Singin’ in the Rain se souvient de ses créateurs – et règne toujours 70 ans plus tard

Je me souviens encore des paroles qui m’ont été dites au téléphone un après-midi à Los Angeles en 1990. La voix rauque et mélodique était si familière, même teintée d’âge, qu’elle semblait sortir tout droit d’un écran de cinéma. — Alors tu as parlé à Stanley. Qu’avait-il à dire ? C’est à ce moment-là que j’ai su que j’avais Gene Kelly.

J’étais un journaliste de cinéma itinérant à la recherche d’étoiles et d’histoires à Hollywood, travaillant alors pour la BBC Radio ainsi que pour le FT. Une fonctionnalité sur Chanter sous la pluie — sûrement la comédie musicale la plus célèbre et canonique d’Hollywood ? – m’était venu à l’esprit l’année précédente, lorsque j’ai parlé au co-réalisateur Stanley Donen. Maintenant, j’utilisais cette interview (sans vergogne) pour en tirer une nouvelle. Gene Kelly était l’autre réalisateur et star du film – et l’ami de longue date de Donen. Il ne laisserait sûrement jamais son ex-partenaire avoir le dernier mot.

Maintenant coupé à 2021, trois décennies après que mon voyage a produit un documentaire radio rapide ainsi qu’un article de Kelly pour le FT. J’ouvre une porte de placard dans une pièce que je nettoie dans mon appartement et un tas de cassettes audio en tombent. Je crie pratiquement en les reconnaissant : ils sont devenus des amis nageant dans mon réservoir de mémoire. « Gène! Attention, vous atterrissez sur Donald [O’Connor]. Debbie [Reynolds], c’est toi aussi ? Stanley, fais attention, tu casses ta coque de protection.

Gene Kelly avec son co-réalisateur Stanley Donen. « Ce fut une véritable collaboration », déclare Donen © Alamy

À quel point est-ce pertinent ? C’est ce que Donen, Kelly et la Team MGM ont fait il y a 70 ans : ils ont fait craquer la carapace de la comédie musicale traditionnelle à l’écran. Pourquoi un film de chanson et de danse de 1952 continue-t-il d’être élu le plus grand du genre ? Parce qu’il scintille comme aucun autre ; parce que c’était, et c’est, un summum d’esprit, de mélodie et d’invention construit au sommet du sommet déjà atteint par Kelly-Donen lors de leur première collaboration en tant que réalisateurs, sur la ville; parce que les chansons, le scénario, les stars et le style de tournage sont mieux intégrés que dans n’importe quelle comédie musicale avant ou après.

Avant : la légère bouffée de peinture grasse et d’avant-scène même chez les gadabouts surdoués de Fred Astaire et Ginger Rogers. Après : l’âge des roadshows monstres qui grincent avec la taille ou le schmaltz (Le son de la musique, Star!) passant à l’ère des comédies musicales de montage d’albums et des émissions pour ados sur la fièvre disco : Nuit d’une dure journée, Aider!, Fièvre du samedi soir, Graisse.

Intégré. S’exprimant sur ma cassette de 30 ans, c’est le mot préféré de Donen pour la réussite du film. « C’était une vraie collaboration. Tout était organisé jusqu’au dernier cil. Si vous mesurez les séquences musicales par rapport au non-musical dans le film, il y avait plus de musique qu’autrement.

À travers-composé. Ou aussi près que l’âge d’or d’Hollywood l’a été. C’était peut-être aussi une grande comédie musicale parce que c’était plus qu’une comédie musicale. « C’était une tranche d’histoire », me raconte Gene Kelly, chauve à 77 ans, sans toupet et insouciant, dans sa maison de Rodeo Drive. «Les comédies musicales peuvent faire plus de commentaires sociaux que le drame social le plus profond ou le plus triste. Nous avons pris la forme d’art du 20e siècle : le cinéma, quand le son est arrivé. Et nous avons dit la vérité à ce sujet.

Pendant le tournage, la « vraie collaboration », se souvient Donen, était parfois obtenue par une discipline sévère. Debbie Reynolds dit que Kelly, en particulier, a fait claquer le fouet.

Kelly, Debbie Reynolds et Donald O'Connor s'éclaboussent sous la pluie portant des imperméables jaunes et tenant des parapluies au-dessus de leur tête

Kelly éclabousse sous la pluie avec ses co-stars Debbie Reynolds et Donald O’Connor © Alamy

« Pourquoi ils m’ont mis Chanter sous la pluie, je ne saurai jamais », me dit-elle dans un bungalow faiblement éclairé de Studio City, sa pénombre discrète évoquant légèrement Blanche DuBois. Mais encore une fois, pourquoi ne l’auraient-ils pas jetée ? « J’étais un jeune de 17 ans inexpérimenté, tout comme [her character] Kathy Selden. . .  »

Kathy est la fille amenée à doubler la voix stridente du personnage de Kelly, la co-star à la voix de Brooklyn (Jean Hagen), luttant pour survivre à l’arrivée du son. Mais le personnage de Kathy doit danser et chanter, ainsi que la synchronisation labiale.

« M. Kelly m’a auditionné et m’a dit ‘Fais un pas dans le temps' », se souvient Reynolds. « Je pourrais faire ça. Puis il a dit ‘Fais une Maxie Ford.’ J’ai dit ‘Quel genre de voiture est-ce ?’ »

« Elle ne savait pas danser », dit Kelly. «Mais elle était brillante comme un fouet et elle pouvait faire semblant. Et j’ai mis les robinets pour elle.

Reynolds dit qu’elle a travaillé jusqu’à ce que ses pieds saignent, en particulier dans la scène de chant et de danse la plus exaltante du film mettant en vedette les trois stars. « Il était tard dans la nuit pour répéter ‘Good Morning’. Nous avions été sur le canapé 40 fois. C’est le canapé qu’elle, Kelly et O’Connor renversent de manière ballet. « Gene n’était toujours pas content. Nous avons finalement dû nous contenter du tir. J’ai pris deux jours de congé sur ordre du médecin.

(Kelly conteste respectueusement les pieds qui saignent. « Tout le tissu. Je ne l’ai pas vu. Personne d’autre non plus. Mais elle était une travailleuse acharnée. »)

O'Connor et Kelly sautent des chaises dans le numéro

O’Connor et Kelly sautent des chaises dans le numéro « Moses Supposes » © Getty Images

Donald O’Connor se souvient des difficultés différentes mais égales impliquées dans le numéro « Make ‘Em Laugh », qui a inspiré le vaudeville impliquant d’abord une chanson de flirt avec un mannequin, puis une danse contre un mur et un saut périlleux arrière : « Ils n’avaient pas de numéro solo pour moi, alors ils ont pensé qu’ils devraient en écrire un.

Donen et Kelly ont dûment demandé à Arthur Freed de MGM, dont le catalogue a fourni la plupart des autres numéros, d’écrire une nouvelle chanson. « Comme son ‘Soyez un clown’ de Le pirate,«  dit Donen. Freed est revenu et leur a remis exactement la même chanson avec des paroles différentes. Ils sont allés de l’avant : « Nous étions trop gênés pour le signaler », dit Donen.

« Ma seule répétition était de le refaire encore et encore », dit O’Connor à propos de la danse du mur et du saut périlleux. « J’ai dû construire parce que le mur était en béton. Avec le backflip, j’ai pensé, ils veulent que je me suicide – ‘Voilà Donald. Tellement triste. »’ Mais nous l’avons fait en une journée. Je suis revenu trois jours plus tard, tout le monde sur le plateau m’a applaudi. Puis on m’a dit : ‘Désolé, Donald, nous avons embué l’ouverture de l’appareil photo. Vous devrez le faire une fois de plus.

Kelly danse avec Cyd Charisse

Kelly avec la superstar de la danse Cyd Charisse — « une grande danseuse », selon Reynolds © Corbis/Getty Images

Chanter sous la pluie a des imperfections. Avons-nous besoin de ce long ballet de jazz vers la fin, sur Gershwin, avec l’ingénue Reynolds remplacé par la superstar de la danse aux longues jambes Cyd Charisse ? Reynolds s’est-il senti lésé ? « Je suis une danseuse de claquettes, pas une ballerine. Je suis un saboteur. Pour moi, Cyd Charisse était une grande danseuse. Je n’aurais aucune raison de pleurer.

Kelly admet : « Cela ne correspond pas tout à fait au reste des chiffres. C’est une diversion. Mais ça marche. »

Au coeur de Chanter sous la pluie C’est le paradoxe que ce bord musical révolutionnaire avec brio a été en grande partie créé avec du matériel usagé. Presque toutes les chansons étaient du back-catalogue. Cela inclut le numéro de titre de Freed (qui était l’un des principaux producteurs de comédies musicales MGM en 1952) et Nacio Herb Brown, qui avait déjà figuré dans plus d’un film. « Singin’ in the Rain » est devenu une séquence musicale de film classique – la séquence musicale de film classique.

« L’idée simple », dit Donen, « était un homme qui est amoureux, et il est heureux et vivant, et il y a la nature qui le frappe au visage. »

Ce n’était pas si simple d’avoir l’idée directement à l’écran. « Je ne pouvais pas faire le pont dans la chanson de la scène d’amour précédente », dit Kelly, « jusqu’à ce que Roger Edens [another MGM music honcho] est venu avec le petit vampire. Do-de-do-doo, do-de-do-de-do-doo….”

Gene Kelly me chante l’intro « Singin’ in the Rain » dans un salon de Rodeo Drive. Je suis évidemment mort et allé au paradis. « Ce vampire m’a excité », dit-il. « Le numéro lui-même a pris environ 10 jours à répéter et nous l’avons tourné en un jour et demi. C’était dur.

Kelly escalade un lampadaire pour la chanson titre du film

Kelly dans la scène de la danse qui est entrée directement dans le temple de la renommée du cinéma, engendrant d’innombrables parodies et hommages © Alamy

Donen explique : « Cela a été fait avec des bâches noires tirées sur une rue de backlot. Des câbles étaient suspendus à des poteaux téléphoniques. Nous avons tourné pendant la journée en été. De l’eau chaude coulait à flots et il faisait très chaud. Et Kelly a eu un rhume, raconte l’histoire ? « Oui il l’a fait. Et une légère fièvre, si je me souviens bien.

De l’eau à la légende. La scène est entrée directement dans le panthéon de l’histoire de l’écran, avec des versions hommage à travers les âges. Des millions de personnes qui ont vu Morecambe et Wise caracoler dans cette rue balayée par la pluie n’ont peut-être même pas vu l’original de Kelly.

C’est ça le mythe : quelque chose de phénoménal, fait et refait à partir d’hommages et d’après-histoire. Ajoutez-y les empreintes de mains poétiques, quand on a de la chance, de ses participants. Laissez Debbie Reynolds avoir le dernier mot sur le grand moment durable d’une grande comédie musicale durable.

« Juste la pluie, et une rue, et un lampadaire, et un parapluie, et un génie – en ont fait un numéro inoubliable. »

Disponible sur BBC iPlayer maintenant

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