Les travailleurs du pétrole sur des navires battant pavillon étranger sont à la merci des entreprises

Cette histoire est une collaboration entre Projecteur et -. Il est également apparu dans La lentille et WWNO à la Nouvelle-Orléans. Il a été soutenu par une subvention du Fonds pour le journalisme d’investigation.

Alors que l’ouragan Ida se dirigeait vers la Louisiane, Howell McIntyre a été piégé à près de 100 milles au large à bord d’un navire de forage de 620 pieds nommé le Globetrotter II. La tempête de catégorie 4 a frappé le navire avec des vents de 150 mph et des vagues aussi hautes que des chênes, menaçant de le faire chavirer.

McIntyre a été projeté contre un mur, se cognant la tête et les genoux. Un autre travailleur, Michael Brunnera été jeté de son lit et claqué dans des casiers.

“Tout l’équipage croyait qu’ils allaient mourir”, lit-on procès déposée contre les employeurs Noble Drilling et Shell Oil au nom de 10 membres d’équipage blessés sur le navire ce jour-là.

Sur plus de 100 travailleurs à bord lorsque Ida a frappé, au moins 13 poursuivent en justice pour une indemnisation liée à des lésions cérébrales et dorsales traumatiques. Ils disent que les entreprises n’ont pas envoyé d’hélicoptère pour les évacuer, alors même que le danger de la tempête est devenu évident.

Mais les travailleurs sont confrontés à un obstacle juridique important : alors que le Globetrotter II appartient à une société américaine et a été engagé par une société britannique, il navigue sous un pavillon libérien, ce qui signifie qu’il n’est pas soumis à de nombreuses réglementations en matière de travail et d’environnement que les navires américains doivent respecter. suivre.

Battre un pavillon étranger n’est qu’un moyen pour les entreprises d’échapper à la responsabilité des blessures et des décès survenus lors de l’extraction de pétrole et de gaz naturel du fond marin, une ligne de travail intrinsèquement dangereuse. Les travailleurs de l’extraction de pétrole et de gaz sur terre et en mer sont environ six fois plus susceptibles que le travailleur américain moyen d’être tués au travail, selon Centres pour le Contrôle et la Prévention des catastrophes données de 2008 à 2017, les données les plus récentes disponibles. Même si la main-d’œuvre offshore a rétréci de 40 % ces dernières années, les décès ont augmenté.

Et de nouvelles données collectées par Floodlight et – révèlent que les décès à l’étranger en particulier sont sous-estimés. Au moins 138 travailleurs du pétrole et du gaz offshore sont morts au travail entre 2007 et 2020, selon les archives publiques agrégées du Bureau of Safety and Environmental Enforcement et de la US Coast Guard. Cependant, le BSEE n’a divulgué que 53 morts pendant cette période. C’est en partie parce que l’agence a exclu les décès survenus sur le chemin des plates-formes de forage et ceux dus à des causes telles que les crises cardiaques, qui pourraient être traitées si les travailleurs n’étaient pas si éloignés de la civilisation.

Parmi les décès en mer où Floodlight et – ont pu déterminer le pavillon du navire, environ 40% se sont produits sur des navires battant pavillon d’autres pays, y compris l’explosion de Deepwater Horizon qui a tué 11 hommes.

INFOGRAPHIE : MSJONESNYC POUR –

Les entreprises enregistrent leurs navires dans d’autres pays qui ont des protections des travailleurs et des réglementations environnementales plus faibles que les États-Unis, ce qui leur permet d’économiser de l’argent en évitant des normes plus élevées. Mais les équipages des navires battant pavillon étranger et leurs familles peuvent avoir plus de mal à être indemnisés en vertu d’une loi américaine qui leur donne le droit de poursuivre en justice pour blessures et décès en mer, selon les avocats spécialisés en dommages maritimes.

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Au cours des dernières semaines de l’administration Obama, les régulateurs ont tenté de combler une échappatoire qui permet aux entreprises américaines d’immatriculer des navires à l’étranger – et ont bénéficié d’un soutien rare de la part des républicains de Louisiane favorables aux entreprises – mais ont abandonné l’effort après un recul important de l’industrie. Le changement de règle aurait limité l’utilisation de navires battant pavillon étranger dans l’industrie offshore américaine.

“Nous prenons soin de votre famille pendant que vous ne pouvez pas travailler”

Des panneaux d’affichage pour les avocats en dommages maritimes bordent les routes de la paroisse de Lafourche.

