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Un haut responsable déclare que la Fed va «s’attaquer» à une diminution plus rapide des achats d’obligations

by Les Actualites

John C. Williams, président de la Fed ” avec la rapidité avec laquelle retirer le soutien économique.

Il est encore trop tôt pour savoir comment la variante Omicron, que les responsables de la santé publique d’Afrique australe ont identifiée la semaine dernière, affectera l’économie, a déclaré mardi M. Williams dans une interview au New York Times. Mais si la nouvelle version du virus entraîne une autre vague d’infections, elle pourrait exacerber les perturbations qui ont fait grimper les prix à leur rythme le plus rapide en trois décennies.

“De toute évidence, cela ajoute beaucoup d’incertitude aux perspectives”, a déclaré M. Williams à propos de la nouvelle variante. Il a ajouté plus tard qu’un risque avec la nouvelle variante est qu’elle “continuera cette demande excédentaire dans les zones qui n’ont pas de capacité et bloquera la reprise dans les zones où nous avons réellement la capacité”.

Cela, a-t-il dit, “signifierait un rebond un peu plus lent dans l’ensemble” et “augmenterait également ces pressions inflationnistes, dans les domaines qui sont en forte demande”.

Les commentaires de M. Williams sont la dernière indication que les décideurs politiques sont de plus en plus préoccupés par l’inflation et réfléchissent à la manière de réagir. Jerome H. Powell, le président de la Fed, a signalé mardi que la banque centrale pourrait retirer son soutien économique plus rapidement qu’elle ne l’avait initialement prévu et a suggéré qu’une telle décision pourrait intervenir dès la réunion de la Fed de décembre.

La Fed avait acheté 120 milliards de dollars de titres garantis par le gouvernement chaque mois pendant une grande partie de la pandémie pour soutenir l’économie en maintenant l’argent circulant sur les marchés financiers. En novembre, les responsables ont annoncé leur intention de mettre fin progressivement à ce programme jusqu’à la fin de l’année et le premier semestre de 2022, un processus connu sous le nom de “tapering”. Mais M. Powell a indiqué mardi que la banque centrale pourrait conclure plus rapidement ses achats d’obligations.

M. Williams, qui est vice-président du comité d’élaboration des politiques de la Fed sur l’Open Market et l’un des principaux conseillers de M. Powell, n’a pas explicitement approuvé un processus de réduction plus rapide, affirmant qu’« il y a beaucoup à apprendre et à digérer et à penser à venir à la prochaine réunion.

Mais il a souligné que l’économie avait rebondi plus fortement cette année que lui et d’autres responsables ne s’y attendaient, et a déclaré que le taux de chômage avait chuté rapidement. Ce renforcement économique à un moment de forte inflation pourrait justifier un soutien moindre de la Fed, a-t-il déclaré.

« La question est : serait-il judicieux de mettre fin à ces achats un peu plus tôt, peut-être dans quelques mois, étant donné la vigueur de l’économie ? » il a dit. “C’est une décision, une discussion, je pense que nous devrons nous battre avec.”

L’inflation s’est avérée un problème plus épineux que ne l’avaient prédit la Fed et la plupart des économistes du secteur privé plus tôt cette année. En mars, les responsables de la Fed ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que leur mesure d’inflation préférée montre que les prix à la consommation augmentent de 2,4% à la fin de 2021 ; en septembre, ils avaient révisé cette prévision à 4,2 pour cent.

Cela risque d’augmenter encore. L’indicateur d’inflation préféré de la banque centrale a grimpé de 5% lors de sa dernière lecture. Les décideurs politiques surveillent de près ce qui se passe dans un rapport sur l’indice des prix à la consommation dont la publication est prévue le 10 décembre, juste avant la réunion de la Fed les 14 et 15 décembre.

