Les défauts de paiement se profilent alors que les pays pauvres font face à une tempête économique

WASHINGTON – Les pays en développement sont confrontés à une crise de la dette catastrophique dans les mois à venir alors que l’inflation rapide, le ralentissement de la croissance, la hausse des taux d’intérêt et le renforcement du dollar se fondent en une tempête parfaite qui pourrait déclencher une vague de défauts de paiement désordonnés qui infligent des difficultés économiques aux pays les plus pauvres du monde. personnes vulnérables.

Les pays pauvres doivent, selon certains calculs, jusqu’à 200 milliards de dollars aux nations riches, aux banques multilatérales de développement et aux créanciers privés. La hausse des taux d’intérêt a augmenté la valeur du dollar, ce qui rend plus difficile pour les emprunteurs étrangers dont la dette est libellée en dollars américains de rembourser leurs prêts.

Le défaut d’un large éventail de prêts augmenterait encore les coûts d’emprunt des pays vulnérables et pourrait engendrer des crises financières alors que près de 100 millions de personnes ont déjà été plongées dans la pauvreté cette année par les effets combinés de la pandémie, de l’inflation et de la guerre de la Russie en Ukraine.

Le danger pose un autre vent contraire pour une économie mondiale qui se dirige vers une récession. Les dirigeants des économies avancées du monde se sont débattus en privé ces dernières semaines pour savoir comment éviter les crises financières dans les marchés émergents tels que la Zambie, le Sri Lanka et le Ghana, mais ils ont eu du mal à élaborer un plan pour accélérer l’allégement de la dette alors qu’ils sont confrontés à leur propre crise économique. malheurs.

Alors que les pays riches se préparent à une récession mondiale et tentent de faire face aux prix élevés des denrées alimentaires et de l’énergie, les flux d’investissement vers le monde en développement ont diminué et les grands créanciers, en particulier la Chine, ont mis du temps à restructurer les prêts.

Il est peu probable que des défauts de paiement massifs dans les pays à faible revenu déclenchent une crise financière mondiale étant donné la taille relativement petite de leurs économies. Mais le potentiel pousse les décideurs politiques à repenser la viabilité de la dette à une époque de hausse des taux d’intérêt et de transactions de prêt de plus en plus opaques. Cela s’explique en partie par le fait que les défauts de paiement peuvent rendre plus difficile pour des pays comme les États-Unis l’exportation de marchandises vers des pays endettés, ce qui ralentit davantage l’économie mondiale et peut conduire à une famine généralisée et à des troubles sociaux. Alors que le Sri Lanka se rapprochait de sa faillite cette année, sa banque centrale a été contrainte de conclure un accord de troc pour payer le pétrole iranien avec des feuilles de thé.

“Trouver des moyens de réduire la dette est important pour que ces pays parviennent à la lumière au bout du tunnel”, a déclaré David Malpass, président de la Banque mondiale, dans une interview au sommet du Groupe des 20 le mois dernier à Bali. , Indonésie. “Ce fardeau sur les pays en développement est lourd, et s’il continue, il continue de s’aggraver, ce qui a alors des impacts sur les économies avancées en termes d’augmentation des flux migratoires et de perte de marchés.”

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L’urgence fait suite aux blocages pour contenir le coronavirus en Chine et à la guerre de la Russie en Ukraine, qui ont ralenti la production mondiale et fait monter en flèche les prix des aliments et de l’énergie. La Réserve fédérale a rapidement relevé les taux d’intérêt aux États-Unis, renforçant la force du dollar et rendant plus coûteuse pour les pays en développement l’importation de produits de première nécessité pour les populations déjà aux prises avec la hausse des prix.

Les économistes et les institutions financières mondiales telles que la Banque mondiale et le Fonds monétaire international ont sonné l’alarme quant à la gravité de la crise. La Banque mondiale a prévu cette année qu’une douzaine de pays pourraient faire face à un défaut de paiement l’année prochaine, et le FMI a calculé que 60 % des pays en développement à faible revenu étaient en situation de surendettement ou à haut risque.

