Rishi Sunak fait face à un Noël des plus malheureux

Commentaire

Le Premier ministre britannique Rishi Sunak aurait-il pu s’attendre à des conseils aussi sincères lorsqu’il a invité son mentor George Osborne à revenir au n ° 10 pour parler de stratégie? L’ancien chancelier et conservateur Machiavel a déclaré à Channel 4 le week-end dernier : “Il y a un sentiment général que le gouvernement ne contrôle pas les événements et c’est tellement dangereux.”

Les listes d’attente pour les soins hospitaliers se comptent désormais par millions, obtenir un rendez-vous avec un médecin local est essentiellement une loterie et des services tels que la fourniture de passeports sont synonymes d’inefficacité. Les travailleurs du secteur public sont sur le point de faire grève pour des augmentations de salaire visant à faire chuter le taux d’inflation actuel de 11 %.

Comme le voit Osborne, les conséquences pour les conservateurs de Sunak semblent désastreuses : “Quand nous sommes arrivés pour la première fois dans votre émission, c’était aux conservateurs de perdre… Maintenant, c’est aux travaillistes de perdre.” Jeudi soir, Sunak a échoué à son premier test électoral avec une défaite aux élections partielles à Chester qui a vu un basculement de 13,76% vers le parti travailliste.

À peine quelques semaines au pouvoir, Sunak repousse une série de rébellions paralysantes au sein de son propre parti. Maintenant, il doit faire face à une vague de défis industriels venus de l’extérieur. Les syndicats représentant les cheminots, les enseignants, les postiers et, le plus politiquement dangereux de tous, les médecins, les infirmières et les ambulanciers menacent de retirer leur travail avant Noël.

Ceux qui ont des souvenirs plus anciens se souviennent des jours sombres de 1978-1979, «l’hiver du mécontentement», qui a vu les morts laissés sans sépulture et les ordures s’entasser dans les rues. À l’époque, les grèves du secteur public ont mis fin à un gouvernement travailliste en difficulté et ont amené au pouvoir Margaret Thatcher, la Dame de fer, avec pour mission de freiner le pouvoir des barons syndicaux. Ses gouvernements ont supervisé un effondrement des effectifs syndicaux dans l’industrie privée, mais dans le secteur public, ils restent une force puissante.

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Les syndicats envisagent désormais de coordonner leurs grèves au sein du Service national de santé, tandis que les chemins de fer devraient s’arrêter pendant la période de pointe précédant les vacances. Un Noël malheureux semble assuré.

Sunak peut-il reprendre le “contrôle” ? Les enjeux montent.

Regarder dans les coulisses non seulement les électeurs anxieux, mais aussi les marchés. Le Premier ministre et son chancelier Jeremy Hunt ont stabilisé la livre après leur déclaration d’automne fiscalement conservatrice, mais les commerçants considéreraient une série d’accords salariaux à deux chiffres approuvés par le gouvernement comme un pas en arrière par rapport à “Trussonomics”, les engagements fiscaux et de dépenses non financés de son prédécesseur. Une spirale des salaires et des prix offre la perspective de “Buenos Aires-on-Thames” – pas le modèle de Singapour préféré des Brexiteers.

Le public comprend que l’inflation a érodé les salaires des travailleurs et a une sympathie particulière pour les infirmières et les médecins qui ont travaillé dans les services pendant la pandémie. Chaque soir en lock-out, des millions de Britanniques ont applaudi et applaudi à leur porte pour applaudir les efforts des agents de santé. Les ministres apprécient que les mêmes électeurs ne soient guère susceptibles de les huer maintenant qu’ils font valoir des revendications salariales.

Le Premier ministre a nommé un proche allié, Oliver Dowden, chancelier du duché de Lancaster, pour coordonner la réponse du gouvernement aux grèves tout en semblant garder une distance de dépendance. La clameur est pour une implication directe.

Pour la première fois en un siècle, le Royal College of Nurses a voté la grève après que ses dirigeants ont rejeté une offre salariale de 4 % recommandée par un organisme indépendant. Leur salaire de base a baissé de 6 % au cours des 10 dernières années. La MRC vise une énorme augmentation de 17 %, 5 % au-dessus de l’indice des prix de détail, l’ancienne mesure officielle de l’inflation.

