Coastal Carolina, les outsiders préférés du football universitaire, sont de retour pour plus (avec des mulets!)

CONWAY, Caroline du Sud – En octobre dernier, après que Coastal Carolina ait surpris la Louisiane 30-27 sur la route, quelques joueurs ont demandé à l’entraîneur Jamey Chadwell s’il ferait pousser un mulet s’ils remportaient le championnat de la Sun Belt Conference.

Étant donné que les Chanticleers avaient été choisis par les médias pour terminer derniers de la Sun Belt East lors de la pré-saison, Chadwell s’est dit qu’il n’avait rien à perdre en disant oui.

« Je leur ai dit : ‘Oh ouais, je vais le faire' », a déclaré Chadwell. « Bien sûr, je n’avais aucune idée que nous allions gagner le championnat. »

À leur quatrième année seulement dans le FBS, les Chanticleers, qui aiment les mulets, ont enregistré une fiche de 11-0 en saison régulière, remporté le titre Sun Belt et sont devenus la première équipe classée parmi les 10 premières de la ligue. Leur seule défaite était une défaite 37-34 en prolongation contre Liberty dans le FBC Mortgage Cure Bowl. Ainsi, en février, Chadwell, 44 ans, a arrêté de se couper les cheveux à l’arrière de la tête. Fin août, le natif du Tennessee avait un casque de protection Camaro qui aurait rendu Billy Ray Cyrus envieux. Il l’avait finalement coupé quelques jours avant le match d’ouverture de la semaine dernière, une victoire de 52-14 contre The Citadel.

« Cela me tuait », a déclaré Chadwell. « Vous n’y pensez pas parfois, mais quand vos cheveux sont mouillés et qu’ils s’allongent, vous commencez à le sentir. »

Au cours d’une saison de football universitaire pas comme les autres en 2020, les Chanticleers parvenus sont devenus l’opprimé préféré des États-Unis avec leur mascotte inhabituelle, leur terrain de jeu « Surf Turf » de couleur sarcelle, leurs crinières fluides et leur jeu décoiffant. Ils ont mis en déroute le Kansas sur la route, stupéfait le n ° 13 BYU avec seulement trois jours pour se préparer après l’annulation de Liberty en raison de problèmes de COVID-19, et ont accueilli College GameDay sur le campus pour la première fois.

Que feront les Chanticleers pour un rappel ? Nous commencerons à savoir quand ils accueilleront le Kansas vendredi soir (19 h 30 HE, ESPN2 et l’application ESPN), la première fois qu’ils accueillent un adversaire Power 5 au Brooks Stadium.

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« Cette année est une histoire un peu différente en raison du succès que nous avons eu, les gens ont une cible sur nous et vous pourriez appeler cela de la pression », a déclaré le secondeur Silas Kelly lors de la journée des médias de Sun Belt. « Mais dans notre esprit, nous sommes toujours choisis pour terminer derniers et nous devons porter cela avec nous et prendre cela dans cette année et avoir la même approche, la même mentalité, le même état d’esprit que nous l’avons fait l’année dernière. »

En fait, cette saison, Coastal Carolina et Appalachian State ont été élus co-favoris pour remporter la Sun Belt East. Les Chanticleers ramènent tous les partants sauf trois, dont 11 super seniors qui ont choisi de revenir lorsque la NCAA a offert une année supplémentaire d’éligibilité en raison de la pandémie de coronavirus. Chadwell a déclaré que son équipe compte actuellement 96 joueurs boursiers. Le quart-arrière Grayson McCall, qui s’est classé 10e au total QBR (82,2) parmi les joueurs de FBS en tant que recrue redshirt en 2020, est de retour, avec toute la ligne offensive. Les plus gros départs ont été le demi offensif CJ Marable (887 verges au sol) et l’ailier défensif Tarron Jackson (8½ sacs).

« Dans mon temps d’entraîneur, ils sont le meilleur groupe de leaders que j’ai côtoyé », a déclaré Chadwell à propos de ses aînés de retour. « Ils sont la seule raison pour laquelle nous avons eu le succès que nous avons eu. Pendant la pandémie, ils ont gardé nos gars concentrés. Ils leur ont dit: » Nous ne pouvons pas contrôler ce qui se passe, mais nous allons être prêts au cas où. ‘ Ils leur ont permis de faire les choses que nous devions faire pendant l’intersaison. »

Lorsque les Chanticleers ont commencé à gagner, Chadwell a déclaré que lui et ses entraîneurs n’avaient pas à les garder au sol parce que les élèves de la classe supérieure l’avaient fait. En 2019, Coastal Carolina a terminé 5-7, perdant cinq fois pour un total de 24 points (elle a perdu contre l’État des Appalaches et la Louisiane par 60 points combinés). L’équipe portait des bracelets « 24 » en 2020 pour rappel.

