L’ère de l’argent facile est révolue. Qu’est-ce que cela change ?

Commentaire

Une ère sans précédent d’argent facile s’est arrêtée brutalement en 2022, alors que les banques centrales changeaient de vitesse pour lutter contre l’inflation. La Réserve fédérale américaine a relevé son taux directeur de près de zéro à 4 % en à peine six mois. Les entreprises, les pays et les consommateurs qui avaient emprunté massivement alors que cela était bon marché ont maintenant fait face à de nouvelles tensions, tout comme les banques ont redécouvert la prudence dans les prêts. Ce resserrement soudain des conditions de crédit a non seulement accru les risques de récession et de défaut de paiement, mais a suscité des inquiétudes quant à l’émergence de vulnérabilités financières qui avaient auparavant été couvertes par l’emprunt.

1. Pourquoi l’argent a-t-il été si bon marché pendant si longtemps ?

Les banques centrales ont ouvert grand les robinets pour empêcher la crise financière mondiale de déclencher une dépression, en utilisant des taux d’intérêt bas et d’autres mesures pour tenter de stimuler l’activité commerciale. Ils ont maintenu les taux bas pendant des années face à une reprise particulièrement anémique, puis ont rouvert les robinets lorsque la pandémie a frappé : la Fed a ramené les taux d’intérêt à près de zéro et ne les a relevés qu’en mars 2022.

2. À quoi cela a-t-il mené ?

Cela a contribué à alimenter une période de croissance extraordinaire des marchés financiers américains, à l’exception de la courte et forte chute de la pandémie en 2020. Le marché boursier américain a augmenté de plus de 580 % après la crise financière, ce qui a entraîné des gains de cours et des versements de dividendes. Elle a également conduit à une augmentation massive de la dette contractée par les entreprises et les pays. De 2007 à 2020, la dette publique en pourcentage du produit intérieur brut dans le monde est passée de 58 % à 98 %, et la dette des entreprises non financières en pourcentage du PIB est passée de 77 % à 97 %, selon les données compilées par Ed Altman, professeur émérite de finance à la Stern School of Business de l’Université de New York. Et dans une recherche de meilleurs rendements que les actifs de dette sûrs comme les bons du Trésor offerts, les investisseurs ont inondé les entreprises de liquidités, achetant des obligations à des entreprises risquées qui payaient des rendements plus élevés tout en négligeant leur qualité de crédit inférieure. Pourtant, malgré le gonflement de la dette, l’inflation est restée modérée dans la plupart des économies développées – aux États-Unis, elle a rarement atteint l’objectif de 2 % de la Fed.

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L’inflation est arrivée avec un rugissement en 2021 alors que les restrictions pandémiques diminuaient tandis que les chaînes d’approvisionnement restaient perturbées. En 2022, exacerbée par les pénuries d’énergie et l’invasion de l’Ukraine par la Russie, l’inflation a atteint plus de 9 % aux États-Unis et 10 % dans la région européenne. Dirigées par la Fed, les banques centrales ont commencé à augmenter les taux d’intérêt au rythme le plus rapide depuis plus de quatre décennies. Ils visent à ralentir la croissance en réduisant la demande des consommateurs, espérant à leur tour que les prix se refroidiront également. Entre mars et novembre, la Fed a relevé le plafond du taux qu’elle utilise pour gérer l’économie, connu sous le nom de taux des fonds fédéraux, à 4% contre 0,25%. Les économistes s’attendent à ce que la banque centrale relève le taux à 5% d’ici mars 2023 et le maintienne à ce niveau pendant la majeure partie de l’année.

4. Qu’est-ce que cela signifie pour les investisseurs et les marchés ?

Après le début des hausses de taux, le marché boursier américain a plongé jusqu’à 25 % depuis son sommet, alors que les investisseurs se préparaient au ralentissement que les hausses de taux d’intérêt entraîneraient probablement. Les prix des obligations ont chuté le plus depuis des décennies, car la perspective de nouvelles émissions payant des taux plus élevés a fait baisser la valeur des obligations à faible rendement existantes. Les sociétés de qualité et à haut rendement ont réduit leurs emprunts. L’un des secteurs les plus sensibles aux taux de l’économie américaine, le marché de l’habitation, a vu ses ventes ralentir considérablement. Et les investisseurs nouvellement prudents ont évité les actifs les plus risqués tels que les prêts à effet de levier.

5. Qu’est-ce que cela signifie pour les consommateurs et les entreprises ?

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Pour les entreprises américaines, les rendements moyens des titres de créance de qualité investissement nouvellement émis ont bondi à environ 6 % et les titres de créance à haut rendement ont bondi à près de 10 % en novembre. Cela s’ajoute à des coûts de main-d’œuvre plus élevés, en particulier dans des secteurs comme les soins de santé. Les acheteurs de maisons sont confrontés à des paiements mensuels nettement plus élevés, le taux hypothécaire fixe sur 30 ans ayant dépassé 7 %, le niveau le plus élevé en deux décennies. Et malgré des gains salariaux importants pour les travailleurs américains au cours des deux dernières années, l’inflation record a commencé à ronger les revenus. En dehors des États-Unis, les hausses de taux de la Fed ont également renforcé le dollar par rapport aux autres devises, ce qui signifie que la dette souveraine et d’entreprise libellée en dollar des marchés émergents est devenue beaucoup plus coûteuse à rembourser.

6. Quels risques accompagnent le changement ?

L’accès facile à l’argent aux États-Unis a conduit à des niveaux d’endettement de plus en plus élevés parmi les entreprises emprunteuses les plus risquées, en particulier celles détenues par des sociétés de capital-investissement. Une mesure couramment citée de la dette par rapport aux bénéfices a augmenté sur le marché des prêts à effet de levier au cours des 10 dernières années. Cela signifie que les portefeuilles d’obligations de prêts garantis, qui sont des prêts regroupés en obligations, sont également devenus plus exposés aux risques. À l’échelle mondiale, les entreprises zombies – des entreprises qui ne gagnent pas assez pour couvrir leurs frais d’intérêts – sont devenues plus courantes. Des coûts plus élevés à tous les niveaux – pour le capital, la main-d’œuvre et les biens – ont créé des attentes selon lesquelles le taux de défaut augmentera, en particulier parmi les entreprises très endettées.

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7. Pourrait-il y avoir une autre crise financière ?

Les règles de prêt ont été resserrées après l’effondrement des marchés du crédit en 2008. Pourtant, la vitesse à laquelle les taux sont relevés augmente les craintes que quelque chose dans le système financier ne se brise. En septembre, une stratégie de couverture couramment utilisée par les fonds de pension britanniques s’est retournée contre lui lorsque les rendements des obligations d’État ont bondi plus rapidement que les modèles que les fonds utilisés avaient prévus. L’intervention de la Banque d’Angleterre a été nécessaire pour calmer les turbulences du marché.

8. Y a-t-il des raisons d’être optimiste ?

Oui, sur plusieurs fronts. Jusqu’à présent, les consommateurs américains et les entreprises emprunteuses ont globalement bien résisté. L’accès facile aux marchés à la suite de la pandémie a permis à de nombreuses entreprises de refinancer leur dette à des taux d’intérêt bas, ce qui signifie qu’elles n’auront pas à retourner immédiatement sur le marché. Et les paiements de relance en cas de pandémie et les salaires plus élevés qui en ont résulté ont donné aux ménages un coussin pour faire face à un certain ralentissement économique. Dans l’ensemble, la part de risque dans les obligations de consommation telles que les hypothèques et les prêts automobiles a diminué depuis 2006, selon un rapport d’UBS Group AG.

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