Les pénuries de gaz au Royaume-Uni révèlent de nouveaux travailleurs essentiels : les chauffeurs de camion

LONDRES — Pendant plus de trois décennies, David Carden a traversé les Midlands en Angleterre, transportant des dizaines de milliers de litres de carburant des réservoirs de stockage aux stations-service. Le liquide inflammable en faisait un travail dangereux exigeant compétence et prudence, mais quand il a commencé, le salaire et les avantages étaient bons, lui permettant de subvenir aux besoins de sa jeune famille.

Peu à peu, les conditions se sont détériorées pour les conducteurs. Les heures se sont allongées, les installations en bordure de route se sont détériorées et les prestations ont été réduites.

« Finalement, a déclaré M. Carden, nous avons perdu une grande partie de ce qui valait la peine d’être fait.

En 2017, il démissionne.

Aujourd’hui, alors qu’une grave pénurie de chauffeurs de camion a entraîné l’épuisement des pompes à essence dans tout le pays et perturbé la vie de milliers de personnes, les Britanniques et leurs dirigeants au Parlement délivrent un message plaintif : nous avons besoin de vous.

Le gouvernement envoie une lettre à près d’un million de personnes titulaires d’un permis de conduire un poids lourd, les exhortant à reprendre la route. Et il assouplit les restrictions de visa pour des milliers de travailleurs étrangers, dans l’espoir de les attirer vers un travail temporaire en Grande-Bretagne.

Mais le gouvernement pourrait trouver peu de personnes acceptant les offres. M. Carden, 57 ans, était ferme dans sa détermination : « Il n’y a aucune chance que je retourne dans cette industrie.

Son désenchantement souligne les défis de taille auxquels l’industrie est confrontée. Des dizaines de milliers de conducteurs de l’Union européenne ont quitté le pays – en grande partie parce que le Brexit a clairement indiqué qu’ils n’étaient pas recherchés – et les conducteurs potentiels n’ont pas pu passer leurs tests de qualification pendant plus d’un an en raison de la pandémie. Longtemps dominée par les hommes, l’industrie des conducteurs n’a pas fait grand-chose pour ajouter des femmes à ses rangs.

En conséquence, la Grande-Bretagne manque jusqu’à 100 000 chauffeurs de camion, selon la Road Haulage Association.

Pour les camionneurs qui se sont longtemps sentis sous-estimés et de plus en plus stressés par des conditions de travail difficiles, des salaires inférieurs et des relais routiers négligés, le fait que les employeurs aient du mal à trouver des travailleurs n’était pas une surprise.

“Les gens ne pensent pas aux chauffeurs de camion jusqu’à ce que tout se passe mal”, a déclaré Robert Booth, 50 ans, un chauffeur de Douvres sur la côte sud de l’Angleterre.

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Et beaucoup de choses ont mal tourné cette semaine : les gens ont fait de longues files d’attente pour obtenir de l’essence et certaines stations ont imposé des limites à la quantité de carburant qu’ils pouvaient remplir. D’autres ne pouvaient tout simplement pas se rendre au travail parce qu’ils n’avaient pas d’essence ou parce que la circulation s’était accumulée autour des gares, obstruant les routes. Certaines entreprises, telles que les taxis et les ambulances privées, ont réduit leurs services.

Le gouvernement a mis l’armée en attente et, jeudi, il a déclaré que certains militaires commenceraient à aider à livrer du carburant dans les prochains jours.

L’émergence de conducteurs longtemps négligés en tant que rouage essentiel de l’économie nationale rappelle la première année de la pandémie. Les travailleurs qui avaient été considérés comme peu qualifiés et mal payés – dont beaucoup étaient des migrants – ont attiré l’attention de la nation et ont gagné un nouveau respect. À travers la Grande-Bretagne, les gens sont sortis sur le pas de leur porte pour applaudir les travailleurs du National Health Service. Les assistants de supermarché et les employés des transports publics n’étaient plus invisibles et figuraient sur les couvertures de publications comme British Vogue.

Désormais, les chauffeurs de camion sont entendus et recrutés – à tel point que le Premier ministre Boris Johnson a bouleversé ses règles d’immigration post-Brexit lorsqu’il a approuvé la délivrance de cinq mille visas temporaires pour les chauffeurs étrangers jusqu’à la fin de l’année.

Mais l’industrie prévient qu’il est probablement trop peu trop tard en attendant les détails.

“D’une part, c’est ce que nous avons demandé au gouvernement de faire”, a déclaré Rod McKenzie, directeur général de la politique de la Road Haulage Association, qui a fait pression pour des restrictions de visa plus souples et deux fois plus de visas temporaires. «Mais trois mois, c’est une très courte période pour que les gens abandonnent un emploi existant. Cela rayera à peine la surface.

Certains chauffeurs pourraient être attirés par des salaires et des primes plus élevés, mais il n’y a pas de solutions rapides à ce problème qui couve depuis des années. Le Brexit a refoulé les conducteurs de l’Union européenne qui peuvent désormais trouver un bon salaire et de meilleures installations routières sur le continent, où les pénuries de conducteurs dans des pays comme la Pologne et l’Allemagne sont aussi graves, voire pires.

