Atteindre l’Euro 2022 change la donne pour l’Irlande du Nord et Rachel Furness | Euro féminin 2022

Rachel Furness est sans équivoque. “Si, il y a 10 ans, vous m’aviez dit que Windsor Park se vendrait pour un international féminin, j’aurais ri”, a déclaré la meneuse de jeu du milieu de terrain d’Irlande du Nord. “J’aurais dit que vous plaisantiez, mais la qualification pour l’Euro a fait des merveilles.”

À tel point qu’une foule record de 15 348 personnes s’est rassemblée à Belfast en avril pour voir l’équipe de Kenny Shiels perdre 5-0 contre l’Angleterre lors d’un match de qualification pour la Coupe du monde. Sans se laisser décourager par une seconde mi-temps quelque peu éprouvante, les habitants ont offert à Furness et à ses coéquipières une ovation retentissante alors qu’après le coup de sifflet final, le classique Stand by Me de Ben E King a explosé sur le système audio de Windsor Park.

Personne ne s’est retourné contre une équipe qui, contre toute attente, s’était déjà qualifiée pour son premier tournoi majeur et attend maintenant une réunion de la phase de groupes de l’Euro 2022 avec l’Angleterre à Southampton. Bien que l’Irlande du Nord soit appelée à une élimination rapide, l’héritage de son implication semble être transformateur.

« Nous avons attendu longtemps pour ce tournoi », dit Furness. « Mais, depuis les qualifications, l’infrastructure en dehors du terrain s’est considérablement améliorée, l’intérêt pour le football féminin augmente et le nombre de joueuses a augmenté. Le soulèvement a été formidable. Les qualifications ont vraiment relevé la barre.

Avec la plupart des employés à temps partiel de l’équipe, Furness, un professionnel de l’équipe nouvellement promue de la WSL, Liverpool, rapporte que “cela aide énormément” que la plupart des joueurs de Shiels aient pris des congés sabbatiques de sept mois pour s’entraîner à plein temps.

« Nous ne nous faisons pas d’illusions, nous avons un écart à combler », dit-elle. « Mais nous avons beaucoup appris ces derniers mois. Il y a eu une amélioration massive des niveaux de condition physique et des normes techniques.

Shiels, quant à lui, a appris qui sont ses amis. Après cette défaite 5-0 contre l’Angleterre, l’entraîneur de l’Irlande du Nord a suggéré à tort que les footballeuses étaient “plus émotives” que leurs homologues masculins et, malgré les excuses rapides du joueur de 66 ans, une fureur médiatique a éclaté.

“Les commentaires de Kenny ont été exagérés, nous sommes tous entièrement derrière lui”, a déclaré Furness. “Nous pouvons tous faire des erreurs de formulation, mais sans Kenny, je ne serais pas assis ici, à vous parler et à me préparer pour mon premier tournoi majeur.”

Le manager de l’Irlande du Nord, Kenny Shiels (à l’extrême gauche), s’adresse à des joueurs comme Rachel Furness lors de la défaite d’avril face à l’Angleterre. Photographie : Ramsey Cardy/Sportsfile/Getty Images

En effet, depuis sa nomination en 2019, l’Irlande du Nord s’est améliorée presque au-delà de toute reconnaissance. « Kenny a changé le jeu féminin ici », poursuit-elle. «Nous avons eu beaucoup de moments difficiles dans le passé, mais il a vraiment élevé les normes et nous a beaucoup rapprochés. La différence dans cette équipe entre avant que Kenny ne prenne le relais et maintenant, c’est comme le jour et la nuit.

Furness reste amicale avec plusieurs joueurs anglais dont Lucy Bronze, Jill Scott et Demi Stokes avec qui elle a déjà joué à Sunderland. « C’est toujours agréable de les rattraper, dit-elle. « Le nord-est est une partie souvent oubliée de l’Angleterre où les gens doivent se battre pour tout ; ce n’est pas un hasard s’il a produit tant de joueurs de très grande qualité.

“C’est décevant que les matchs de l’Euro 2022 ne soient pas organisés à Newcastle et Sunderland ; Je pense que les organisateurs ont raté une astuce.

Bien qu’elle soit née et élevée dans le nord-est et qu’elle possède l’accent pour le prouver, Furness se sent « 100 % » nord-irlandaise et entretient un puissant sentiment de connexion avec Belfast, le lieu de naissance de sa mère. “Ma mère est très fière”, déclare l’étoile la plus brillante du firmament de Shiels.

Sa famille apprécie à quel point elle a travaillé dur non seulement pour devenir la meilleure buteuse d’Irlande du Nord avec 38 buts en 84 apparitions au moment de la rédaction, mais aussi pour jouer après deux opérations majeures au genou.

Les choses ont commencé à mal tourner à 16 ans. “Le cartilage a commencé à s’effriter et mon genou n’arrêtait pas d’exploser”, se souvient Furness. “Mon chirurgien n’était pas un spécialiste du sport et il m’a dit que je devais arrêter de jouer au football car, si je continuais, j’aurais besoin d’une arthroplastie du genou à l’âge de 30 ans.

“Pendant un moment, j’ai arrêté. C’était très dur, ma santé mentale et physique en a souffert et je suis devenu vraiment inapte. Finalement, cependant, j’ai commencé à aller au gymnase et à jouer à nouveau pour essayer de retrouver la santé, mais mon genou n’arrêtait pas d’exploser.

Divers régimes de physiothérapie plus tard, elle s’est améliorée au point où elle a rejoint Newcastle. “Au début, j’ai continué à m’effondrer, mais je suis finalement revenu à un niveau élevé”, explique un attaquant devenu milieu de terrain qui a ensuite joué pour Grindavik en Islande avant de rejoindre Sunderland avant des séjours à Reading et Tottenham. “Mais ensuite, mon autre genou est tombé en panne.”

Le nouveau spécialiste de Furness a résolu le problème avant de lui demander combien de temps elle souhaitait que sa carrière se poursuive. “J’ai dit peut-être jusqu’à 30 ou 31 ans et il pensait que c’était réaliste”, dit-elle. “J’ai 34 ans maintenant, donc je joue vraiment à chaque match en sachant que ce pourrait être mon dernier.”

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