À 50 ans, Phil Mickelson aime toujours la chasse et s’est rattrapé un autre championnat majeur

ÎLE DE KIAWAH, SC – Phil Mickelson aime les plaisanteries, aime la compétition, aime le golf. Ce serait apparemment une condition préalable à la grandeur, mais ce n’est guère un trait commun parmi l’élite. C’est pourquoi les carrières disparaissent, pourquoi la gloire est éphémère.

Lefty n’a jamais perdu cette passion, c’est pourquoi dimanche au championnat de la PGA, il est devenu le plus ancien champion majeur de la riche histoire du jeu.

Mickelson a 50 ans mais agit toujours comme un enfant. Il affronte des joueurs de la moitié de son âge et aime les battre, se mettre dans leurs poches dans les jeux d’argent. Puis il raconte tout au monde à ce sujet. Et quand le calendrier tournait, Mickelson n’a jamais cédé à l’horloge sur le mur, choisissant plutôt de se battre et de rester pertinent.

Il est le premier joueur dans la cinquantaine à remporter l’un des plus grands prix du golf. Dire que quelqu’un a vu cela venir au début de la semaine serait comme cracher dans le vent de l’île de Kiawah.

Rickie Fowler, 18 ans plus jeune et un compagnon de jeu fréquent de Mickelson, a assisté à la scène euphorique devant le club-house Ocean Course dimanche soir alors que des milliers de fans scandaient le nom du champion de la PGA. Fowler s’est émerveillé de l’accomplissement.

« C’est de la même manière que je parle de Tiger [Woods]; ce sont tous les deux des nerds du golf  », a déclaré Fowler. « J’ai passé du temps avec Phil la semaine avant qu’il ne se rende à [the Valspar Championship] et il jouait juste un tas de golf. Parce que nous étions dans des chariots, vous pouviez jouer autant de trous que vous le souhaitiez. Il voulait juste aller jouer.

« L’amour est là. Il aime évidemment le jeu. Et il a toujours la volonté d’aller et de chasser. C’est un gros problème. C’est un record. Est-ce que ça sera jamais refait? Qui sait. Mais c’est assez spécial. .  »

Mickelson a surpassé Julius Boros en tant que champion majeur le plus ancien. Boros avait 48 ans lorsqu’il a remporté le championnat de la PGA en 1968. Tom Morris Sr. à 45 ans était le plus âgé à remporter l’Open, pendant la présidence d’Andrew Johnson. Jack Nicklaus était considéré comme ancien lorsqu’il a remporté le Masters à 46 ans en 1986. Et Hale Irwin, dans le tournoi sur une exemption spéciale, a remporté l’US Open en 1990 à 45 ans.

Ce sont des valeurs aberrantes. Davis Love III a été le dernier joueur à gagner sur le PGA Tour après l’âge de 50 ans – et il l’a fait il y a six ans.

Le jeu est trop profond, les jeunes joueurs trop aguerris, les aptitudes physiques trop exigeantes pour que les membres de l’AARP restent des facteurs. Et pourtant, voici Phil, près d’une décennie après être entré au World Golf Hall of Fame, terminant au-dessus de tous, y compris Brooks Koepka, le quadruple vainqueur majeur qui semblait prêt à voler l’éclat de Mickelson.

« Travailler plus dur est l’affaire », a déclaré Mickelson. «J’ai juste dû travailler plus dur physiquement pour pouvoir m’entraîner aussi longtemps que je le voulais, et j’ai dû travailler beaucoup plus dur pour être en mesure de rester concentré tout au long d’une manche. C’est le plus gros défi de ces derniers temps.

« Mon désir de jouer est le même. Je n’ai jamais été motivé par des choses extérieures. J’ai toujours été intrinsèquement motivé parce que j’aime la compétition. J’adore jouer au jeu. J’adore avoir des opportunités de jouer contre les meilleurs au plus haut niveau. C’est ce qui me motive, et je pense que la conviction que je pouvais encore le faire m’a incité à travailler plus dur. Je ne voyais tout simplement pas pourquoi cela ne pouvait pas être fait. Cela a juste demandé un peu plus d’efforts.  »

Le 1-over-par 73 de Mickelson dimanche a eu ses moments de gloire et de sang-froid. Il a creusé un coup de sable sur le cinquième pour un birdie; il a frappé son deuxième coup dans l’eau le 13 et a fait bogey. Il a fait un mauvais jeton sur le troisième et a pris bogey; mais il a explosé un lecteur le septième pour mettre en place un birdie.

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Les fans inondent le fairway pour se rapprocher de Phil Mickelson alors qu’il tente de se rendre au green au 18e trou.