Il y a un énorme arriéré d’examens de conduite en Grande-Bretagne, la formation est chère et l’industrie n’a pas réussi à attirer une main-d’œuvre jeune. L’âge moyen d’un camionneur est d’environ 50 ans et de nombreuses lettres du gouvernement passeront par les portes de personnes qui ont pris leur retraite ou qui ont occupé des postes de direction, a déclaré M. McKenzie.

“Ce ne sont pas un groupe de cent mille personnes qui répondront soudainement à l’appel et reprendront les armes”, a déclaré M. McKenzie. « Nous en aurons quelques-uns, j’espère. Mais il n’y a pas de solution miracle ici.

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M. Carden a cessé de conduire un camion-citerne il y a environ quatre ans après que ce travail a été repris par une grande entreprise de logistique et qu’il y avait plus de pression pour effectuer des livraisons plus rapidement. Il conduit maintenant une camionnette pour une entreprise familiale.

Au milieu d’une vive concurrence pour les chauffeurs de camions qualifiés, certains chauffeurs de camions-citernes sont passés à des emplois bien rémunérés effectuant des livraisons moins dangereuses. Lorsque M. Carden est parti, il a déclaré que nombre de ses pairs avaient également démissionné à peu près au même moment.

« Ils se demandent ‘Pourquoi devrais-je conduire une bombe de 44 000 litres, alors que je peux obtenir le même argent pour livrer des boîtes de chips au supermarché ?’ », a déclaré M. Carden.

« Le grand public n’a pas apprécié cette industrie et le gouvernement non plus », a-t-il ajouté. « Les conducteurs passeront des nuits loin de chez eux et les équipements qui leur sont proposés sont probablement les plus pauvres d’Europe.

Les conditions dans les relais routiers sont fréquemment citées comme une raison pour laquelle plus de gens, en particulier les femmes, ne veulent pas rejoindre l’industrie. M. Booth, le chauffeur de Douvres, est un soi-disant trampeur – il ramasse et dépose des matériaux de construction sur de longues distances. Il est généralement sur la route pendant cinq jours à la fois, et bien que les heures soient exténuantes, il a déclaré qu’il aimait le sens de l’aventure. « Soyons honnêtes, nous nous sentons tous encore comme un enfant de 8 ans qui veut conduire de gros camions », a-t-il déclaré.

Mais l’industrie a négligé les réalités de la vie sur la route pour les conducteurs, a-t-il déclaré. Aux arrêts, il y a souvent des douches sales, pas assez de toilettes et un manque de sécurité. Il peut être difficile de trouver des repas décents. M. Booth a une page Facebook dédiée à la documentation des repas sains qu’il prépare sur la route.

« L’industrie elle-même avait pris pour acquis que nous disposions d’une main-d’œuvre moins chère de l’étranger », a-t-il déclaré.

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Convaincre les travailleurs européens de retourner en Grande-Bretagne sera difficile car les chauffeurs ont été maltraités et discriminés, a déclaré Tomasz Orynski, 41 ans, qui conduit des camions à temps partiel en Écosse. Il a quitté la Pologne pour la Grande-Bretagne en 2005, mais a l’intention de revenir bientôt dans l’Union européenne.

“On vous dit tout le temps à quel point vous êtes un fardeau pour ce pays”, a-t-il déclaré, faisant référence à la Grande-Bretagne. « Tout cela pendant que les salaires stagnaient depuis une décennie ou plus. Donc que fais-tu? Vous faites vos valises et retournez dans votre pays qui, au cours de toutes ces années, s’est développé rapidement.

Même si certains chauffeurs décident d’obtenir les visas temporaires en Grande-Bretagne, il est peu probable qu’ils travaillent pendant les trois mois disponibles, car le recrutement et la relocalisation pourraient prendre des semaines. Depuis sept ans, Emil Gerasimov, responsable de la conduite d’Ideal Recruitment, a fait venir des chauffeurs de l’étranger, notamment de Roumanie, de Bulgarie et de Pologne. Il est peu probable que les visas temporaires apportent beaucoup de soulagement.

« Pourquoi quitteraient-ils un emploi sûr en Europe pour travailler ici pendant trois mois ? » il a dit.

Près de l’aéroport d’Heathrow à Londres, Steve Bowles dirige Roy Bowles Transport, qui transporte des marchandises. L’entreprise porte le nom de son père qui a lancé l’entreprise dans les années 1950. Il dispose d’environ 40 véhicules et ne déplace les marchandises que dans un rayon de 50 milles de l’aéroport, ce qui signifie que certains des aspects les plus difficiles du travail, tels que les longues nuits sur la route, sont évités.

Comme de nombreuses entreprises, M. Bowles a augmenté les salaires de son personnel, mais a déclaré qu’il lui manquait toujours le nombre de chauffeurs dont il avait besoin d’environ 20 %. Et les coûts d’embauche de l’agence ont augmenté “à travers le toit”, a-t-il déploré.

« C’est très frustrant, dit-il. « C’est notre période la plus occupée de l’année et cela restreint cette activité. »

M. Bowles conduisait lui-même les camions avant de prendre la direction de l’entreprise avec sa sœur. Lui aussi pourrait bientôt recevoir une lettre du gouvernement lui demandant de reprendre la conduite. Mais à 67 ans avec des problèmes de santé, il n’a pas l’intention de reprendre le volant.

« Je ne vais pas conduire, dit-il. « Si je ne parviens pas à faire le travail avec mes chauffeurs, à quoi bon sortir en laissant le bureau sans surveillance ? »

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