Récits des collèges à la naissance: les efforts de l’État suscitent de nouveaux espoirs

Braylon Dedmon avait 3 jours lorsque sa mère, Talasheia, s’est vu offrir 1 000 $ pour ouvrir un compte d’épargne universitaire à son nom.

«Je me suis dit:« Quoi? », Se souvient Mme Dedmon. Les antennes de son sceptique picotaient. «J’avais un peu peur.» Était-ce une arnaque?

Ce n’était pas le cas. L’offre était le début d’un projet de recherche de grande envergure lancé dans l’Oklahoma il y a 14 ans pour étudier si la création de comptes d’épargne pour les nouveau-nés améliorerait leurs taux d’obtention de diplôme et leurs chances d’aller à l’université ou dans une école de commerce des années plus tard.

Quelques semaines après cette conversation initiale en 2007, la première déclaration est arrivée, montrant 1 000 $ au nom de Braylon. «J’ai été choquée», a déclaré Mme Dedmon, qui vit maintenant à Muskogee. «Ils ont commencé à m’envoyer des déclarations tous les trois mois et m’envoient depuis lors.»

L’expérience, appelée SEED for Oklahoma Kids ou SEED OK, est l’un des efforts croissants déployés par les villes et les États – gouvernés par des démocrates et des républicains – pour aider une nouvelle génération à gravir les échelons de l’éducation et à se constituer des actifs. Cette étude et d’autres ne sont pas terminées, mais à un moment où l’écart entre le plus riche des Américains et tout le monde se creuse, les résultats sont encourageants.

Une recherche sur le projet Oklahoma publiée ce mois-ci par le Center for Social Development de l’Université de Washington à Saint-Louis, qui a créé SEED OK, a révélé que les familles qui avaient reçu des comptes étaient plus axées sur l’université et ont contribué plus de leur propre argent que celles qui n’avait pas été. Et les effets sont les plus marqués parmi les familles à faible revenu.

L’approche rompt avec la plupart des programmes de politique sociale créés au cours du dernier demi-siècle et axés sur les compléments de revenu. Les comptes d’épargne pour enfants, en revanche, se concentrent sur l’accumulation d’actifs sur le long terme.

Michael Sherraden, le fondateur du centre de l’Université de Washington, a déclaré que l’idée était de donner à chacun un intérêt – un investissement – dans l’avenir. Les avantages du programme s’étendent non seulement aux comptes bancaires, mais également au comportement. Les ménages disposant du capital de départ – en particulier les plus pauvres dont les parents n’ont pas fréquenté l’université – ont de plus grandes attentes à l’égard de l’enseignement supérieur, sont plus optimistes, ont des taux de dépression plus faibles et épargnent davantage.

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Les comptes d’épargne universitaires, connus sous le nom de 529 plans, qui limitent les retraits et se développent en franchise d’impôt, ne sont utilisés que par une infime partie des ménages américains, principalement dans la partie supérieure de l’échelle des revenus.

Le programme de l’Oklahoma élargit cette portée. Les plus de 1 300 enfants choisis au hasard pour recevoir des comptes en 2007 avaient une moyenne de 3 243 $ économisés à la fin de 2019. Parmi le groupe témoin – 1 300 autres enfants qui ont été choisis au hasard pour participer mais qui n’ont reçu aucun argent – seulement 4% avaient un compte.

Les parents d’enfants ayant des comptes étaient également environ cinq fois plus susceptibles de contribuer en argent que ceux du groupe témoin.

Sans le compte SEED OK, Mme Dedmon a reconnu: «Je n’aurais jamais pensé à épargner en vue de l’université.»

À la naissance de Braylon, Mme Dedmon avait 21 ans. À l’époque, a-t-elle dit, elle ne comprenait pas que l’épargne dans une banque générerait des intérêts créditeurs. Par la suite, quand elle a eu un peu d’argent supplémentaire, elle a ajouté au compte de Braylon.

«Il m’a dit qu’il allait à l’université», a déclaré Mme Dedmon, et avec l’argent qu’il a accumulé, «quand il aura 18 ans, il sera prêt.

Première des sept enfants de sa famille à avoir obtenu son diplôme universitaire, Mme Dedmon prévoit retourner à l’école à l’automne pour devenir pharmacienne. Elle espère qu’elle et son mari auront finalement assez d’argent pour ouvrir des comptes universitaires pour leurs deux plus jeunes enfants.

«Le plus important est de savoir comment un stock d’actifs peut changer les attitudes des mères et des enfants», a déclaré Ray Boshara, conseiller principal de l’Institut pour l’équité économique de la Federal Reserve Bank de Saint-Louis. «Les comptes des collèges changent d’attitude quant à leur capacité d’aller à l’université.»

«Une intervention relativement petite a le potentiel de changer les résultats économiques», a-t-il ajouté. «Et cela a un impact plus important sur les personnes de couleur.»

