaucoup. L’offre d’expertise et de contacts de Downing Street était faible. Ainsi inhibée, sa politique européenne s’était jusqu’à présent réduite à des raids tactiques ; même le blocage britannique de 2011 sur un accord de sauvetage de l’UE, par la suite déguisé en coup d’État, était une tentative d’escroquerie qui a mal tourné. En regardant le discours de Bloomberg en 2013, je me suis assis derrière Daniel Hannan, un eurodéputé conservateur notoirement anti-UE, qui était enterré dans son téléphone occupé à rédiger et à reformuler un tweet offrant son opinion. Au fur et à mesure que M. Cameron avançait, le projet est devenu progressivement plus enthousiaste. C’était un signe précoce (et non isolé) que, sous-exposé et trop optimiste, M. Cameron laissait les attentes devenir beaucoup, beaucoup trop élevées.

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Renégociation, schmenégociation
Alors ils ont prouvé. L’histoire des années intermédiaires est celle de sa reconnaissance progressive du fait que la construction d’alliances et le compromis, et non pas le piétinement et l’unilatéralisme (ou le « Cameron Show », comme l’Allemagne Spiegel l’appelle avec exaspération), est le moyen de faire avancer les choses à Bruxelles. Alors que la renégociation se préparait après les élections de l’année dernière, le Premier ministre a embauché de nouveaux conseillers, a parcouru le continent pour entretenir des relations et a progressivement modéré ses demandes. Le résultat est un ensemble modeste mais respectable qui aurait mieux fonctionné chez nous si le Premier ministre s’était rapproché de son parti et de ce que le politologue Tim Bale appelle “le parti dans les médias”, plus tôt dans le processus.

La bonne nouvelle est que la renégociation est secondaire dans la campagne référendaire imminente. Une grande partie du paysage électoral est déjà figée ; comme je le dis dans ma chronique cette semaine, la grande fracture européenne en Grande-Bretagne concerne vraiment l’éducation et la classe. Et comme je l’ai souligné au début du sommet, parmi les facteurs variables, l’accord de M. Cameron se situe peut-être dans la seconde demi-douzaine, par ordre d’importance. Plus haut sont les fortunes de l’économie et l’état de la crise des migrants lorsque les Britanniques viennent voter (Enrico Letta, l’ancien Premier ministre italien, a mis en garde contre la tenue d’un référendum cet été, citant les images quotidiennes de chaos sur le continent qui rempliront écrans de télévision).

Le test des voitures d’occasion
Mais rien n’aura autant d’importance que la position de M. Cameron. Croyez-le ou non, les électeurs ne sont pas très intéressés par l’Europe. Dans l’indice des enjeux Ipsos MORI, il s’est longtemps hissé bien en deçà des autres sujets politiques. Même s’il a grimpé en flèche au cours des derniers mois, notamment grâce à la théâtralité du Premier ministre, il est resté en deçà de la plupart des autres grands domaines politiques (comme l’éducation, le logement et la pauvreté, sans parler de la santé et de l’économie) et bien en dessous pic historique au début des années 2000. Les sondages d’Eurostat suggèrent que les Britanniques sont le pire ou le deuxième électorat le plus informé de l’UE en ce qui concerne le fonctionnement de l’union. Les faits de la question sont donc au mieux périphériques. Le référendum sera décidé par l’humeur et la confiance.

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Considérez les questions essentielles. Dans quelle mesure le statu quo est-il tolérable ? Le gouvernement semble-t-il stable et capable? Le pays est-il bien géré ? Quelle campagne a le plus de crédibilité ? Quels avertissements terribles sur les risques (car les deux parties traiteront lourdement dans cette devise) semblent les plus crédibles ? Quel abîme semble plus sombre et plus profond ? Qu’est-ce que les électeurs vont risquer de coller deux doigts à l’establishment ? Chacune de ces questions tourne de manière significative sur l’attrait personnel et les capacités de M. Cameron. S’il semble actuellement que la campagne In l’emportera, c’est parce qu’il reste relativement bien-aimé et respecté (avec l’accent sur relativement). Le camp Out peut avoir M. Gove et peut-être M. Johnson, mais sinon, il s’agit d’un groupe de sans-noms et d’excentriques marginaux. Le rassemblement chaotique pro-Brexit d’hier soir, dirigé par M. Farage et George Galloway, l’a mis en évidence. Il ne passe pas le « achèteriez-vous une voiture d’occasion chez ce concessionnaire ? » test. Pour tous ses défauts, et ceux de sa renégociation, M. Cameron le fait. Soutenu par des rangs de chefs d’entreprise, la majorité de son cabinet et la quasi-totalité du Parti travailliste, en particulier.

Une mise en garde sanitaire est donc justifiée. Au cours des prochains mois, l’actualité quotidienne sera étudiée pour son effet possible sur le solde In-Out. Le financement, les slogans, les sites Web, les soutiens et la présence sur les réseaux sociaux des campagnes seront comparés et évalués. Les nouvelles du continent seront anatomisées pour leur importance nationale. Une grande partie de cela sera absurde. Il existe un bon moyen de distinguer le signal du bruit. Demandez : cela modifie-t-il de manière significative la confiance des électeurs dans l’establishment et/ou leur préférence pour le statu quo par rapport aux alternatives incertaines ? Lorsque la réponse est oui, le développement en question concernera généralement, directement ou indirectement, la personne du Premier ministre (un scandale de corruption du gouvernement, par exemple, ou une défaillance majeure du service public). La renégociation est peut-être terminée, mais le véritable « Cameron Show » ne fait que commencer.

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