“Nous prenons soin de votre famille pendant que vous ne pouvez pas travailler”, lit-on sur un panneau d’affichage à Lockport, en Louisiane, faisant la publicité du cabinet d’avocats Blake Jones. Chaque mois, environ 15 000 travailleurs sont transportés par avion de la paroisse vers des installations pétrolières et gazières offshore, selon la Commission portuaire du Grand Lafourche.

Pour beaucoup, la possibilité de gagner beaucoup d’argent à l’étranger vaut toujours le risque.

“Il y a quatre choix si vous allez à l’école dans le sud de la Louisiane : déménager, pêcher, pétrole et gaz ou crime”, a déclaré Jon Mills, un matelot du sud de la Louisiane. Mills était sur un bateau élévateur en avril dernier avant d’être pris dans une tempête et de chavirer au large des côtes de la Louisiane, tuant 13 hommes.

“Les gens ont appelé pour voir si j’allais bien”, a-t-il déclaré. “Nous les gars du bateau, nous sommes comme une famille.”

Ceux à bord du Globetrotter II lors de l’ouragan Ida craignaient de subir le même sort. Les plates-formes pétrolières à proximité étaient déjà complètement évacuées et d’autres navires de forage s’étaient éloignés de la trajectoire de la tempête, et la fenêtre qu’ils devaient éviter l’ouragan se fermait. Vidéos l’équipage enregistré alors qu’Ida descendait montrait le navire prenant de l’eau. Noble Drilling n’a jamais donné l’ordre au navire d’arrêter les travaux, et ni Noble ni Shell n’ont dit à l’équipage d’évacuer.

En tant que météorologues de la Nouvelle-Orléans averti que les vents d’Ida dépassaient 100 mph, le capitaine, qui n’a pas été nommé dans les rapports, a passé l’appel pour tenter de s’éloigner de la tempête. Mais l’équipage n’avait pas fini de déconnecter le navire de forage du fond marin et avait du mal à arracher les boulons trop serrés. Lorsque le navire s’est déplacé, des morceaux de colonnes montantes de forage se sont détachés et plus d’une douzaine de réservoirs sur le pont se sont renversés, déversant 3 700 gallons d’huile de lubrification et de fluide hydraulique dans le golfe. Le navire a subi 1 million de dollars de dommages, selon le Rapport d’incident BSEE. Alors que tout l’équipage du Globetrotter II a survécu, quatre travailleurs blessés ont été évacués vers le rivage pour être évalués après la tempête.

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« Vous êtes à la merci de l’entreprise. Ils doivent évacuer l’équipage par hélicoptère », a déclaré l’avocat Kurt Arnold, basé à Houston, qui a déposé la plainte au nom de 10 travailleurs de Globetrotter II.

“Ils ont essayé de le couper trop près.”

Un porte-parole de Shell a adressé des demandes de commentaires à l’entrepreneur qui dirigeait l’opération, Noble Drilling. Craig Muirhead, vice-président des relations avec les investisseurs de Noble, a refusé de répondre aux questions.

Alors qu’une loi maritime américaine de 1920 appelée Jones Act stipule que les navires de charge se déplaçant entre les ports américains doivent être sous pavillon américain, les douanes et la protection des frontières américaines ont créé des exceptions à la règle qui permettent une utilisation plus répandue de navires battant pavillon étranger dans l’offshore pétrolier américain. l’industrie, comme le Globetrotter II. le Fédération internationale des ouvriers du transport a identifié le Libéria, où le navire de forage Globetrotter II a été immatriculé, comme un « pavillon de complaisance », ce qui signifie que les armateurs peuvent immatriculer leurs navires sans aucun lien avec le pays.

Le pavillon du navire détermine les exigences de l’armateur en matière d’eaux usées, de pollution de l’air, d’équipements de sécurité et la manière dont les travailleurs sont indemnisés en cas de problème, a déclaré Elizabeth DeSombre, auteur de “Flagging Standards: Globalization and Environmental, Safety, and Labour Regulations at Sea”.

Elle a déclaré que les navires battant pavillon étranger ont des règles de travail plus laxistes et économisent donc sur les coûts. “Les grandes compagnies pétrolières ne veulent pas opérer dans un environnement réglementaire plus coûteux”, a déclaré DeSombre.

INFOGRAPHIE : MSJONESNYC POUR –

Entre 2005 et 2021, 51 décès dans le golfe du Mexique sont survenus sur des navires battant pavillon de complaisance. Certains des événements mortels détaillés dans les documents de la Garde côtière n’ont jamais été rapportés par les médias.