Depuis lors, les finances des pays en développement n’ont cessé de se détériorer. Le Council on Foreign Relations a déclaré la semaine dernière que 12 pays avaient désormais sa cote de défaut la plus élevée, contre trois il y a 18 mois.

Brad Setser, chercheur principal au conseil, estime que 200 milliards de dollars de dette souveraine dans les marchés émergents doivent être restructurés.

“C’est certainement un problème systémique pour les pays qui sont touchés”, a déclaré M. Setser. “Parce qu’un nombre inhabituellement élevé de pays ont emprunté sur le marché et emprunté à la Chine entre 2012 et 2020, il y a un nombre inhabituellement élevé de pays qui sont en défaut ou à risque de défaut.”

La restructuration de la dette peut inclure l’octroi de périodes de grâce pour le remboursement, la baisse des taux d’intérêt et l’annulation d’une partie du montant principal dû. Les États-Unis ont traditionnellement mené de vastes initiatives d’allégement de la dette telles que le plan “Brady Bond” pour l’Amérique latine dans les années 1990. Cependant, l’émergence de créanciers commerciaux qui prêtent à des taux élevés et de prêts prolifiques de la Chine – qui a répugné à subir des pertes – a compliqué les efforts internationaux d’allégement de la dette.

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Fitch, la société de notation de crédit, a averti dans un rapport le mois dernier que “d’autres défauts sont probables” sur les marchés émergents l’année prochaine et a déploré que le soi-disant cadre commun que le Groupe des 20 a établi en 2020 pour faciliter la restructuration de la dette “ne prouve pas efficace pour résoudre rapidement les crises.

Depuis la mise en place du cadre, seuls la Zambie, le Tchad et l’Éthiopie ont demandé un allégement de la dette. Cela a été un processus difficile, impliquant des comités de créanciers, le Fonds monétaire international et la Banque mondiale, qui doivent tous négocier et s’entendre sur la manière de restructurer les prêts que les pays doivent. Après deux ans, la Zambie est enfin sur le point de restructurer ses dettes envers les banques d’État chinoises, et le Tchad a conclu le mois dernier un accord avec des créanciers privés, dont Glencore, pour restructurer sa dette.

Bruno LeMaire, le ministre français des Finances, a déclaré que les progrès avec la Zambie et le Tchad étaient une étape positive, mais qu’il y avait encore beaucoup de travail à faire avec d’autres pays.

“Maintenant, nous devons accélérer”, a déclaré M. Le Maire en marge du sommet du G20.

La Chine, qui est devenue l’un des plus gros créanciers du monde, reste un obstacle à l’allégement. Les experts en développement l’ont accusé de tendre des “pièges à dettes” aux pays en développement avec son programme de prêt de plus de 500 milliards de dollars, qui a été qualifié de prédateur.

“Il s’agit vraiment du fait que la Chine ne veut pas admettre que ses prêts n’ont pas été viables et que la Chine traîne des pieds pour conclure des accords”, a déclaré Mark Sobel, ancien responsable du département du Trésor et président américain du Forum officiel des institutions monétaires et financières.

Les États-Unis ont régulièrement exhorté la Chine à être plus accommodante et se sont plaints que les prêts chinois sont difficiles à restructurer en raison des termes opaques des contrats. Il a qualifié les pratiques de prêt de la Chine de “non conventionnelles”.

“La Chine n’est pas le seul créancier à empêcher la mise en œuvre rapide et efficace du manuel typique”, a déclaré Brent Neiman, conseiller de la secrétaire au Trésor Janet L. Yellen, dans un discours à Washington en septembre. “Mais dans le paysage international des prêts, le manque de participation de la Chine à l’allégement coordonné de la dette est le plus courant et le plus important.”