M. Williams a reconnu que l’inflation s’était avérée plus forte et plus durable qu’il ne l’avait initialement prévu. Mais il a dit que l’erreur n’était pas le résultat d’un malentendu sur le fonctionnement de l’économie ; c’était plutôt son échec à anticiper la résurgence de la pandémie elle-même. M. Powell a fait des commentaires similaires dans son témoignage devant le Sénat mardi.

La propagation de la variante Delta au cours de l’été a retardé le retour des travailleurs sur le marché du travail en perturbant la garde des enfants et en rendant certaines personnes nerveuses à l’idée de retourner au travail en personne. Cela a également contribué aux problèmes de chaîne d’approvisionnement en provoquant une nouvelle série de fermetures d’usines dans certaines parties du monde et en prolongeant le changement de la période de pandémie dans les dépenses de consommation des services vers les biens.

« Ce sont toutes des choses qui sont motivées – je pense en grande partie, pas totalement, mais en grande partie – à Covid, et la capacité jusqu’à présent pour nous de prendre le contrôle de cela », a-t-il déclaré. « Cela dure beaucoup plus longtemps que prévu. »

La nouvelle variante, a ajouté M. Williams, “a le potentiel de simplement prolonger ce processus que nous avons suivi”.

Si la variante Omicron retarde davantage le retour des travailleurs et l’atténuation des pénuries d’approvisionnement, cela pourrait entraîner une inflation plus importante et plus durable. Mais une nouvelle vague de cas de virus pourrait également nuire à la demande de l’économie, amenant les gens à dépenser moins dans les restaurants et les cinémas et provoquant une nouvelle vague de licenciements.

Cela mettrait la Fed dans une position difficile, l’obligeant à choisir entre retirer son soutien à l’économie face à la hausse du chômage et laisser l’inflation s’accélérer sans contrôle.

M. Powell a parfois reconnu que les deux volets du travail de la Fed – favoriser un maximum d’emplois et maintenir des prix stables – pourraient entrer en tension. Il a de nouveau fait signe au conflit mardi, tout en soulignant que le contrôle de l’inflation est un objectif essentiel.

“Pour revenir au genre de marché du travail formidable que nous avions avant la pandémie, nous aurons besoin d’une longue expansion”, a déclaré M. Powell. “Pour y parvenir, nous aurons besoin de stabilité des prix.”

M. Williams a déclaré qu’il était convaincu que la Fed pourrait tracer une voie qui permettrait au marché du travail de continuer à s’améliorer tout en maîtrisant l’inflation.

« La façon dont vous gérez ces compromis est quelque chose que nous étudions depuis longtemps et dont nous avons l’expérience », a-t-il déclaré. Il a ajouté qu’il a vu jusqu’à présent peu de preuves que les consommateurs et les entreprises s’attendent à ce qu’une inflation plus élevée dure à long terme – une préoccupation majeure pour la Fed, car un changement durable des attentes pourrait rendre l’inflation plus difficile à contrôler pour les décideurs politiques.

« Si l’inflation reste trop élevée pendant trop longtemps, cela finira par s’infiltrer dans les anticipations d’inflation à long terme des gens », a-t-il déclaré.

Les responsables de la Fed devraient en savoir plus sur la variante Omicron au moment où ils tiendront leur réunion à la mi-décembre. Ils auront également une meilleure lecture de l’état de l’économie d’ici là. Vendredi, le département du Travail publiera son rapport mensuel sur l’emploi et le chômage, et la mise à jour sur l’inflation offrira également de nouvelles preuves.

Mais M. Williams a déclaré que les effets à long terme de la pandémie étaient plus difficiles à évaluer. La brève augmentation de l’activité pré-Delta au cours de l’été suggère que de nombreux Américains sont impatients de revenir à leurs anciennes méthodes de socialisation en personne, a-t-il déclaré. Mais d’autres changements autour du travail pourraient s’avérer plus durables, ce qui pourrait affecter l’économie de manière difficile à prévoir.

« Maintenant que nous avons appris à vivre de cette façon, allons-nous revenir aux anciennes habitudes ? » Il a demandé. “Je dois dire que je ne sais pas.”

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