Les gaffes de la Small Business Administration sont désormais son travail à corriger

Isabella Casillas Guzman, le choix du président Biden pour diriger la Small Business Administration, a hérité d’un portefeuille de près de 1000 milliards de dollars d’aide d’urgence et d’une agence en proie à la controverse lorsqu’elle a pris le relais en mars. Depuis, elle sprinte de crise en crise.

Certains nouveaux programmes ont été embourbés dans des retards et des pépins, tandis que l’effort de secours en cas de pandémie le plus connu de la SBA, le programme de protection du chèque de paie, a failli manquer d’argent pour ses prêts ce mois-ci, déroutant les prêteurs et bloquant des millions d’emprunteurs. Les propriétaires d’entreprise en colère ont inondé l’agence de critiques et de plaintes.

Maintenant, c’est le travail de Mme Guzman de retourner le navire. «C’est le plus grand portefeuille SBA que nous ayons jamais eu, et il va clairement falloir qu’il y ait des changements dans notre façon de faire des affaires», a-t-elle déclaré dans une récente interview.

Lorsque la crise du coronavirus a frappé et que l’économie est entrée en chute libre l’année dernière, le Congrès et l’administration Trump ont poussé la Small Business Administration au premier plan, la mettant en charge d’énormes sommes d’argent de secours et de nouveaux programmes compliqués.

C’est de loin la plus petite agence au niveau du cabinet, avec un budget de fonctionnement annuel qui est généralement inférieur à la moitié de ce que le ministère de la Défense dépense en une journée. Il a longtemps été considéré au sein du gouvernement comme un marigot endormi.

Mais lorsque la pandémie a fait monter en flèche les demandes de chômage, le Congrès a répondu avec un plan sans précédent: Donner de l’argent aux entreprises pour garder leurs travailleurs employés. Sept jours seulement après que le président Donald J.Trump a signé la loi CARES de 2,2 billions de dollars fin mars 2020, la Small Business Administration a commencé à accepter les candidatures au programme de protection des chèques de paie.

Les employés de l’agence décrivent un mois flou de travail 24 heures sur 24 pour gérer le lancement et les débuts du programme. Les 68 bureaux de district de l’agence, qui traitent normalement quelques centaines de demandes par semaine, ont reçu 12 000 appels téléphoniques par jour de propriétaires d’entreprises désespérés. Un groupe tournant d’une douzaine de personnes a campé dans une salle de guerre ad hoc au quartier général presque vide pour écrire les règles du programme et réorganiser les systèmes technologiques afin de gérer l’assaut des applications.

Malgré de nombreux ralentisseurs – y compris des conditions de prêt déroutantes et souvent révisées et plusieurs effondrements techniques – le programme a connu un certain succès. Des millions de propriétaires d’entreprise lui attribuent le mérite de les avoir aidés à survivre à la pandémie et à garder plus de travailleurs employés.

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Les économistes doutent que les résultats du programme justifient son coût énorme, mais M. Trump et M. Biden ont tous deux adopté cet effort comme une pièce maîtresse de leurs plans de sauvetage économique. Alors que la pandémie se prolongeait et que l’économie plongeait dans une récession, le programme de protection des chèques de paie s’est transformé en le plus grand sauvetage des entreprises de l’histoire américaine. Plus de huit millions d’entreprises ont obtenu des prêts-subventions, totalisant 788 milliards de dollars, soit presque autant d’argent que le gouvernement a dépensé pour ses trois cycles de paiements directs aux contribuables.

Mais il y avait des écueils, dont certains prendront des années à être résolus. La fraude est une préoccupation majeure. Des milliers de personnes ont profité des exigences minimales en matière de documentation du programme précipité et ont sollicité des prêts illicites, selon les procureurs, pour financer des jeux de hasard, des Lamborghini, des montres de luxe, une ferme d’alpagas et un système de fraude Medicare. Le ministère de la Justice a accusé des centaines de personnes d’avoir volé plus de 440 millions de dollars et des dizaines d’enquêtes fédérales sont en cours. (Lors de son audience de confirmation, Mme Guzman a promis qu’elle «donnerait la priorité à la réduction de la fraude, du gaspillage et des abus».)

Il y avait d’autres problèmes. Les femmes et les propriétaires d’entreprises appartenant à des minorités ont été exclus de manière disproportionnée des efforts de secours. Une tentative de dernière minute de M. Biden pour rendre le programme plus généreux pour les propriétaires d’entreprises en solo est arrivée trop tard pour aider beaucoup d’entre eux. Ce mois-ci, une nouvelle urgence est apparue: le programme a manqué d’argent et a été brusquement fermé à la plupart des nouveaux candidats.

«Il n’y a eu aucun avertissement», a déclaré Toby Scammell, directeur général de Womply, une société qui aide les emprunteurs à obtenir des prêts, à propos de la dernière débâcle. À elle seule, sa société compte plus de 1,6 million de candidats pris dans les limbes.

Le programme de protection des chèques de paie est loin d’être le seul défi de l’agence. Il gère également un système complexe et évolutif de prêts en cas de catastrophe à faible taux d’intérêt pouvant atteindre 500000 USD et de nouveaux fonds de subvention, créés par le Congrès, pour deux des industries les plus durement touchées: la Shuttered Venue Operators Grant pour les entreprises d’événements en direct et la Revitalisation des restaurants. Fonds. (L’industrie hôtelière fait pression pour sa propre version.)

