SpaceX, une Tesla pour le ciel

WHAT GOES vers le haut doit descendre. C’était certainement le cas du bitcoin, une crypto-monnaie approuvée avec enthousiasme par Elon Musk qui a pris de la valeur en février après que Tesla ait ajouté 1,5 milliard de dollars à son bilan. Il a plongé le 12 mai après que le constructeur automobile ait arrêté les clients utilisant Bitcoin pour acheter ses véhicules. M. Musk s’inquiète de l’utilisation de combustibles fossiles pour «miner» la crypto-monnaie. Plus gracieusement, le 5 mai, une version prototype de l’énorme fusée «Starship» de SpaceX – conçue pour être la plus grosse depuis la Saturn V qui a emmené les astronautes d’Apollo sur la lune – s’est élevée à 10 km au-dessus de Boca Chica au Texas, avant de revenir à sa rampe de lancement. et atterrissant doucement sur le sol. Ce n’était pas le premier vol d’essai à haute altitude de Starship. Mais c’était le premier qui s’était terminé sans boule de feu.

Écoutez cette histoire

Profitez de plus d’audio et de podcasts sur iOS ou alors Android.

C’était la dernière bonne nouvelle pour SpaceX, une entreprise de fusées fondée en 2002 par M. Musk, peut-être mieux connu comme le PDG de Tesla, un pionnier des voitures électriques. Comme Tesla, SpaceX a pris une technologie mal aimée et a apporté des améliorations drastiques, secouant une industrie complaisante. Alors que la mission de Tesla – «accélérer la transition du monde vers l’énergie durable» – est grande, celle de SpaceX l’est encore plus. M. Musk veut utiliser ses fusées bon marché pour faire de l’humanité une «civilisation spatiale multi-planétaire» en établissant une colonie sur Mars. Et comme Tesla, la valorisation de SpaceX a grimpé en flèche. Selon PitchBook, une société d’analyse de données, le dernier cycle de financement de SpaceX, achevé en avril, l’a évalué à 74 milliards de dollars, contre 46 milliards de dollars en août 2020. CB Insights, une société d’analystes, classe SpaceX comme la troisième startup la plus précieuse au monde (voir graphique).

Gros homme de fusée

Il peut sembler étrange de décrire une entreprise de 19 ans comme une «startup». Mais la majeure partie de la valorisation croissante de SpaceX ne provient pas de l’activité qu’elle exerce déjà, mais, encore une fois, comme Tesla, des espoirs de ses investisseurs pour son avenir. Pour payer ses ambitions martiennes, SpaceX prévoit de se transformer en un géant des télécommunications à cheval sur le globe. Il espère répéter l’astuce emblématique de M. Musk consistant à apporter de grandes améliorations aux technologies existantes. Son service Starlink, actuellement ouvert aux testeurs dans des pays comme l’Amérique, la Grande-Bretagne et l’Allemagne, construit le plus grand réseau satellite jamais créé, afin de diffuser un accès Internet rapide à tous les coins de la planète.

Les progrès de SpaceX dans le domaine des fusées fournissent la rampe de lancement. Son artisanat est inhabituel en ce sens qu’ils sont réutilisables plutôt que jetables. Après le lancement, le premier étage de son Falcon 9 peut voler de lui-même vers la Terre; et après une rénovation de quelques semaines, il peut voler à nouveau. Outre l’accent mis sur la réduction des coûts et la volonté d’expérimenter et de prendre des risques, cela a permis à SpaceX de réduire considérablement ses concurrents.

Comme pour Tesla, les opérateurs historiques complaisants ont essayé de répondre. United Launch Alliance, une joint-venture entre Boeing et Lockheed Martin, deux géants de l’aérospatiale, a réduit les emplois et réduit les coûts. En novembre, Tory Bruno, son patron, a déclaré que les prix de sa fusée Atlas V étaient passés de 225 millions de dollars par lancement à un peu plus de 100 millions de dollars. Arianespace, une entreprise européenne, a également réduit les prix de son Ariane 5, qui coûterait environ 175 millions d’euros (213 millions de dollars) par vol. Il espère que l’Ariane 6, qui doit effectuer son premier vol l’année prochaine, sera 40% moins chère que son prédécesseur. SpaceX facture 62 millions de dollars pour une nouvelle fusée ou 50 millions de dollars pour une fusée d’occasion.

