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Adieu Alex Smith, l’homme qui a refusé de laisser la NFL le détruire | NFL

by Les Actualites

jeSi la NFL renomme son prix de joueur de l’année de retour après Alex Smith, les raisons iront beaucoup plus loin qu’un quart-arrière du Pro Bowl à trois reprises qui est retourné sur le terrain après qu’une horrible fracture de la jambe ait menacé sa vie.

Smith a annoncé sa retraite lundi après 16 saisons dans la NFL que même le scénariste le plus imaginatif d’Hollywood n’aurait pas pu imaginer. Dans son annonce émouvante de retraite sur Instagram, Smith a naturellement parlé de persévérance et de vouloir pouvoir se promener avec sa femme et de la façon dont il va maintenant scolariser ses enfants dans la cour. Mais il y avait une ligne là-dedans qui semblait un peu décalée: “Le football ne me laissait pas abandonner.”

Smith est un homme brillant – il a obtenu son diplôme en économie de l’Utah en seulement deux ans et a commencé à travailler sur sa maîtrise avant d’être rédigé – mais il est aussi humble et résilient. Le football par nature est conçu pour faire abandonner les hommes les plus faibles. La mouture. Les sceptiques. La douleur. À vrai dire, ce n’est pas le football qui a aidé Smith, c’est Smith qui n’a jamais laissé le football le détruire.

Smith a été repêché par les 49ers en tant que premier choix au classement général en 2005 (célèbre devant le natif de la Bay Area, Aaron Rodgers, qui a glissé au n ° 24). Mais sa vie de footballeur s’est presque terminée à ses débuts quand, en 2007, Mike Nolan, alors chef des 49ers, a commis l’un des péchés les plus flagrants du football: il a remis en question la ténacité de son quart-arrière aux vestiaires. Le récit était même alors étrange.

Nolan, l’entraîneur qui a repêché Smith deux ans plus tôt, a encouragé Smith à jouer avec une épaule séparée de 3e année, puis a accusé les mauvaises performances de Smith de ne pas avoir poussé assez fort à travers sa blessure. Gardez à l’esprit, Smith a joué alors que son bras pendait presque visiblement de son épaule.

Nolan a perdu les vestiaires et son travail la saison suivante. Smith a subi une intervention chirurgicale et la promesse d’une résurrection à San Francisco. Mais ensuite, une pause confirmée dans la même épaule a mis fin à sa saison 2008 avant qu’elle ne commence. Encore une fois, Smith a été renversé mais pas éliminé.

La carrière sens dessus dessous de Smith a repris en 2009, cette fois sous Mike Singletary. Il a perdu une bataille de camp d’entraînement contre Shaun Hill, puis a repris son emploi et s’est finalement montré prometteur. Mais le succès était temporaire et Smith a commencé la saison suivante 0-4. Lors de la semaine 5 à domicile contre les Eagles, une cacophonie de «We Want Carr. Nous voulons Carr,un clin d’œil au quart-arrière suppléant David Carr, a secoué Candlestick Park. Mais cela n’a pas secoué Smith ni perdu temporairement le poste de starter, cette fois à Troy Smith, avant de devenir un agent libre avec un avenir trouble.

JaMarcus Russell, Ryan Leaf, Tim Couch, Sam Bradford, Mitchell Trubisky. Les choix de quart-arrière très vantés qui ne se produisent pas après quatre ou cinq ans (ou même un ou deux, selon l’organisation) ne perdent presque jamais l’étiquette de buste. Ils s’effondrent sous la pression, les attentes et les premiers échecs. C’est une trajectoire descendante impossible à inverser. Sauf si vous êtes Alex Smith.

En 2011, les 49ers ont signé un contrat d’un an à Smith à bas prix après avoir impressionné le nouvel entraîneur-chef Jim Harbaugh. Harbaugh pensait à juste titre que Smith pourrait réussir dans sa marque de l’attaque de la côte ouest. Sous Harbaugh, Smith a été efficace et précis et a conduit les 49ers à de nombreuses victoires venant de l’arrière. Il a été qualifié de «gestionnaire de jeu», une nette amélioration par rapport au «buste», et son style de gestion était un complément approprié à la défense féroce de San Francisco. Tout s’est gélifié cette saison et les 13-3 49ers ont atterri en séries éliminatoires.

Puis vinrent les quatre minutes où Smith se transforma en super-héros.

