Pourquoi Washington ne peut pas arrêter d’écouter Larry Summers

Larry Summers a partagé son temps de pandémie entre des maisons du Massachusetts et de l’Arizona. Il semble également vivre dans l’esprit collectif de l’establishment économique de Washington.

Lorsque le vétéran de 66 ans des administrations Clinton et Obama parle, l’appareil politique de Washington – journalistes et groupes de réflexion, économistes et spécialistes de la communication, chercheurs en administration et personnel de Capitol Hill – s’arrête pour écouter. Il conteste, débat et in fine diffuse ses idées. Parfois, il le fait presque malgré lui. Déplorer la façon dont il domine le récit est son propre catalyseur à sa domination, bien que ses critiques manquent souvent le paradoxe.

M. Summers a passé son dernier mandat à la Maison Blanche en tant que conseiller économique de premier plan, lorsque l’administration s’est contentée d’un plan de relance plus petit pour la Grande Récession par souci de faisabilité politique, et a depuis contesté les critiques en déclarant qu’il était alors en faveur de dépenses supplémentaires. Il a passé 2021 à protester contre le fait que l’enveloppe de dépenses de 1,9 billion de dollars adoptée par l’administration Biden en mars était trop importante pour des raisons à la fois politiques et économiques, tout en craignant que la Réserve fédérale soit trop lente à résorber le gâchis. Le résultat, a-t-il averti, pourrait être une surchauffe de l’économie et une inflation galopante.

D’autres universitaires respectés répétaient des variations sur le même thème, bien que la plupart des économistes aient soutenu qu’une hausse des prix en 2021 était plus susceptible d’être de courte durée. Mais c’était M. Summers, un professeur de longue date de Harvard, dont les déclarations impétueuses ont opéré une sorte de magie nerd, dessinant les limites du débat et forçant la Maison Blanche – une qu’il soutient largement – ​​à l’offensive.

M. Summers avait combiné l’arrogance d’un ancien secrétaire au Trésor avec le sérieux d’un universitaire respecté et des lignes percutantes – le stimulus n’était pas seulement une mauvaise idée, selon lui, c’était la politique « la moins responsable » en quatre décennies – pour a déclenché une conversation nationale qu’il était difficile d’ignorer. Des réactions ont jailli de la Maison Blanche et du Trésor de Janet Yellen, qui ont exprimé un désaccord respectueux mais ferme. Les législateurs républicains invoquent désormais la sagesse du fidèle démocrate. Les commentateurs libéraux sur Twitter ont été intelligents face à ses déclarations.

« Il a toujours attaché une grande ampleur et beaucoup de force à tout ce qu’il argumente à tout moment », a déclaré Jason Furman, un collègue de Harvard qui était également un responsable de l’administration Obama.

Il a déclaré que les récentes préoccupations de M. Summers concernant la surchauffe économique étaient une « combinaison » d’utiles et de nuisibles. Ils ont soulevé une inquiétude valable, a déclaré M. Furman, mais d’une manière qui a « polarisé le débat ».

Le fait de diviser rend M. Summers non moins pertinent, et peut-être plus. Le président Biden s’est entretenu avec lui le mois dernier, a rapporté le Washington Post. Les responsables de la Maison Blanche respectent son opinion et dialoguent régulièrement avec lui avec divers autres penseurs économiques, a déclaré un responsable de l’administration.

Lorsque M. Summers a commencé à mettre en garde contre la surchauffe au début de cette année, il est apparu, pendant un instant, que son influence pourrait se fissurer. Les principaux démocrates congédié ses idées, et ses critiques les plus virulentes, les ont qualifiées de souffle mourant d’une idéologie ratée de centrisme économique, venant d’un homme qui s’est retrouvé sans pouvoir dans une administration démocratique plus progressiste.