Même s’il est difficile de faire face à la tension entre ces revendications et le contrôle des dépenses, le gouvernement tarde à faire valoir ses arguments ou à prendre l’initiative.

L’un des principaux économistes de la santé du Royaume-Uni, Nick Bosanquet, qui a des décennies d’expérience dans l’élaboration de prix du NHS, me dit que le gouvernement a raté une astuce en ne fixant pas de norme de rémunération à tous les niveaux pour les services publics. Un objectif de 5 % dès le départ aurait pu susciter une discussion plus rationnelle sur ce qui peut être raisonnablement consenti. Les augmentations salariales dans le secteur privé sont de 6,8 %. Même maintenant, l’annonce d’un objectif de 6% pourrait aider. Une récente augmentation de 9,7 % du salaire vital pour les bas salaires était imprudente si elle était politiquement attrayante pour le moment.

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Une certaine éducation publique de base aiderait aussi. Les ministres ont permis aux dirigeants syndicaux de faire valoir que leurs membres avaient besoin d’augmentations de salaire à deux chiffres pour compenser l’inflation. Mais “une hausse de 10% des prix n’est pas une baisse de 10% des revenus”, souligne Bosanquet. Si le niveau de vie devrait chuter de 7 % au cours des deux prochaines années, cela ne justifie guère des récompenses salariales à deux chiffres cette année. L’Office for Budget Responsibility prévoit que l’effet de cliquet de la hausse de l’inflation et du faible taux de chômage ne devrait pas persister l’année prochaine. La récompense salariale d’une personne peut rapidement devenir le licenciement ou la hausse des impôts d’une autre.

Les membres du syndicat sont prêts à écouter si on leur présente un cas raisonnable. Beaucoup sont des professionnels dévoués, sensibles aux souffrances que les grèves pourraient infliger aux patients ou aux clients. Unison, le plus grand syndicat du secteur public, n’a pas réussi à persuader 35 000 ambulanciers sur 50 000 de se joindre à une grève.

Les congés massifs, les renflouements et les vastes paiements de l’État pendant la pandémie ont créé l’espoir que Whitehall peut remédier à tous les malheurs économiques de la vie. Seule la croissance économique composée peut le faire. Des accords salariaux généreux sans augmentation de la productivité signifient la faillite. Selon de nombreuses normes, la productivité du NHS a chuté ces dernières années, car davantage de médecins, d’infirmières et de travailleurs auxiliaires ont été embauchés et des milliards ont été ajoutés à son budget.

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Cela ne veut pas dire que le gouvernement ne peut pas améliorer son contrat social avec les travailleurs de la santé mal rémunérés. Si les infirmières doivent payer des frais élevés pour garer leur voiture dans des hôpitaux éloignés, le gouvernement devrait aider. Les frais de garde d’enfants sont également un frein à l’emploi. Le gouvernement promet une réforme du côté de l’offre pour permettre aux soignants de s’occuper de plus d’enfants dans les marges de sécurité – mais cela est en préparation depuis des années.

Aucun politicien n’ose souligner que les retraites trop généreuses du secteur public et la sécurité de l’emploi l’emportent sur les gains temporaires réalisés par les travailleurs du secteur privé. Et je doute que ce gouvernement ait la force de conclure un grand marché sur les salaires du secteur public qui tienne dûment compte de ces facteurs.

Le n ° 10 désavoue la confrontation, espérant gagner le public alors que les grèves des syndicats commencent à mordre les électeurs. Mais les ministres doivent faire avancer le pays ou faire face à une autre spirale descendante dans leur fortune électorale.

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Cette colonne ne reflète pas nécessairement l’opinion du comité de rédaction ou de Bloomberg LP et de ses propriétaires.

Martin Ivens est le rédacteur en chef du Times Literary Supplement. Auparavant, il a été rédacteur en chef du Sunday Times de Londres et son principal commentateur politique.

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