Des prix bas, une concentration sur le contrôle des coûts et une volonté de prendre des risques et d’itérer rapidement (un autre trait caractéristique de Musk) ont aidé SpaceX à remporter des contrats avec tout le monde, d’Iridium et d’Intelsat, des sociétés de satellites établies, aux startups telles que Planet et les gouvernements, y compris ceux d’Amérique, d’Allemagne et de Corée du Sud. Le 16 avril NASA a attribué à SpaceX 2,9 milliards de dollars pour développer un atterrisseur lunaire dans le cadre du plan américain de retour des astronautes sur la Lune d’ici 2024 (bien que le contrat ait été suspendu le 30 avril, tandis qu’une agence gouvernementale examine les plaintes des entreprises rivales). Le 15 septembre, il prévoit de faire voler quatre touristes sur une jolly orbitale de trois jours. Morgan Stanley, une banque, décrit SpaceX comme un «contrôle de mission» pour le secteur à croissance rapide des «espaces émergents» – qui, estime Seraphim Capital, une société de capital-risque, a attiré 8,7 milliards de dollars d’investissements en capital-risque de l’année à mars, en hausse de 95% de l’année précédente.

Et ce n’est pas immobile. Starship a une capacité de charge plus de six fois supérieure à celle du Falcon 9. Malgré sa grande taille, il est entièrement réutilisable et est destiné à être beaucoup moins cher que les fusées actuelles de SpaceX. M. Musk espère que Starship pourrait coûter moins de 2 millions de dollars par lancement.

Aussi astucieuse que soit la technologie de SpaceX, le marché de lancement, à environ 6 milliards de dollars en 2019, est relativement petit, déclare Simon Potter de BryceTech, une société d’analystes et d’ingénieurs. De nombreux acteurs sont à l’abri de toute concurrence par des gouvernements soucieux de leur sécurité nationale. Cela limitera la part de marché de SpaceX. Au lieu de cela, déclare Adam Jonas, analyste chez Morgan Stanley, SpaceX considère le lancement comme une «technologie habilitante» pour ses autres plans. Le prochain objectif de l’entreprise est le secteur des télécommunications. Starlink vise à fournir un accès Internet dans le monde entier, y compris dans les endroits où d’autres formes de connectivité sont médiocres ou inexistantes.

C’est un marché beaucoup plus grand, du moins sur le papier. L’Union internationale des télécommunications, un UN agence, estime que 48% de la population mondiale était hors ligne en 2019. Gwynne Shotwell, chef de l’exploitation de SpaceX, a déclaré en 2019 que le marché mondial de l’accès à Internet valait peut-être 1 milliard de dollars par an. SpaceX, a déclaré M. Musk, pourrait viser à en capturer environ 3%. Même cette tranche aurait rapporté 30 milliards de dollars il y a deux ans.

Demain les étoiles

L’Internet par satellite n’est pas une idée nouvelle. Mais c’est une autre technologie que M. Musk pense pouvoir améliorer. Les satellites Internet existants volent à haute altitude pour maximiser la couverture. L’inconvénient est que de nombreux clients doivent partager un seul satellite, ce qui limite la capacité. Et le temps nécessaire pour que les signaux radio se déplacent vers des satellites de haut vol ajoute des retards inévitables et irritants. À l’heure actuelle, l’internet par satellite est généralement une option de dernier recours lorsque rien de mieux n’est disponible – dans les zones rurales reculées ou sur les navires en mer, par exemple.

Starlink espère résoudre ces problèmes en utilisant ses fusées bon marché pour placer des milliers de petits satellites bon marché sur des orbites basses. Au premier trimestre de 2021, SpaceX a lancé plus d’objets, mesurés en masse, en orbite que tous les autres opérateurs de fusées réunis, a déclaré M. Potter. Les quelque 1 500 satellites existants de Starlink représentent déjà environ un quart de tous ceux en orbite. SpaceX a des plans fermes pour plus de 10 000 autres et a déposé des documents pour jusqu’à 42 000, soit plus de quatre fois plus de satellites que ceux lancés depuis le début de l’ère spatiale.

Le service de prototype est en cours de test par des milliers de personnes. La plupart semblent satisfaits, rapportant des connexions rapides et réactives. Mais l’activité Internet par satellite a un bilan médiocre. Iridium a fait faillite en 1999, l’année suivant son lancement (elle a finalement été renflouée par le gouvernement américain). Intelsat et Speedcast, deux sociétés bien établies, ont déposé le bilan l’année dernière, tout comme OneWeb, une startup avec un modèle commercial similaire à celui de Starlink. Intelsat est actuellement en train de se restructurer et Speedcast fait de nouveau affaire sous la direction de nouveaux propriétaires. Mais la fragilité de l’entreprise rend difficile l’attribution d’une valeur future à SpaceX. La tentative de Morgan Stanley s’étend sur deux ordres de grandeur, de 5 milliards de dollars à 200 milliards de dollars, avec des hypothèses différentes sur la viabilité de Starlink représentant presque toute la différence.

