Les investisseurs manquent des millions après l’effondrement d’Union Standard. Mais une structure de société offshore complique les enquêtes

Une société financière australienne flashy qui a parrainé l’équipe de football anglaise Sheffield United fait l’objet d’un examen minutieux par les liquidateurs sur des centaines de millions de dollars de fonds que les investisseurs prétendent leur être dus.

La semaine prochaine, les principaux acteurs du courtier en devises en faillite Union Standard International Group seront interrogés sous serment devant la Cour fédérale dans le cadre de la liquidation.

L’un des domaines à l’étude pourrait être l’identité d’un directeur de l’entreprise australienne et du principal bénéficiaire effectif de sa société mère, un homme mystérieux du Myanmar qui, selon le personnel des liquidateurs, a déclaré ne s’être jamais rencontré en personne.

Les investisseurs affirment qu’on leur doit un montant faramineux – 360 millions de dollars – et les liquidateurs de la société BRI Ferrier estiment que ce chiffre pourrait éventuellement atteindre plus d’un demi-milliard de dollars.

Selon les investisseurs, les agents ont utilisé le fait que le groupe Union Standard International était réglementé en Australie dans leur argumentaire commercial auprès de clients potentiels en Chine et à Taïwan.

Son effondrement il y a plus de deux ans a été dévastateur pour beaucoup, certains perdant leurs économies.

Le régulateur d’entreprise ASIC a annulé sa licence de services financiers en septembre 2020 après son entrée en fonction, mais l’étendue réelle de l’opération n’a toujours pas été dévoilée.

Maintenant, 7.30 peut révéler de nouveaux détails sur la façon dont Union Standard a enregistré une société écran dans la capitale samoane d’Apia en 2014 qui a finalement détenu l’opération australienne et continue de fonctionner.

7.30 a obtenu des documents divulgués du cabinet d’avocats Mossack Fonseca détaillant le menu des juridictions dans lesquelles il a proposé de constituer une société.

Les paradis fiscaux proposés incluent le Panama, les Seychelles, les Bahamas, l’Anguilla britannique et les Samoa.

Mossack Fonseca a joué un rôle central dans l’enquête sur les Panama Papers du Consortium international des journalistes d’investigation en 2016, qui a mis en évidence la façon dont le cabinet d’avocats a mis en place une coquille entreprises pour cacher la richesse des particuliers et des entreprises mondiales.

L’un des documents divulgués de 2014 est un certificat d’actions d’Union Standard Group International Holdings Limited montrant l’intégralité du capital de la société détenue par un seul bénéficiaire de Taïwan.

On pense que le bénéficiaire a changé depuis.

Les documents divulgués proviennent d’une base de données de plus de 11 millions de documents remis au journal allemand Süddeutsche Zeitung.

“Secret ultime”

Jason Ward, fondateur du Center for International Corporate Tax Accountability and Research, a déclaré que Samoa n’était que l’un des six paradis fiscaux proposés aux clients de Mossack Fonseca.

“Le Samoa est, malheureusement, l’un des nombreux paradis fiscaux … clairement celui qui sert à offrir le secret ultime”, a-t-il déclaré à 7h30.

“Donc, une fois que vous arrivez aux Samoa, la piste se termine en termes de détermination de la propriété à partir de là.”

Jason Ward est le fondateur du Center for International Corporate Tax Accountability and Research.(ABC Nouvelles)

L’homme du Myanmar Soe Hein Minn est directeur de l’entreprise australienne, cependant, selon un rapport de 2020, les liquidateurs ont de sérieux doutes quant à sa véritable identité.

Les liquidateurs ont déclaré que M. Soe contrôlait également la société offshore basée aux Samoa, qui était l’actionnaire de l’opération australienne et le principal bénéficiaire effectif.

Dans leur rapport aux créanciers, ils ont déclaré qu’ils étaient tellement inquiets qu’ils ont engagé une société d’enquête privée pour suivre M. Soe jusqu’à son adresse indiquée.

7.30 a obtenu des photos exclusives de ce que l’enquêteur a trouvé – un complexe délabré dans la capitale Yangon où personne n’a entendu parler de lui.

Un immeuble en briques au Myanmar avec un ute à l'extérieur.
Le bâtiment de l’adresse répertoriée de M. Soe au Myanmar.(Fourni)

Les photos soulèvent de nouveaux soupçons selon lesquels le propriétaire d’une entreprise mondiale lucrative était peu susceptible de vivre ici.

Les liquidateurs ont également signalé que l’enquêteur externe avait fait part de ses inquiétudes quant aux documents d’identité clés de M. Soe qui pourraient ne pas être authentiques.

Les liquidateurs ont déclaré qu’aucun des administrateurs australiens ou de la direction n’a confirmé avoir rencontré M. Soe en personne.

Ils ont déclaré que le personnel avait participé à des réunions virtuelles avec lui, mais ils ne se souviennent pas si c’est cette partie qui a participé aux réunions, ou s’il l’a fait, il semble qu’une personne prétendant être M. Soe n’ait participé que par audio.

Emplacement rural au Myanmar avec des huttes.
Les liquidateurs affirment qu’un enquêteur externe a fait part de ses inquiétudes quant aux documents d’identité clés de M. Soe qui pourraient ne pas être authentiques.(Fourni)

M. Ward a déclaré que le Myanmar serait la juridiction idéale pour créer une fausse identité.

“Il est incroyablement difficile de parcourir les archives publiques, incroyablement difficile de retrouver des individus et très facile de falsifier des documents”, a-t-il déclaré.

