Pas votre Las Vegas pré-pandémique

Il y a dix ans, après un voyage de camping pluvieux dans le désert de Thanksgiving avec nos cinq enfants, ma femme Kristin et moi nous sommes dirigés vers le logement disponible le plus proche, le Hard Rock Casino maintenant fermé à Las Vegas. En regardant nos couvées manger leur repas de Thanksgiving alors que la fumée de cigarette et les clameurs des machines à sous flottaient sur leurs cheeseburgers, Kristin et moi avons fermé les yeux avec un message tacite: Nous sommes les pires parents du monde.

Nous avons évité Las Vegas avec les enfants depuis lors, mais un trajet avorté vers la neige fondante Aspen en avril avec trois de nos héritiers nous a amenés à faire une pause à Vegas. À l’époque, la ville se réveillait juste de son sommeil Covid, avec des masques obligatoires et une capacité limitée dans la plupart des espaces intérieurs, un trafic si léger que les voitures faisaient des courses de traînées sur le Strip normalement bondé, et une question persistante et troublante sur tout l’endroit. : Cette réouverture sera-t-elle vraiment sûre?

Mais des choses extraordinaires se sont passées pendant ce sommeil, et alors que nous n’allions passer qu’une nuit là-bas, nous nous sommes tellement amusés que nous avons fini par rester quatre. Au début, nous avons passé la plupart de notre temps dans la relative sécurité de l’extérieur, mais nous avons ensuite commencé à nous détendre avec le reste de la ville, nous noyant les mains sous les distributeurs de désinfectant liquide omniprésents, nous masquant et nous dirigeant vers l’intérieur.

Je savais que les choses avaient changé à Sin City lorsque, tout en manœuvrant la fourgonnette à travers un quartier apparemment risqué entre le centre-ville et le Strip, j’ai noté sur le mur de la ruelle arrière d’un salon de coiffure une peinture murale saisissante représentant les sept guerriers Vivian Girl de l’artiste étranger culte Henry Darger. dans leurs robes jaunes de marque. Que faisaient les Vivian Girls ici?

Plus loin, les magasins pour adultes de la ville fantôme de Vegas, les entrepôts à volets et d’autres bâtiments arboraient également des peintures murales de plus en plus élaborées: un lézard à cornes giclant de sang couvrant un demi-pâté de maisons; un chien avec une langue incroyablement baveuse pilotant un avion à cockpit ouvert; un phénix et un dragon colorés s’élevant comme des feux d’artifice depuis un parking vide – tous produisant des «Wows!» collectifs surpris! de l’intérieur de notre minibus.

Las Vegas, semble-t-il, émerge de la crise Covid comme un lieu de spectacle et de créativité, en particulier en dehors des ghettos de jeux climatisés du Strip.

Au cours des quatre jours suivants, nous avons fait beaucoup de marche, de ramper, de vol et même de chemin de fer, le tout loin des casinos. Nous avons exploré le quartier des arts, une zone qui est devenue hyper drive – à tel point que nous avons attendu 30 minutes pour entrer dans mon petit-déjeuner colombien autrefois «secret», Makers & Finders – et nous nous sommes promenés le long de Spring Mountain Road, la plaque tournante du Chinatown de la ville, en expansion rapide vers l’ouest. Dans la Mecque du milieu du siècle d’East Fremont Street, un investissement de 350 millions de dollars du titan de la technologie Tony Hsieh, décédé l’année dernière, a produit un boulevard d’installations artistiques fantastiques, des bâtiments restaurés et un terrain de jeu sculptural entouré de conteneurs d’expédition empilés convertis en boutiques et cafés. , tous gardés par une mante religieuse géante, crachant du feu, en acier.

«Vegas traverse une renaissance culturelle», m’a dit un ancien membre de la commission des arts de la ville, Brian «Paco» Alvarez, lors d’un récent entretien téléphonique. «Une grande partie de la culture locale qui émane d’une ville avec deux millions de personnes exceptionnellement créatives ne s’est pas arrêtée pendant la pandémie.»