Les propositions au niveau fédéral pour la création de comptes d’épargne à la naissance, pour les collèges, les maisons, les entreprises ou l’épargne retraite, remontent aux années 1990. Certains de ces efforts ont recueilli le soutien des républicains, mais des versions plus récentes, comme un plan du sénateur Cory Booker du New Jersey visant à créer des «liens de bébé» pour les nouveau-nés, ont été principalement soutenues par les démocrates.

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M. Sherraden, qui a développé l’idée il y a trois décennies dans son livre «Assets and the Poor», a fait pression pour des comptes d’épargne, également connus sous le nom de comptes de développement, qui seraient automatiquement ouverts pour chaque enfant né aux États-Unis. Le Canada, Israël, la Corée du Sud et Singapour ont établi des versions de l’idée.

«Nous devons créer des structures pour permettre aux gens d’accumuler des actifs à long terme», a déclaré M. Sherraden. Il soutient qu’un programme universel est nécessaire pour maintenir le soutien politique, mais qu’il produirait néanmoins des gains disproportionnés à l’extrémité inférieure de l’échelle économique.

«Vous réduirez la différence dans l’écart entre le groupe le plus élevé et le groupe le plus bas au fil du temps», a-t-il déclaré.

Dans le Maine, la Fondation privée Harold Alfond a commencé à offrir à chaque enfant né dans l’État une subvention de 500 $ en 2009. M. Alfond, qui a fondé la Dexter Shoe Company avant de la vendre à Warren E. Buffett, avait écrit un chèque de 500 $ à chacun des ses petits-enfants nouveau-nés.

«Pourquoi tous les bébés du Maine ne devraient-ils pas recevoir ce que mes petits-enfants ont?» dit-il en lançant le programme.

Jusqu’à présent, 116 000 enfants de l’État ont reçu un total de 58 millions de dollars. Les contributions familiales supplémentaires totalisent 114 millions de dollars.

Ces dernières années, les législatures des États ont adopté l’idée. La Pennsylvanie, en 2018, a été la première à adopter une législation visant à créer des comptes pour tous les enfants nés dans l’État – environ 140000 chaque année – avec un dépôt de 100 $.

L’année dernière, le Nebraska a commencé à inscrire chaque bébé né dans l’État dans son programme 529. Il n’y a pas encore de subvention, mais à partir de l’année prochaine, les familles dont le revenu est inférieur à 200 pour cent du seuil de pauvreté recevront des fonds de contrepartie pour les contributions.

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Et cette année, l’Illinois a commencé à donner à chaque nouveau-né un compte de 50 $. La Californie a alloué 25 millions de dollars à un programme similaire.

Le Rhode Island et le Nevada font partie des États qui ont mis en place des programmes de compte de développement de l’enfant. Il existe plusieurs autres programmes de portée et de taille variables à travers les États-Unis, selon le groupe à but non lucratif Prosperity Now. Plusieurs programmes comprennent des incitations et des subventions pour les familles à faible revenu, qui sont de manière disproportionnée noires et latino-américaines.

L’inscription automatique à un programme d’épargne, avec la possibilité de se désengager, s’avère avoir un taux de participation beaucoup plus élevé que de compter sur des individus pour prendre l’initiative. Au cours des premières années du programme du Maine, lorsque les familles devaient ouvrir elles-mêmes des comptes, la participation n’a jamais dépassé 50 pour cent. En 2013, la Fondation Alfond est passée à l’inscription automatique, et depuis lors, presque tous les nouveau-nés de l’État ont obtenu un compte.

William Elliott III, professeur de travail social à l’Université du Michigan et co-auteur de «Making Education Work for the Poor», a déclaré que les connaissances sur la gestion des comptes d’épargne et leur impact avaient bondi au cours de la dernière décennie.

«C’est l’un des meilleurs systèmes de prestation» pour aider les enfants à faible revenu à se constituer des actifs et à les diriger vers l’université, a déclaré M. Elliott. Il a ajouté qu’il y avait des données plus rigoureuses sur l’impact positif des comptes d’épargne pour enfants que sur les prêts étudiants, les subventions gouvernementales Pell et les collèges gratuits.

«Un compte d’épargne pour un enfant à faible revenu signifie beaucoup plus pour eux que pour un enfant riche», a déclaré M. Elliott, et son établissement tôt peut transformer les attentes quant à l’avenir.

Kandynace Boyd, qui vit à Oklahoma City, n’a pas pu contribuer d’argent supplémentaire au compte de son fils Manuel. Elle travaille à temps partiel dans un établissement de soins actifs et a du mal à faire face à ses factures. Mais elle a dit que Manuel, 13 ans, parlait déjà d’aller à l’école de cuisine.

«Il a près de 2 000 $ dedans», a-t-elle déclaré à propos du compte. «J’aimerais pouvoir le faire pour mes deux autres enfants.»

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