7.30 a déployé des efforts considérables pour joindre M. Soe afin de lui proposer un entretien ou de lui fournir une déclaration, notamment en le contactant via les opérations d’Union Standard au Royaume-Uni et aux Samoa, mais nous n’avons reçu aucune réponse.

Sur le site Web d’USG au Royaume-Uni, où il opère de manière indépendante sous une autre société, un message affirme que M. Soe est une personne réelle et une personne de bonne foi.

Traquer les investissements

Les liquidateurs Peter Krejci et Andrew Cummins de la société BRI Ferrier ont déclaré avoir reçu des réclamations d’un grand nombre de créanciers où leur investissement présumé ne semble pas être enregistré avec précision.

“De nombreux clients ont fait leur investissement par l’intermédiaire de sociétés de traitement de fonds à l’étranger ou directement aux agents. Les dossiers australiens de l’USG ne semblent pas divulguer avec précision ces investissements et les sociétés de traitement de fonds à l’étranger ont largement refusé de répondre à nos questions”, ont-ils déclaré dans un communiqué.

Dans le cadre d’une procédure devant la Cour fédérale, l’ASIC a allégué qu’USGFX fournissait des services financiers, y compris des transactions, à des clients en Chine, les exposant prétendument à un risque d’infraction à la loi chinoise.

Opal Yang, basée à Londres, a pour mission d’essayer de retrouver de l’argent au nom des créanciers.

Femme chinoise aux cheveux bruns portant une veste noire.
Opal Yang a conseillé les investisseurs sur la manière d’essayer de récupérer les énormes sommes d’argent qu’ils ont perdues.(ABC Nouvelles)

“Je rencontre beaucoup de clients, ils sont très instruits et ce sont des investisseurs très expérimentés. Ils ont en fait fait beaucoup de diligence raisonnable en ce qui concerne cet investissement et donc dans le journal, cela semble très légitime”, a-t-elle déclaré.

Mais il y avait des signes avant-coureurs – en 2017, le personnel du bureau de Shanghai a été retenu en otage par des investisseurs en colère qui avaient perdu de l’argent.

“Nous pensions que notre argent était protégé”

Jean Fan, résident de Melbourne, n’a pas été impliqué dans ces scènes. Elle fait partie d’un groupe de près de 500 investisseurs et sympathisants qui communiquent dans un chat de groupe privé sur les réseaux sociaux sur la manière de rechercher l’emplacement des fonds.

“Tout le monde veut savoir où est allé l’argent, pourquoi cela se produit; nous pensions que notre argent était protégé”, a-t-elle déclaré.

Elle a dit qu’elle avait fait une réclamation pour environ 800 000 $ perdus par l’intermédiaire de la société australienne.

“C’est juste très stressant, surtout au premier semestre, je n’ai pas pu dormir du tout, j’ai dû suivre des conseils … c’était juste, c’est beaucoup d’argent”, a-t-elle déclaré.

Mme Fan vivait à Shanghai lorsqu’elle a été approchée par un ami pour investir dans un produit connu sous le nom de U-Plus, qui promettait un intérêt de plus de 9 % chaque année.

Femme asiatique portant une veste violette avec des lunettes noires.
Jean Fan a perdu environ 800 000 $ via Union Standard.(ABC News : Andrew Altree-Williams)

Le matériel promotionnel montre que la société est réglementée par l’ASIC et que l’argent des investisseurs serait conservé en toute sécurité dans les comptes de la Commonwealth Bank.

Mais dans leur rapport aux créanciers, les liquidateurs ont allégué que l’argent détenu en fiducie pour les investisseurs au moment de leur nomination s’élevait à 6 millions de dollars, une fraction de ce que les investisseurs disaient leur être dû.

“Ils ont complètement détruit la confiance de chacun dans l’investissement en Australie”, a déclaré Mme Fan.

“La seule raison pour laquelle ils ont initialement investi dans ce produit est à cause de la réputation qu’ils avaient dans cette industrie et maintenant tout est détruit parce que quand les choses vont mal, personne n’est là pour nous.”

Zhou Decai, un résident de Chine, a perdu ses économies d’un demi-million de dollars lorsqu’il a été initié à l’investissement par un ancien camarade de classe.

“J’étais dévasté et je n’ai pas pu m’en remettre pendant longtemps. Cela a eu un impact significatif sur ma vie et celle de ma famille. C’est plus de la moitié de mes actifs totaux”, a-t-il déclaré.

Mme Yang a déclaré que de nombreux investisseurs ont dû réhypothéquer leurs maisons en raison des pertes.

“Jusqu’à présent, il n’y a pas beaucoup d’aide. Ils sont donc vraiment désespérés”, a-t-elle déclaré.

La vice-présidente de l’ASIC, Sarah Court, a déclaré que l’ASIC avait annulé la licence de services financiers de l’USG.

Elle a déclaré que l’ASIC cherchait à obtenir des ordonnances du tribunal pour que l’USG rembourse à ses clients leurs dépôts nets.

Regarder 19h30, du lundi au jeudi 19h30 sur ABC iview et ABC TV

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