Thomas S. Murphy a construit l’empire de la télévision avec l’aide d’un copain, Warren Buffett

Thomas S. Murphy, un natif jovial de Brooklyn qui aimait appeler les gens « pal » ou « kiddo », avait le talent de se faire et de garder des amis. L’un d’eux était Warren Buffett.

À la fin de la vingtaine, après avoir obtenu son diplôme de la Harvard Business School, le réseau d’amis de M. Murphy l’a conduit à un travail de gestion d’une minuscule station de télévision UHF défaillante à Albany, NY, basée dans un bâtiment en ruine du XIXe siècle qui avait autrefois été un maison pour religieuses retraitées.

Cette entreprise est devenue Capital Cities Communications Inc. Dirigée par M. Murphy, elle a acheté des stations de télévision dans tout le pays, s’est diversifiée dans les journaux et la télévision par câble et, en 1985, a accepté d’acquérir la bien plus grande American Broadcasting Cos. pour 3,5 milliards de dollars.

Berkshire Hathaway Inc.

– dirigé par M. Buffett – a aidé à financer cette transaction en investissant 517,5 millions de dollars et en acquérant une participation de 18 % dans Capital Cities/ABC Inc.

Une décennie plus tard, en 1995, M. Murphy a accepté de vendre Capital Cities/ABC à Walt Disney Co.

pour environ 19 milliards de dollars, alors la deuxième plus grande acquisition de l’histoire des États-Unis.

M. Murphy est décédé le 25 mai à son domicile de Rye, NY Il avait 96 ans.

Ceux qui ont acheté des actions dans Capital Cities en 1957, a calculé M. Murphy, auraient récolté 2 000 $ en 1995 pour chaque dollar initialement investi.

Il a attribué son succès à un talent pour la vente et à un bon jugement. « L’une des choses les plus rares dans la vie », a-t-il déclaré dans une interview en 2000 à la Harvard Business School, « est le bon sens ».

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M. Murphy contrôlait les coûts mais hésitait à se mêler des aspects créatifs du divertissement télévisé. Robert Iger, qui était cadre supérieur chez Capital Cities/ABC et a ensuite dirigé Disney, a rappelé la réponse de M. Murphy à la projection en 1989 d’un pilote pour la série télévisée « Twin Peaks », mettant en vedette des personnages bizarres et des événements effrayants dans une petite ville. Une fois le visionnage terminé, se souvient M. Iger, M. Murphy s’est tourné lentement vers lui et a dit: « Bob, je ne pense pas vraiment savoir ce que c’était, mais je suis presque sûr que c’était vraiment bien. »

En tant que fervent catholique romain, M. Murphy avait des scrupules à propos de certains contenus à caractère sexuel diffusés sur le réseau ABC. Il se souvient avoir confié une fois à un monseigneur qu’il ne pouvait pas gérer le réseau comme l’église le souhaiterait et qu’il devait le traiter comme une entreprise. Monseigneur lui dit de ne pas s’inquiéter et ajouta : « Vous ferez cela mieux que n’importe qui d’autre.

Thomas Sawyer Murphy, dit Tom, est né le 31 mai 1925 à Brooklyn. Son père, Charles E. Murphy, était avocat et plus tard juge d’État. L’une des maximes du juge Murphy, rappelée plus tard par Tom Murphy, était : « Ne faites jamais rien qui vous coûterait une bonne nuit de sommeil.

Après avoir terminé ses études secondaires, M. Murphy s’est inscrit à l’Université de Princeton et s’est inscrit à un programme de formation d’officier de la Marine. La Marine l’a envoyé à l’Université Cornell, où il a complété une majeure accélérée en génie mécanique. Au moment où sa formation était terminée et il a été affecté à un navire en 1945, la Seconde Guerre mondiale se terminait.

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Libéré de la marine en 1946, il postule à la Harvard Business School, mais on lui conseille d’acquérir d’abord une expérience en affaires. Il a passé un an à vendre du pétrole industriel, puis a postulé à nouveau et a été accepté à Harvard, où il était l’un des meilleurs diplômés du MBA en 1949. Le service militaire et Harvard, a-t-il déclaré plus tard, ont été cruciaux pour renforcer sa confiance en lui.

Il a travaillé pour Lever Brothers,

une société de fabrication de savon et dans la publicité avant de rejoindre Hudson Valley Broadcasting, qui est devenue Capital Cities. L’entreprise a connu des difficultés au début et a failli échouer, mais est progressivement passée au noir et a ensuite maintenu des marges bénéficiaires exceptionnellement élevées, a déclaré M. Murphy. Il était si déterminé à maîtriser les coûts qu’il a fait peindre le bâtiment du siège social de l’entreprise uniquement sur les côtés visibles de la route.

M. Murphy est devenu président de Capital Cities après la mort de son patron, Frank Milton Smith, en 1966. Un ami commun l’a présenté à M. Buffett. Ils ont dîné au steak à Omaha, Neb., et ont joué au racquetball. M. Buffett est devenu un mentor.

Pendant des décennies, M. Murphy a dirigé l’entreprise en tandem avec Daniel B. Burke, un vétéran de la guerre de Corée qui était responsable des détails opérationnels. M. Buffett a un jour plaisanté en disant que les avoir tous les deux à Capital Cities était « comme avoir Ruth et Gehrig dans la même formation ».

L’acquisition d’ABC les a mis au défi. Lorsque MM. Murphy et Burke ont visité le siège social d’ABC à la fin de 1985, ils ont remarqué des signes de difficultés financières : des taches nues sur les murs où des peintures de Jackson Pollock et Willem de Kooning étaient accrochées.

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Ils ont licencié environ 1 500 personnes et fermé la salle à manger exécutive. Lorsque M. Murphy a effectué sa première visite à la division divertissement d’ABC à Los Angeles, un chauffeur dans une limousine allongée blanche l’a rencontré à l’aéroport. Au prochain voyage, il a commandé un taxi.

Sur le plan positif, ABC est venu avec le contrôle du réseau sportif câblé ESPN, dont la pleine valeur n’était pas encore reconnue.

M. Murphy a épousé Suzanne Crosby, une secrétaire médicale, en 1955. Elle est décédée en 2009. Il laisse dans le deuil leurs quatre enfants et neuf petits-enfants.

Il a siégé à plusieurs reprises aux conseils d’administration de Disney, Berkshire Hathaway et International Business Machines. Corp.

Il a été président du conseil d’administration de Save the Children de 1998 à 2005.

M. Murphy était bouleversé par les tendances des nouvelles télévisées. À son époque, a-t-il déclaré dans un podcast de 2018 avec David Novak, « nous nous intéressions aux faits et uniquement aux faits, et c’est triste ce qui est arrivé à l’industrie de l’information aux États-Unis, où tout le monde se demande s’il s’agit de faits ou non. .”

Écrire à James R. Hagerty à [email protected]

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