Lors d’un incident en novembre 2018, trois travailleurs sont morts et deux ont dû être évacués d’une plate-forme flottante nommée Ocean Whittington après que les travailleurs aient été exposés à des niveaux mortels de monoxyde de carbone parce que le navire n’avait pas de détecteurs.

La plate-forme battait pavillon panaméen.

Arnold, l’avocat basé à Houston, a déclaré qu’il travaillait avec environ 60 travailleurs qui ont été laissés dans le Golfe pour surmonter les tempêtes sur les navires offshore ces dernières années.

“C’est le maximum que j’ai représenté sur une période d’un an, ce qui montre que les entreprises ne prennent pas les précautions qu’elles devraient”, a déclaré Arnold.

Quel est le coût de la sécurité ?

En janvier 2017, l’administration Obama a proposé de supprimer les exemptions des douanes et de la protection des frontières à la loi Jones. Dans un événement inhabituel en Louisiane, la proposition a même mis les responsables républicains en désaccord avec l’industrie pétrolière et gazière. Les navires battant pavillon américain doivent être construits aux États-Unis et employer davantage de travailleurs américains, ce qui a permis à la décision de gagner le soutien des syndicats maritimes.

Mais les douanes et la protection des frontières ont fait face à l’opposition de l’industrie pétrolière et gazière de la Louisiane et de la Texas Railroad Commission, qui supervise le forage dans les eaux du golfe du Texas. Dans un commentaire public au CBP, Bruce Culpepper, président de Shell à l’époque, a fait valoir que la proposition était politiquement motivée et n’aurait pas dû émerger seulement 48 heures avant la fin de l’administration Obama.

Shell et Chevron ont également soumis des commentaires sur le projet de règle, affirmant qu’il n’y avait pas assez de navires de fabrication américaine capables de forer dans les eaux profondes du golfe du Mexique. Le commissaire du Texas Railroad, Ryan Sitton, a averti dans des commentaires que la proposition tuerait des emplois et réduirait les revenus, faisant écho aux points de discussion du Institut américain du pétrole.

Quatre mois plus tard, sous la nouvelle administration Trump, l’agence a complètement abandonné la réglementation proposée. La Maison Blanche n’a pas renvoyé de demande de commentaires pour savoir si elle envisageait de combler l’échappatoire.

Le sénateur Bill Cassidy (R-La.) a récemment présenté un projet de loi visant à améliorer la surveillance des navires battant pavillon étranger qui opèrent dans l’industrie offshore. le Loi américaine sur l’équité des travailleurs offshore, introduit à la mi-février, exigerait que les navires énergétiques offshore fournissent des détails sur le propriétaire des navires sur une base annuelle. Le projet de loi pourrait répondre aux préoccupations des avocats spécialisés en dommages maritimes qui affirment que les pavillons de complaisance permettent aux armateurs de rester légalement anonymes, ce qui rend plus difficile de porter plainte contre eux.

Mais le projet de loi ne comblerait qu’une seule échappatoire que les sociétés pétrolières et gazières utilisent pour tenter d’échapper à toute responsabilité lorsque des travailleurs sont blessés ou meurent à l’étranger. Les navires de forage sont également fréquemment gérés par des sociétés sous-traitantes parce que les entrepreneurs ne peuvent être tenus pénalement responsables pour les décès de travailleurs. En vertu d’une autre loi, les compagnies pétrolières et gazières peuvent essayer de limiter les dommages-intérêts qu’elles doivent payer aux travailleurs blessés. Ces paiements sont basés sur la valeur du navire, qui diminue après des dommages causés par des accidents ou des phénomènes météorologiques violents.

Matthew Shaffer, un avocat basé à Houston chez Schechter, Shaffer & Harris, qui a déposé trois poursuites au nom de travailleurs blessés sur le Globetrotter II, a déclaré que tout le système était mis en place contre les travailleurs.

Les entreprises sont « toujours intéressées à gagner de l’argent, et parfois cela se fait au détriment de la sécurité. C’est une ligne fine qu’ils dirigent », a déclaré Shaffer.

Mills, le matelot de pont du sud de la Louisiane, a déclaré que malgré les risques de son travail, il essaie de voir la beauté de sa situation, comme les vues ininterrompues du ciel nocturne depuis un navire dans le Golfe.

“Vous voyez des choses que les gens ne voient pas tous les jours”, a-t-il déclaré.

Les travailleurs offshore sont à la merci de la nature – pour le meilleur ou pour le pire.

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