« Larry Summers est enfin, tardivement, hors de propos », a déclaré The New Republic. L’American Prospect a qualifié ses arguments de « remboursement grossier » d’un égoïste qui n’a pas obtenu un gros travail d’administration. (M. Summers, qui a été secrétaire au Trésor de 1999 à 2001 et directeur du Conseil économique national de 2009 à 2010, a déclaré qu’il ne voulait pas travailler dans l’administration.)

Mais les républicains se sont emparés de ses arguments comme preuve des largesses imprudentes de l’administration. L’inflation est devenue un sujet de discussion politique principal à droite, et comme les données ont confirmé que les prix augmentaient – largement attendu, bien que pas si rapidement – la Maison Blanche a été forcée de répondre question après question à leur sujet.

« Je veux vous interroger sur certaines des critiques de l’un de vos anciens collègues, Larry Summers », a ainsi exprimé un journaliste, parmi ceux qui l’ont invoqué par son nom.

M. Summers est devenu « un problème politique à régler », a déclaré Jeff Hauser, directeur du Revolving Door Project, un groupe de défense des droits progressistes. Ses idées peuvent influencer les démocrates modérés du Congrès et rendre plus difficile l’adoption de politiques administratives, a expliqué M. Hauser.

« Les étés ne sont pas sans importance », a-t-il déclaré.

Toutes les preuves suggèrent que l’administration Biden a accepté le rôle de M. Summers en tant que chuchoteur non officiel de l’économie et taon fréquent. Alors qu’il a contesté ses critiques les plus accablantes – « C’est tout simplement faux que notre équipe soit, je cite, » dédaigneuse « des risques inflationnistes », a protesté le conseiller économique Jared Bernstein lors d’une conférence de presse en février, faisant référence à un Summers particulièrement cinglant. isme — ses étudiants et protégés parsèment ses rangs.

Natasha Sarin, l’une de ses co-auteurs, est sous-secrétaire adjointe à la politique économique au département du Trésor. Brian Deese, le chef du Conseil économique national, a été l’un de ses collaborateurs lors de la crise financière de 2008. La Maison Blanche bénéficie également du soutien de M. Summers à la poussée des dépenses d’infrastructure de M. Biden.

De nombreuses personnes qui ont occupé des postes gouvernementaux de haut niveau restent dans les parages, commentant favorablement la performance de leur ancienne équipe. D’autres, comme les anciens secrétaires au Trésor Timothy F. Geithner et Steven Mnuchin, s’effacent des projecteurs. Rares sont ceux qui restent aussi au premier plan que M. Summers, ou aussi apolitiques et provocateurs.

M. Summers pourrait s’avérer avoir raison et effectue déjà un tour de victoire partiel après que la Fed a augmenté ses prévisions d’inflation pour 2021. La plupart des responsables de la Fed prévoient désormais de relever les taux d’ici la fin de 2023, un clin d’œil à des hausses de prix plus rapides que prévu. M. Summers s’est félicité de ces développements, tout en les considérant comme trop limités.

Mais il pouvait encore se tromper, car une partie de la hausse des prix était largement attendue et une grande partie du reste provenait de catégories affectées par la réouverture, comme les billets d’avion et les voitures d’occasion. Si les hausses de prix reviennent à la normale après une crise d’étrangeté pandémique, il y a peu de raisons pour qu’elles soient déstabilisantes ou problématiques, du point de vue de la Fed.

Que M. Summers se révèle être ou non le sage de Scottsdale et Brookline, sa capacité de résistance est peut-être mieux comprise comme une déclaration sur ce qu’il représente : la conviction que les dépenses gouvernementales ont des limites réelles mais difficiles à connaître, et qu’essayer mesurer les limites économiques et pratiques peut conduire à une meilleure élaboration des politiques.

Ces idées ne sont plus en vogue chez les progressistes, qui adoptent les dépenses déficitaires et les évaluations du succès des politiques qui accordent plus de poids au risque de sous-réagir. Mais la résonance continue de M. Summers à Washington – ses mots façonnant les débats politiques auxquels il ne fait plus, techniquement, partie intégrante – montre que se démoder n’est pas la même chose que s’éteindre.

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