Le nouveau venu le plus frappant est Area15, qui a ouvert ses portes en février dans un mystérieux bâtiment sans fenêtre de la taille d’un aéroport à deux miles à l’ouest du Strip. Imaginez un centre commercial urbain Burning Man (en effet, de nombreuses sculptures et installations proviennent du festival annuel des arts organisé dans le nord du Nevada), avec une douzaine de locataires offrant tout, des voyages de réalité virtuelle au lancer de hache non virtuel, accompagnés de couleurs Day-Glo, musique électronique, installations artistiques interactives géantes et invités volant au-dessus de leur tête sur des sièges fixés aux rails du plafond. Les masques faciaux ne sont actuellement obligatoires dans la zone 15 que pour les personnes non vaccinées auto-identifiées, bien que certaines des attractions à l’intérieur nécessitent toujours des masques pour tout le monde. Partout, nous avons rencontré la présence constante de préposés au nettoyage qui pulvérisaient et essuyaient les surfaces.

Au deuxième étage de l’émeute artistique d’Area15, j’ai rencontré une vieille connaissance de New York, Chris Wink, l’un des cofondateurs du joyeusement étrange Blue Man Group, qui apportait sa magie créative à Area15 sous la forme d’un «Art psychédélique House Meets Carnival Funhouse »appelé Wink World (les billets pour adultes commencent à 18 $). Wink World est centré autour de six salles avec des miroirs à l’infini reflétant des Slinkys, des boules de plasma, des ventilateurs, des sphères Hoberman et des rubans dansant sur une bande-son éthérée de musique électronique, de chants rythmiques et de respiration lourde.

«J’ai travaillé sur ces installations pendant six ans dans mon salon à New York», m’a dit M. Wink. «J’essayais d’évoquer des expériences psychédéliques sans médecine.»

Mes enfants non médicamentés ont été transpercés, comme si ces jouets familiers s’ébattant dans l’éternité étaient des totems à leurs propres nirvanas personnels. Je ne les ai jamais vus rester aussi immobiles devant une exposition d’art.

Omega Mart (les admissions pour adultes commencent à 45 $, masque facial et contrôle de la température obligatoires), la plus grande attraction du complexe, borde un côté de l’atrium du complexe et semblait – au début – offrir un répit banal à la surcharge sensorielle d’Area15. Le long des allées de vente, j’ai trouvé des arachides salées sans noix, du Gut Monkey Ginger Ale et des boîtes de soupe de poulet implicite de chameaux.

Mes enfants, bons campeurs, se sont immédiatement enfoncés dans une petite tente de démonstration érigée à l’arrière du magasin. Ils ne sont plus jamais ressortis. Une entrée cachée les a amenés à travers le mur et dans un monde de pelouses artificielles, de grottes remplies de lave, de bureaux ternes, d’un canyon désertique, de vestiaires, d’un bar secret et d’autres espaces divergents souvent reliés par des entrées cachées. «Tirez sur chaque bouton et ouvrez tous les placards que vous voyez, papa», a conseillé ma fille Vivian à bout de souffle alors qu’elle sifflait à côté de moi pour la quatrième fois dans ce labyrinthe de 52 000 pieds carrés.

Créé par le célèbre collectif d’artistes de Santa Fe Meow Wolf (le nom dérivé de l’extraction de deux mots aléatoires d’un chapeau lors de leur première rencontre), Omega Mart est un amalgame de quelque 325 créations d’artistes liées entre elles par des histoires qui se chevauchent disparates que l’on peut suivre. – ou pas.

Pendant un court laps de temps, j’ai retracé l’histoire de la prise de contrôle du siège social d’Omega Mart par une fille New Agey manipulatrice hilarante, puis j’ai été écarté de l’histoire d’un herboriste adolescent menant une rébellion vers autre chose. Je n’ai aucune idée de ce que j’ai vécu à part le fait que Brian Eno a composé la musique de l’une des installations. Aucun de mes enfants n’a pu expliquer ce qu’ils ont vécu non plus, à part quelque chose de grandissant. Si ce n’était pas pour le dîner, nous serions peut-être encore là-bas.

Dîner! Les choix sont vertigineux et il y a maintenant 10 restaurants étoilés Michelin dans la ville. Nous n’allions à aucun d’entre eux.