Le classique divisionnaire des Saints-49ers de 2012 est tombé en panne. La Nouvelle-Orléans s’était battue après un déficit de 17 points pour prendre les devants. Pour gagner, Smith aurait besoin de battre la légende de la NFL Drew Brees dans la fleur de l’âge de sa carrière. Mais c’est exactement ce qu’il a fait, en menant deux touchés exaltants de 80 et 85 verges, qui ont été ponctués par un touché de 28 verges et la célèbre réception de Vernon Davis que Smith a enfoncée dans un trou d’épingle pour sceller la victoire.

L’histoire d’Alex Smith aurait pu culminer ce jour-là. Les 49ers auraient pu s’engager envers leur quart-arrière qui aurait pu passer paisiblement les rênes à la recrue Colin Kaepernick quelques années plus tard. Mais c’est Alex Smith. Comme si son arc NFL serait jamais aussi simple.

Même après cette saison magique de 2012, les 49ers cherchaient une mise à niveau QB et ont pris Smith à l’aveuglette en poursuivant l’agent libre Peyton Manning, qui a finalement signé avec Denver. Smith a canalisé sa frustration dans un autre début efficace pour 2013, menant la ligue en pourcentage d’achèvement, avant qu’une commotion cérébrale prématurée ne se transforme en le glas de sa carrière à San Francisco. Un choix non annoncé de deuxième tour, Kaepernick a remplacé Smith et dans un seul match de haut niveau (Monday Night Football contre la défense vantée des Chicago Bears) a montré une combinaison si éblouissante de force de bras et de course électrique, qu’un changement permanent de QB était indéniable. Malgré le récit semaine par semaine de Harbaugh, Smith n’a jamais eu la moindre chance. Kap était le gars. Dans le style typique de Smith, il était honnête à propos de sa déception tout en soutenant Kaepernick et respectueux de l’organisation.

Smith a quitté San Francisco adoré par la franchise et sa base de fans, un penchant profond qui reste fort aujourd’hui. Cinq ans plus tard, il a quitté Kansas City, trois fois Pro Bowler tout aussi aimé, en particulier par Patrick Mahomes qui a félicité sans vergogne Smith pour son mentorat. A déclaré Mahomes à propos de la retraite de Smith: «Avec la blessure qu’il a eue, pour mener son équipe aux séries éliminatoires. Cela vous montre le joueur qu’il est. Je suis juste reconnaissant du temps que j’ai passé avec lui. Il m’a vraiment aidé à être le quart-arrière que je suis aujourd’hui.

Ah oui, la blessure. le blessure.

La forte sécurité des Texans de Houston, Kareem Jackson (25), atteint Alex Smith alors qu’il quitte le terrain après sa blessure en 2018. Photographie: Mark Tenally / AP

La vie de football remarquable de Smith a progressé en 2018 lorsqu’il a été échangé à Washington. Finalement entré dans une organisation qui était engagée envers lui, et débordant de confiance, Smith a mené Washington à un dossier de 6-3. Puis, le 18 novembre 2018, Kareem Jackson et JJ Watt de Houston ont fait équipe avec un sac légal et, eh bien, le football est le sport le plus cruel. Smith a subi une fracture composée du péroné et du tibia de sa jambe droite. C’était déjà la blessure de football la plus horrible des 25 dernières années. Puis vint l’infection qui a conduit à la septicémie et à 17 chirurgies ultérieures et à la décision minutieuse de Smith et de sa femme, Liz, de ne pas amputer sa jambe. Sa jambe a été sauvée, sa vie aussi. Mais sa carrière de joueur? Certainement pas.

Le retour à l’action de Smith en octobre 2020, près de deux ans après la blessure, ressemble toujours à un rêve. C’est un homme qui ne pouvait pas marcher sans une genouillère en métal maladroite des mois plus tôt. Pour Smith, prendre le terrain et endurer une véritable action de jeu était, tout simplement, un miracle. Pour que Smith revienne à un rôle de starter (aidé par le banc de Dwayne Haskins et la blessure de Kyle Allen) et mène Washington aux séries éliminatoires après une fiche de 5-1, eh bien, il est temps de croire aux dieux du football. Le retour de tous les retours a certainement stupéfié Washington – comme Smith l’a dit à GQ en février: «Quand j’ai décidé de revenir, j’ai définitivement jeté une clé dans le plan de l’équipe.

Toute la carrière de Smith dans la NFL a été définie par la conduite sur tous les nids-de-poule qui lui étaient présentés. Il repart en héros, une classe de maître dans le cran qui transcende de loin le sport qu’il pratiquait. Les joueurs vont et viennent de la NFL, et même certains des plus populaires disparaissent de nos souvenirs. Mais nous nous souviendrons pour toujours du voyage incroyable de Smith.

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