« Quand nous avons commencé à avoir du succès, il est devenu très facile de commencer à vous féliciter parce que nous sommes devenus l’équipe américaine, n’est-ce pas ? » dit Chadwell. « J’ai rencontré nos capitaines et notre groupe de direction, et ils ont dit: » Entraîneur, ne vous inquiétez pas. Nous allons gérer cela en équipe. Nous allons nous assurer que nous sommes concentrés sur ce que nous devons faire comme une équipe.' »

Malgré leur succès la saison dernière, les Chanticleers n’ont jamais oublié où ils ont commencé, qui était littéralement à partir de zéro dans le FBS. Lorsque Chadwell a remplacé Joe Moglia en tant qu’entraîneur-chef en janvier 2019 (il a occupé le poste d’entraîneur par intérim en 2017 tandis que Moglia a pris un congé médical), les installations du programme ressemblaient toujours à celles d’un programme FCS. L’équipe n’avait pas de salles de réunion pour les différents postes. La plupart du temps, trois groupes de postes se réunissaient dans une grande salle, les arrières défensifs se réunissaient dans une salle réservée aux sports olympiques et les autres postes se réunissaient partout où ils pouvaient trouver de l’espace.

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Maintenant, le bâtiment des opérations de Coastal Carolina comprend des bureaux pour chaque entraîneur de poste avec une zone de rencontre pour ses joueurs. Il y a une salle beaucoup plus grande pour que toute l’équipe se réunisse. Une expansion en deux phases de 31,8 millions de dollars du Brooks Stadium au cours des trois dernières années a fait passer sa capacité de 10 000 à 15 000, puis à près de 21 000.

L’université a annoncé plus tôt cette semaine que Moglia, un ancien président-directeur général de TD Ameritrade qui est toujours président de l’école d’athlétisme et directeur exécutif du football, a fait un don généreux pour commencer la conception d’une installation d’entraînement en salle, qui comprendra le football opérations, une salle de musculation, des bureaux d’entraîneurs, une zone de recrutement, un centre de perfectionnement académique et une salle à manger. Le département des sports doit compléter la collecte de fonds pour construire l’installation de football.

« Nous n’allons pas avoir un salon de coiffure et glisser comme certains de ces programmes à gros revenus, mais nous aurons ce dont nous avons besoin », a déclaré Chadwell. « J’espère que nous continuerons à gagner et que plus de gens voudront investir. »

L’université a déclaré que les demandes d’admission en première année avaient augmenté de près de 10% pour ce semestre d’automne, y compris un nombre record d’étudiants internationaux. Amanda Craddock, vice-présidente pour la gestion des inscriptions, a déclaré au conseil d’administration en mai que l’exposition de l’équipe de football « a augmenté notre portée à travers le pays ainsi qu’à l’international ».

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« Il y avait beaucoup de questions lorsque nous sommes allés sur FBS », a déclaré Chadwell. « Beaucoup de gens se demandaient pourquoi nous nous débarrassions de tous nos rivaux, mais je pense que l’année dernière, ils ont vu la vision de ce que cet endroit pourrait devenir en raison du succès que nous avons eu. Il y a de la fierté dans la communauté, et peut-être plus donc sur le campus parce que les enfants disent qu’ils vont dans une école avec un programme de football parmi les 15 meilleurs du pays. Cela a vraiment profité à notre programme en raison de la valeur que nous avons apportée à notre communauté et à notre campus. « 

La semaine dernière, une foule de 16 236 fans, la deuxième plus grande de l’histoire du Brooks Stadium, a regardé les Chanticleers remporter leur premier match. Une foule encore plus nombreuse est attendue vendredi soir.

« J’ai versé des larmes », a déclaré l’ailier défensif Jeffrey Gunter. « C’était comme un rêve devenu réalité. Je me souviens quand les choses n’allaient pas si bien ici et que personne n’était dans les gradins. »

Désormais, les visiteurs se promenant dans le centre-ville de Conway, situé à environ 21 miles au nord-ouest de Myrtle Beach, sont accueillis par un panneau « Home of the Chanticleers » et des têtes de Chanticleer peintes sur les trottoirs. Cela ne signifie pas que Chadwell est reconnu partout où il va, même avec son mulet en croissance.

« Je peux aller au restaurant et la majorité des gens ne sauront pas qui je suis », a-t-il déclaré. « Les enseignants de mes enfants me feront signe à l’école primaire et diront : ‘Bon travail, coach.' »

Quelqu’un qui n’est pas fan du nouveau look de Chadwell est sa femme, Solmaz. Elle n’a particulièrement pas aimé ça pendant que Chadwell participait à une compétition de moustache avec ses entraîneurs pendant le camp pré-saison.

« