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SpaceX remporte un contrat de 2,9 milliards de dollars avec la NASA pour la construction de Moon Lander

by Les Actualites

La société spatiale privée d’Elon Musk développe une fusée géante appelée Starship pour un jour emmener les gens sur Mars.

Mais d’abord, il déposera des astronautes de la NASA sur la lune.

La NASA a annoncé vendredi qu’elle avait attribué à SpaceX un contrat de 2,9 milliards de dollars pour utiliser Starship pour emmener des astronautes de l’orbite lunaire à la surface de la lune.

Le contrat prolonge la tendance de la NASA à s’appuyer sur des entreprises privées pour transporter des personnes, des cargaisons et des explorateurs robotiques dans l’espace. Mais cela représente aussi une sorte de triomphe pour M. Musk dans la bataille des milliardaires de l’espace. L’un des concurrents du contrat lunaire de la NASA était Blue Origin, créé par Jeffrey P. Bezos d’Amazon.

SpaceX surpasse désormais Blue Origin et d’autres constructeurs de fusées, soulignant comment il est devenu le partenaire le plus en vue de la NASA dans son programme de vols spatiaux habités.

Lorsque la NASA atteindra l’objectif d’atterrir les prochains astronautes sur la Lune dans le cadre de son programme Artemis – maintenant promis par l’administration Biden d’inclure la première femme et la première personne de couleur là-bas – ils sont susceptibles de rouler dans un véhicule SpaceX.

«Nous sommes confiants dans le partenariat de la NASA avec SpaceX pour nous aider à réaliser la mission Artemis», a déclaré Lisa Watson-Morgan, responsable du programme à la NASA chargée du développement des atterrisseurs, lors d’une conférence de presse téléphonique vendredi, «et nous sommes impatients de poursuivre notre travailler à l’atterrissage d’astronautes sur la lune pour se préparer au prochain pas de géant vers Mars. »

La nouvelle du prix a été rapportée plus tôt dans le Washington Post.

L’année dernière, la NASA a attribué des contrats à trois entreprises pour des travaux de conception initiaux sur des atterrisseurs susceptibles de transporter des humains vers la surface lunaire. En plus de SpaceX, la NASA a sélectionné des propositions de Dynetics, un entrepreneur de la défense à Huntsville, Ala., Et Blue Origin de M. Bezos, qui avait rejoint ce qu’elle a appelé l’équipe nationale avec plusieurs sociétés aérospatiales traditionnelles: Lockheed Martin, Northrop Grumman et Draper.

Le prix est uniquement pour le premier atterrissage en équipage, et SpaceX doit d’abord effectuer un atterrissage sans équipage. «La NASA a besoin d’un vol d’essai pour vérifier complètement tous les systèmes avec un atterrissage sur la surface lunaire avant notre mission de démonstration officielle», a déclaré Mme Watson-Morgan.

Les responsables de la NASA ont déclaré que Blue Origin, Dynetics et d’autres sociétés seraient en mesure de soumissionner pour les futures missions d’atterrissage sur la lune.

Kathy Lueders, administrateur associé de la NASA pour l’exploration humaine et les opérations, a qualifié la «meilleure stratégie» pour la NASA à ce stade d’attribuer le contrat à une entreprise, «puis entamer des discussions avec l’industrie sur la manière de développer davantage de concurrence un futur contrat de services. »

Le président Biden soutient les plans lancés sous le président Donald J.Trump pour renvoyer des astronautes sur la lune. Mais alors que M. Trump a promis un retour d’ici 2024, le calendrier n’a pas été considéré comme réaliste après que le Congrès n’ait pas fourni le financement demandé, et la NASA réévalue maintenant le calendrier.

Le programme Artemis de la NASA devrait lancer son premier voyage sans équipage plus tard cette année ou au début de l’année prochaine, en utilisant une puissante fusée appelée Space Launch System pour propulser la capsule Orion, où les futurs astronautes seront assis, lors d’un voyage sur la lune et dos. L’étage de propulsion de la fusée a passé un important test au sol le mois dernier.

Pour le vaisseau spatial qui atterrirait des astronautes sur la lune, la NASA devait choisir deux des trois sociétés pour aller de l’avant et construire leurs atterrisseurs, reflétant l’approche utilisée par l’agence spatiale pour embaucher des entreprises pour transporter des cargaisons et maintenant des astronautes à l’international. Station spatiale. Deux options offrent une concurrence qui aide à réduire les coûts et fournit une sauvegarde au cas où l’un des systèmes rencontrerait un revers.

Les responsables de la NASA ont suggéré que les contraintes budgétaires – le Congrès au cours de l’exercice en cours ne s’appropriait qu’environ un quart du financement qui avait été demandé pour le développement des atterrisseurs – ont influencé leur décision.

«Nous pensons que cela est faisable dans le cadre de ce que nous avons et de ce à quoi nous pouvons nous attendre en matière de financement», a déclaré Steve Jurczyk, l’administrateur par intérim de la NASA.

En choisissant uniquement SpaceX, les responsables de la NASA semblent également dire qu’ils pensent que la société de M. Musk peut fournir une conception ambitieuse de vaisseau spatial, beaucoup plus grande et plus capable que ce dont la NASA a réellement besoin. En effet, une fois que Starship démarre ses opérations, cela soulèverait la question de savoir pourquoi la NASA a besoin de la fusée Space Launch System.

Chaque lancement du système de lancement spatial devrait coûter plus d’un milliard de dollars. Parce que Starship est conçu pour être entièrement réutilisable, ses coûts seront beaucoup moins chers.

Les plans d’Artemis appellent actuellement les astronautes à se lancer en orbite au-dessus d’une fusée du système de lancement spatial. L’étage supérieur de la fusée doit ensuite propulser la capsule Orion, où les astronautes seront assis, vers la lune.

Contrairement aux missions Apollo de la NASA dans les années 1960 et 1970, l’atterrisseur spatial doit être envoyé séparément en orbite lunaire. Orion doit accoster avec l’atterrisseur, qui se dirigera ensuite vers la surface.

Mais Starship éclipsera Orion en taille, ce qui rend l’architecture similaire à celle de naviguer sur un yacht à travers l’océan Atlantique, puis de passer à un bateau de croisière pour le court trajet jusqu’au port.

Starship, en principe, peut emmener les astronautes de la Terre à la Lune sans autant de chorégraphie élaborée de l’amarrage. Le vaisseau devra être ravitaillé en méthane et en oxygène liquide en orbite.

Un milliardaire japonais, Yusaku Maezawa, a acheté un vol autour de la lune sur Starship. Ce voyage, qui pourrait avoir lieu dès 2023, ne passerait que par la lune et ne se poserait pas.

SpaceX a lancé une série de tests à haute altitude de prototypes de vaisseaux spatiaux sur son site à la pointe sud du Texas, non loin de Brownsville, pour perfectionner le retour du vaisseau spatial sur Terre. SpaceX a fait de grands progrès avec la manœuvre du ventre qui ralentit sa chute, mais les tests jusqu’à présent se sont tous terminés de manière explosive.

M. Musk a récemment promis que le vaisseau spatial serait prêt à transporter des personnes dans l’espace d’ici 2023, bien qu’il ait des antécédents de promesses excessives et de sous-livraison sur les calendriers de développement de fusées.

Néanmoins, la fusée Falcon 9 de SpaceX est devenue le cheval de bataille des vols spatiaux américains et internationaux avec son étage d’appoint réutilisable. La société a transporté deux fois des astronautes vers la Station spatiale internationale pour la NASA et il est prévu d’y envoyer un troisième équipage jeudi.

De nombreux opérateurs privés de satellites se sont appuyés sur l’entreprise pour transporter leurs charges utiles en orbite. Et une autre société, Astrobotic, a annoncé cette semaine qu’elle avait choisi une plus grande fusée SpaceX, Falcon Heavy, pour transporter un rover de la NASA appelé VIPER au pôle sud de la lune pour prospecter de la glace dans les années à venir.

Vendredi, l’administration Biden a également annoncé la nomination de Pamela Melroy, une ancienne astronaute, au poste d’administrateur adjoint de la NASA. Le mois dernier, Bill Nelson, un ancien sénateur de Floride, a été nommé administrateur.

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