Même avec de faibles coûts de lancement, au moins deux grands défis restent à relever, déclare Rasmus Flytkjaer de LondonEconomist image repository Economics, une société de conseil. La première est que la plupart des clients potentiels de Starlink sont des personnes mal servies par les sociétés Internet terrestres. Ils vivent généralement dans des zones rurales relativement pauvres. Le prix de Starlink de 99 $ par mois n’est pas bon marché, même pour les utilisateurs des pays riches. L’autre est le coût des antennes paraboliques de haute technologie nécessaires au fonctionnement du système: des antennes de 23 pouces qui se fixent aux toits ou aux murs. Étant donné que les satellites de Starlink sont sur des orbites basses, ils survolent rapidement le ciel. Les antennes doivent être capables de suivre les satellites au fur et à mesure qu’ils se déplacent et de passer de l’un à l’autre en toute transparence lorsqu’ils disparaissent sous l’horizon.

Mme Shotwell a déclaré en avril que les plats, que SpaceX vend 499 dollars, coûtaient environ 1500 dollars à produire, contre environ 3000 dollars il y a deux ans. SpaceX espère que les économies d’échelle réduiront à terme les coûts de fabrication à «quelques centaines de dollars». Une partie du problème d’Iridium, dit M. Flytkjaer, était de couvrir le coût en capital de la construction de son réseau avant qu’il ne puisse attirer des clients payants. Les poches profondes de M. Musk, dit-il, devraient signifier que SpaceX est moins susceptible de manquer de liquidités que son prédécesseur il y a deux décennies.

De tels défis peuvent expliquer le manque inhabituel de bombardement de M. Musk lorsqu’il parle de Starlink. Tesla vend des voitures avec des fonctionnalités telles que le «mode ludique» et le «mode de défense contre les armes biologiques». Starlink, en revanche, appelle son programme de test public le «Better Than Nothing Beta Test». Lors d’une conférence spatiale l’année dernière, M. Musk a déclaré que l’objectif de Starlink, pour l’instant, était simplement de ne pas faire faillite. Il a tenté à plusieurs reprises d’assurer aux entreprises de télécommunications existantes que Starlink n’était pas une menace, soulignant que le service n’était pas adapté pour desservir un grand nombre de clients dans les villes densément peuplées.

Le programme de test de Starlink n’est actuellement disponible que dans une poignée de pays riches. Pourtant, la firme a déclaré le 5 mai qu’elle avait collecté un demi-million de précommandes. Il a demandé une autorisation réglementaire pour jusqu’à 5 millions d’utilisateurs rien qu’en Amérique. En décembre, SpaceX a remporté 886 millions de dollars du gouvernement américain pour fournir le haut débit dans les zones rurales; on dit qu’il participe à des pourparlers similaires en Grande-Bretagne. Tous les gouvernements ne seront pas aussi accommodants, car l’accès Internet offert par Starlink pourrait s’avérer difficile à censurer pour les autorités.

Dans les pays plus pauvres, dit M. Flytkjaer, les satellites de Starlink pourraient connecter les antennes de téléphonie mobile rurale à Internet, répartissant le coût entre de nombreux utilisateurs. SpaceX effectue des tests avec les forces armées américaines, qui aiment l’idée d’avoir une connectivité Internet sur n’importe quel champ de bataille. En 2019, la société a montré sa capacité à fournir un accès Internet haut débit en vol à un avion militaire.

M. Musk n’est pas le seul milliardaire à penser que l’Internet par satellite est une idée dont le moment est venu, malgré son histoire peu prometteuse. Après sa faillite, OneWeb a été sauvé par le gouvernement britannique et Bharti Enterprises, un conglomérat indien dont le fondateur, Sunil Mittal, est l’un des hommes les plus riches de l’Inde. Jeff Bezos, le fondateur d’Amazon, est tout aussi riche que M. Musk – et tout autant un cadet de l’espace, financant Blue Origin, sa propre entreprise de fusées privée. Amazon lui-même prévoit un satellite-Internet à basse altitude similaire à Starlink, appelé Kuiper. L’industrie automobile danse de plus en plus sur l’air de M. Musk. L’industrie spatiale suit la même voie.

Correction (24 mai 2021): une version antérieure de cet article disait que M. Musk était le fondateur de Tesla. Il est en fait l’un des cinq cofondateurs de l’entreprise. Toutes mes excuses pour l’erreur.

Cet article est paru dans la section Affaires de l’édition imprimée sous le titre “L’autre société d’Elon Musk”

Lire aussi  Les comptes Microsoft n'auront plus besoin de mots de passe

Leave a Reply

Your email address will not be published.

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

Recent News

Editor's Pick