La Chine a accusé les créanciers commerciaux occidentaux et les institutions multilatérales de ne pas en faire assez pour restructurer les dettes et a nié s’être engagée dans des prêts prédateurs.

“Ce ne sont pas des ‘pièges à dettes’, mais des monuments de coopération”, a déclaré cette année Wang Yi, ministre chinois des Affaires étrangères.

La propre économie de la Chine ralentit en raison de sa politique stricte «zéro Covid», qui comprend des tests de masse, des quarantaines et des verrouillages de sa population. Une crise immobilière intérieure a également rendu plus difficile pour la Chine d’accepter les pertes sur les prêts qu’elle a accordés à d’autres pays.

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Des responsables du FMI se rendront à Pékin la semaine prochaine pour une table ronde « 1+6 » avec les dirigeants des principales institutions économiques internationales. Au cours de ces réunions, ils aideront la Chine à mieux comprendre le processus de restructuration de la dette à travers le cadre commun.

Ceyla Pazarbasioglu, directrice du département de la stratégie, de la politique et de l’examen au FMI, a reconnu que convenir des conditions d’allégement de la dette pourrait prendre du temps, mais a déclaré qu’elle transmettrait l’urgence aux responsables chinois.

“Le problème que nous avons est que nous n’avons pas le temps en ce moment parce que les pays sont très fragiles face à la vulnérabilité de la dette”, a déclaré Mme Pazarbasioglu, qui se rendra en Chine, aux journalistes du FMI la semaine dernière.

Lors des réunions annuelles du FMI et de la Banque mondiale à Washington en octobre, les décideurs politiques ont déclaré que le rythme de la restructuration de la dette était trop lent et ont appelé à une action coordonnée entre créanciers et emprunteurs pour trouver des solutions avant qu’il ne soit trop tard.

Lors d’une table ronde sur la restructuration de la dette, Gita Gopinath, le premier directeur général adjoint du FMI, a déclaré que les pays et les créanciers devaient éviter le genre de vœu pieux qui conduisait aux défauts de paiement.

“Il y a beaucoup de tendance à jouer pour se racheter”, a déclaré Mme Gopinath. “Les créanciers ont très tendance à espérer qu’il y aura des jeux de hasard pour le rachat, puis rien ne sera résolu.”

Mais à l’issue de la réunion du Groupe des 20 en novembre, il est apparu que peu de progrès avaient été réalisés. Dans une déclaration commune, les dirigeants ont exprimé leur inquiétude face à la “détérioration de la situation de la dette” dans certains pays vulnérables à revenu intermédiaire. Cependant, ils proposaient peu de solutions concrètes.

“Nous réaffirmons l’importance des efforts conjoints de tous les acteurs, y compris les créanciers privés, pour continuer à travailler à l’amélioration de la transparence de la dette”, indique le communiqué.

La déclaration comprenait une note de bas de page indiquant qu'”un membre a des opinions divergentes sur les questions de dette”. Ce pays, selon des personnes proches du dossier, était la Chine.

Dans l’interview, M. Malpass a déclaré que la Chine était disposée à discuter de l’allégement de la dette, mais que “le diable est dans les détails” lorsqu’il s’agit de restructurer les prêts pour réduire le fardeau de la dette.

Le président de la Banque mondiale a prédit qu’il était peu probable que les problèmes budgétaires auxquels sont confrontés les pays en développement se transforment en une crise mondiale de la dette du type de celle qui s’est produite dans les années 1980, lorsque de nombreux pays d’Amérique latine ne pouvaient pas assurer le service de leur dette extérieure. Il a suggéré, cependant, qu’il y avait un impératif moral de faire plus pour aider les pays et les populations pauvres qui avaient été poussés plus profondément dans la pauvreté pendant la pandémie.

“Il y aurait des inversions continues du développement en termes de pauvreté, de faim et de malnutrition, qui augmentent déjà”, a déclaré M. Malpass. “Et cela arrive à un moment où les pays ont besoin de plus de ressources, pas de moins.”

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