Les ambitions de la Chine devraient peser sur le premier sommet de Biden sur l’OTAN

La présence militaire et économique croissante de la Chine dans la région atlantique devrait déclencher un rare avertissement de la part des dirigeants de l’OTAN sur la menace potentielle pour la sécurité lors de leur rencontre lundi, ont déclaré des diplomates.

Des exercices chinois conjoints avec la Russie aux craintes occidentales que la Chine veuille installer des bases militaires en Afrique, l’accent mis par l’OTAN reflète la primauté de la Chine parmi les préoccupations de politique étrangère occidentale, en particulier celles du président américain Joe Biden.

“Il ne s’agit pas de ‘l’OTAN va en Chine'”, a déclaré Claudia Major, analyste de la défense à l’Institut allemand des affaires internationales et de sécurité. “Il s’agit de ‘La Chine arrive en Europe et nous devons faire quelque chose à ce sujet’.”

En 2015, des exercices militaires conjoints avec la Russie ont amené pour la première fois la marine chinoise en Méditerranée et au cœur de l’Europe. Depuis lors, la Chine a constitué la plus grande flotte navale au monde et investi dans des infrastructures européennes critiques, notamment des ports et des réseaux de télécommunications.

“Chine [through its navy] est passé par l’océan Indien, dans le golfe, jusqu’à la mer Rouge et ils ont été en Méditerranée », selon un responsable militaire britannique, qui a déclaré que la Chine n’avait pas encore déployé de sous-marins dans l’Atlantique nord mais qu’elle pourrait le faire en futur.

« Vous construisez des sous-marins nucléaires pour la portée et la furtivité. Et la Chine aime tester les frontières.

La déclaration conjointe prévue par l’alliance de sécurité transatlantique, qui, selon les diplomates, était toujours en discussion et sujette à changement, ne serait que la deuxième fois que les dirigeants de l’OTAN abordent de front le sujet de la Chine. La première a eu lieu en décembre 2019, sur l’insistance de l’administration de Donald Trump.

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Mais Biden est censé faire pression pour un langage plus dur que la terminologie fade “opportunités et défis” utilisée à cette époque.

Néanmoins, comment traiter la question représente un dilemme pour le groupe de 30 membres, qui a été initialement créé en 1949 pour faire face aux menaces de l’ère de la guerre froide.

À l’intérieur, les pays de l’OTAN sont divisés sur la façon de traiter la Chine : la Hongrie, membre, a, pour sa part, de bonnes relations politiques avec Pékin.

En outre, il y a une réticence à affronter Pékin dans sa propre région du Pacifique – bien que le Royaume-Uni et la France aient suivi les États-Unis dans le déploiement de navires pour effectuer des exercices de liberté de navigation dans la mer de Chine méridionale.

Des marines chinois et russes participent à des exercices conjoints dans la province chinoise du Guangdong © Li Jin/Getty

Les opérations militaires conjointes de la Chine avec la Russie sont considérées comme un développement particulièrement malvenu par certains membres de l’OTAN. En plus de leurs exercices militaires annuels, Pékin et Moscou ont récemment ajouté des exercices conjoints de défense antimissile et une formation pour les forces de sécurité intérieures.

“Leur [the Chinese/Russian] la relation est transactionnelle et pragmatique plutôt qu’idéologique », a déclaré le responsable militaire britannique. «Mais travailler ensemble sous quelque forme que ce soit donne confiance. Et la confiance est quelque chose dont nous devons nous méfier.

Comme le Center for a New American Security, un groupe de réflexion américain bipartite, l’a averti dans un rapport de janvier : « Là où les intérêts russes et chinois s’alignent, Moscou et Pékin pourraient éventuellement coordonner leurs capacités combinées pour défier la politique étrangère américaine.

Une autre inquiétude de l’OTAN est l’Afrique, que la Chine pourrait utiliser pour étendre sa présence militaire dans l’Atlantique dans le cadre de son objectif à long terme de devenir une force armée véritablement mondiale.

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Le général Stephen Townsend, chef du Commandement américain pour l’Afrique, a déclaré au Sénat américain en avril que sa « préoccupation numéro un en matière de concurrence énergétique mondiale » était ce qu’il a décrit comme les efforts chinois pour établir une installation navale militairement utile sur la côte ouest de l’Afrique. “Je parle d’un port où ils peuvent se réarmer avec des munitions et réparer des navires de guerre”, a-t-il déclaré.

Des experts de l’armée chinoise ont déclaré qu’il n’y avait aucune preuve que Pékin essayait d’établir une telle base ouest-africaine pour le moment. Cependant, la Chine a une base à Djibouti et a déjà utilisé des missions internationales de lutte contre la piraterie dans le golfe d’Aden pour former des milliers de militaires et nouer des relations militaires avec des pays en dehors de son voisinage habituel.

Chaque fois qu’un contingent naval termine son déploiement, par exemple, il fait généralement un détour sur le chemin du retour. Certains ont visité la Méditerranée et les côtes est et ouest de l’Afrique.

Une autre tendance qui contrarie les alliés de l’OTAN est l’implication croissante des entreprises chinoises dans les infrastructures critiques en Europe, par exemple par l’intermédiaire de la société de télécommunications Huawei.

La compagnie maritime publique chinoise Cosco détient également une participation majoritaire dans Le Pirée, le plus grand port de Grèce, et serait en pourparlers pour investir dans un terminal portuaire de Hambourg.

De tels liens économiques compliquent les efforts de l’OTAN pour créer une approche unifiée sur la Chine, tout comme les relations politiques entre Pékin et les dirigeants européens amis.

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Cela crée un potentiel d’affrontements, avec la position plus dure de Washington et de Jens Stoltenberg, le secrétaire général de l’OTAN, qui a averti le mois dernier que la Chine « venait à nous » dans des domaines tels que le cyberespace, l’Afrique et l’Arctique.

“Il y a un risque que cette discussion au sein de l’OTAN fasse apparaître des divergences très inconfortables entre les alliés sur la mesure dans laquelle la Chine est réellement perçue comme une menace”, a déclaré Sarah Raine, experte en géopolitique et stratégie à l’Institut international d’études stratégiques.

“Le fait est qu’il y a des pays qui sont considérés par les faucons comme faisant des arguments très pro-chinois au sein de l’OTAN, du moins en ce qui concerne le fait d’être robustes mais pas conflictuels.”

Reportage supplémentaire de Katrina Manson à Washington

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