Il a commencé la journée avec une avance d’un coup sur Koepka, semblait voué à l’échec après un premier trou tremblant qui lui a fait perdre l’avantage, puis l’a repris sur le trou suivant. Il y a eu cinq swings multishot entre Mickelson, Koepka et Louis Oosthuizen au cours des 10 premiers trous.

Mais finalement, Mickelson l’a emporté, aidé par le fait que ses plus proches poursuivants n’ont pas pu éviter les écueils que l’Ocean Course présentait toute la semaine.

Il a même surmonté deux dysfonctionnements de l’équipement, l’un qui a obligé à remplacer son bien-aimé 2-wood après que le visage se soit effondré alors qu’il s’entraînait samedi soir. Le fer 2 de Mickelson a subi le même sort alors qu’il s’échauffait dimanche. Il s’est donc tourné vers un 4 bois à la place, un qu’il a utilisé plusieurs fois sur le tee.

Le résultat a été une ronde finale nerveuse qui l’a vu frapper 7 des 14 fairways et 11 des 18 greens tout en réussissant sur le tee et dans son jeu de fer. Mickelson n’avait pas terminé parmi le top 20 depuis 17 événements depuis l’été dernier. Et ici, il tient le matériel.

« Quand vous ne les attendez pas, ils sont uniques », a déclaré Steve Loy, l’entraîneur de Mickelson à Arizona State et son agent de longue date. « Je savais que nous gagnerions un Masters. Je savais qu’il allait gagner plus d’un majeur. Je n’ai jamais rêvé qu’il gagnerait l’Open [which he did in 2013 at Muirfield]. Revenir et faire cela sur ce cours, après que nous n’ayons pas eu deux bonnes années, c’est envoyé du ciel.

« C’est peut-être sa plus grande victoire à cause du terrain de golf, du lieu, des chances contre lui. C’est à couper le souffle. Je lui ai dit dans un texto ce matin, j’ai dit: ‘Phil, je deviens trop vieux pour ça, mais toi ne le sont pas. Allons-y. ‘ »

Compte tenu de l’endroit où se trouvait Mickelson il y a à peine quelques semaines, cela semblait être un rêve impossible. Il a bogeyé deux des trois derniers trous à Innisbrook pour rater la coupe au championnat Valspar. Il était à court de mots par la suite. Il a suggéré cette semaine-là qu’il n’était pas sûr d’accepter une exemption spéciale à l’US Open du mois prochain à Torrey Pines.

Puis il a ouvert le Wells Fargo Championship avec un 64 pour prendre la tête du premier tour, pour suivre avec des scores de 75-76-76, le reléguant au 69e. Essayer de prendre le cours océanique de Kiawah, où le vent soufflait tous les jours sur l’océan, semblait futile.

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Le coup de départ de 366 verges de Phil Mickelson est le plus long entraînement du 16e trou par n’importe quel joueur de la semaine.

Mais tandis que d’autres se fanaient dans le vent, Mickelson se tenait droit, accroché près de la tête après le premier tour et se déplaçant vers le haut après 36 trous.

«Il n’a jamais douté de lui-même», a déclaré Tim Mickelson, le frère de Phil et son cadet depuis 2017. «Sa volonté et son désir de gagner sont aussi élevés que jamais, à mon avis. Il adore le golf. Il adore le golf. Je veux dire, quand il est à la maison, il joue encore presque tous les jours, parfois 36 [holes]. Il broie. Cela ne s’arrête jamais pour lui.  »

Les choses se sont arrêtées un instant pour Phil Mickelson quand il a été englouti par les masses en essayant de jouer le 18e trou. Toujours avec du travail à faire, Mickelson a d’abord été pris dans la foule alors qu’il surveillait son approche du green, puis à nouveau après l’avoir frappé en toute sécurité sur le green, d’où il aurait fait deux putts pour la victoire de 2 coups.

C’était une scène rare, un champion célébré avant que le travail ne soit fait. Mickelson, toujours homme du peuple, a été parmi eux pendant quelques instants déchirants, emporté par l’adulation.

«C’est un moment que je chérirai toujours», dit-il.

Maintenant six fois vainqueur majeur, rejoignant Lee Trevino et Nick Faldo au numéro, l’héritage de Mickelson est assuré. Mais nous avons dit la même chose il y a huit ans quand il a balayé Muirfield avec le Claret Jug.

Un US Open est dans un proche avenir, sur un parcours de Torrey Pines, Mickelson a grandi en jouant. Et il aime clairement toujours la poursuite.

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