En quittant Area15, même les lumières lointaines du Strip semblaient relativement apaisantes. Mais nous roulions dans la direction opposée, vers Chinatown.

Il y a dix ans, Chinatown était principalement une petite enclave de restaurants et de boutiques derrière une porte rouge ornée surplombant un centre commercial appelé Chinatown Plaza, desservant la vague croissante d’immigrants asiatiques de Vegas. Chinatown s’est maintenant étendu aux confins de Spring Mountain Road, un Hong Kong désertique d’enseignes au néon en mandarin, japonais, vietnamien et coréen, des restaurants publicitaires, des cafés, des salons de massage des pieds et beaucoup de choses que je ne pouvais pas lire.

Notre objectif était un coin improbable d’un centre commercial, où se cache, de l’avis collectif de la famille Jones, le meilleur restaurant japonais d’Amérique du Nord, Raku. Passez derrière un panneau rétro-éclairé blanc discret et vous entrez dans un intérieur en bois vieilli d’un restaurant intime que vous pourriez trouver dans une ruelle de Kyoto. Nous nous sommes glissés dans les tables de style familial derrière la salle à manger principale et avons commencé à nous régaler. Il y a un menu dégustation à 100 $ si vous vous sentez adulte, mais ma tribu a commandé du tofu crémeux avec du poisson séché, des brochettes de foie gras et une douzaine d’autres articles.

Chinatown est devenu notre lieu de prédilection pour les collations et le thé boba entre les aventures. Un endroit préféré est devenu Pho 90, un café vietnamien discret avec des plats de nouilles exceptionnels et des sandwichs banh mi superposés pour les pique-niques dans la nature.

La grille en expansion de Las Vegas se rend brusquement au désert, qui pourrait être la partie la plus négligée des vacances en famille à Vegas.

Red Rock Canyon, à 27 km à l’ouest du Strip, c’est comme entrer dans un dessin animé de Road Runner avec un ballet Technicolor de formations tectoniques qui s’affrontent. Nous avons attrapé notre couvée, certes réticente, lors d’une randonnée aller-retour de 2,4 miles sur le Keystone Thrust Trail à travers une série de ravines jusqu’à ce que nous émergions au-dessus de falaises de calcaire blanc épiques qui s’avancent à travers les montagnes de couleur ocre. Ici, nous avons eu notre pique-nique vietnamien avec vue sur les casinos monolithiques au loin.

L’excursion de notre dernière nuit dans la nature n’a pas pris de persuasion: à une demi-heure de route au sud de Boulder City, une société appelée Rail Explorers a mis en place des circuits en vélo sur les pistes abandonnées menant au chantier de construction du barrage Hoover. Nous avons réservé une excursion au coucher du soleil (de 85 $ à 150 $ pour un quad en tandem). Après quelques instructions rapides, nous avons grimpé, avec trois douzaines d’autres visiteurs, dans une plate-forme de vélo coréenne de 800 livres pour quatre personnes et, donnant au groupe devant nous une longueur d’avance de trois minutes pour un peu d’espace, nous avons commencé à colporter.

Notre route était le long de quatre miles de piste désertique en pente douce dans un col de canyon rétréci. En colportant sans effort à 10 miles par heure, nous avons remarqué que les pointes retenant les traverses de chemin de fer étaient souvent tordues ou manquantes. «Je parie que tout cela a été introduit à la main», a noté mon fils adolescent, Cody, un passionné d’histoire.

Dans le crépuscule enveloppant, nous apercevons des ombres se déplaçant le long de l’armoise: mouflons d’Amérique, chèvres et autres bestioles émergeant pour leurs errances nocturnes. Mais le spectacle le plus surréaliste était à la fin du trajet, où un panneau rétroéclairé géant pour un casino d’arrêt de camion est apparu au-dessus d’une butte dans le désert – Vegas nous faisait signe de revenir, mais maintenant nous avons accueilli l’invocation. Nous étions ici, colportant au coucher du soleil, nous sentant plus athlétiques, cool et (halètement!) Éclairés que lorsque nous sommes arrivés à Vegas il y a quatre jours. Oh quels bons parents nous étions!

«Le surnom de« Sin City »est totalement faux», m’a dit M. Alvarez, «si vous savez où chercher.»

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