Chacun exigeait que l’agence crée des politiques et des systèmes technologiques à partir de rien. Le programme du site a été particulièrement difficile. Le jour de son lancement prévu, début avril, le système de candidature a complètement échoué, laissant les candidats désespérés se rafraîchir et s’appuyant sur les publications des médias sociaux pour obtenir des informations et des mises à jour.

«Je me suis tourné vers mon directeur associé et je lui ai dit: ‘J’imaginais que quelque chose comme cela se produirait’», a déclaré Chris Zacher, directeur exécutif de Levitt Pavilion, un centre d’arts de la scène à but non lucratif à Denver. La Small Business Administration a relancé le système trois semaines plus tard et a reçu 12 200 candidatures, mais elle ne prévoit pas octroyer de subventions avant la fin mai.

Les personnes qui se situent en bas de la liste des priorités hiérarchisées, y compris M. Zacher, craignent que même si leur demande est approuvée, elles ne verront pas de chèque avant juin ou juillet – un obstacle majeur pour les sites qui tentent de planifier leurs saisons d’été et d’automne.

«C’est exaspérant», a déclaré M. Zacher. «Un programme censé aider à sauver des salles indépendantes nous désavantage à cause de tous ces retards.»

Mme Guzman, 51 ans, entend ces critiques sans relâche – les fils de réponse aux publications de son agence sur les réseaux sociaux se sont transformés en cris de douleur primitifs. (“JE NE PEUX PAS PRENDRE CECI AVEC SBA PLUS LONGTEMPS” est une des réponses les plus douces.) Elle a dit qu’elle comprenait l’urgence.

«C’est vraiment sans précédent – dans tous les domaines, à travers le pays – et nous assistons à plusieurs catastrophes en même temps», a-t-elle déclaré. «L’agence est fortement concentrée sur la simple réponse à la catastrophe et la mise en œuvre de ces secours le plus rapidement possible.»

Il s’agit de la deuxième visite de Mme Guzman à la Small Business Administration. Lorsque le président Barack Obama a choisi Maria Contreras-Sweet en 2014 pour reprendre l’agence, Mme Guzman est devenue conseillère principale et chef de cabinet adjoint. Les femmes s’étaient rencontrées au milieu des années 90. Mme Guzman, originaire de Californie et titulaire d’un diplôme de premier cycle de la Wharton School of Business de l’Université de Pennsylvanie, a été embauchée à 7Up / RC Bottling par Mme Contreras-Sweet, une cadre là-bas.

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«J’ai toujours été impressionnée par sa capacité à gérer des tâches avec des courbes d’apprentissage raides – elle a une compréhension rapide des concepts complexes», a déclaré Mme Contreras-Sweet.

Mme Guzman a passé son premier passage à l’agence en se concentrant sur des projets traditionnels tels que son programme de prêt phare, qui permet normalement d’environ 28 milliards de dollars par an en prêts. Cette fois, le travail est radicalement différent.

«Nous travaillons en étroite collaboration pour identifier les opportunités de créer une agence solide pour répondre à cette demande d’échelle», a-t-elle déclaré. «La SBA doit être aussi entreprenante que les petites entreprises que nous servons. Ce que je veux vraiment dire par là, c’est une approche davantage axée sur le client. »

L’agence teste un nouveau programme de «navigateurs communautaires», qui financera des organisations locales, y compris des organismes sans but lucratif et des groupes gouvernementaux, pour travailler en étroite collaboration avec des entreprises appartenant à des personnes handicapées ou dans des communautés rurales, minoritaires et d’immigrants mal desservies. Il s’agit d’une extension d’un effort local de plusieurs organisations à but non lucratif pour permettre aux entreprises vulnérables d’accéder aux prêts du programme de protection des chèques de paie.

Mme Guzman a déclaré qu’elle était optimiste à propos de cet effort et d’autres priorités de l’agence, comme l’élargissement de l’accès au capital des entrepreneurs noirs et d’autres minorités – mais d’abord, comme les clients qu’elle sert, la Small Business Administration doit surmonter la pandémie.

Et pour ce faire, il doit arrêter de se tirer une balle dans le pied.

La deuxième tentative très attendue d’ouverture du fonds Shuttered Venue Operators Grant a été précédée d’une dernière débâcle: l’agence a annoncé – puis, moins d’un jour avant la date, abandonnée – un plan pour ouvrir le premier arrivé, premier servi. fonds un samedi. Pour ceux qui recherchent de l’aide qui n’est pas encore arrivée, l’incident a ressenti un nouveau coup de pied dans les dents.

Mme Guzman a déclaré qu’elle était consciente de la nécessité pour son agence de surmonter ses limites et de reconstruire sa réputation en dents de scie.

«C’est un moment charnière dans le temps où nous pouvons tirer parti de l’intérêt porté aux petites entreprises pour vraiment leur offrir une agence remarquable», a-t-elle déclaré. «J’apprécie d’être la voix des 30 millions de petites start-ups innovantes à travers le pays. Ce que je dis toujours à mon personnel, c’est que je veux que ces entreprises se sentent comme les géants qu’elles sont dans notre économie. »

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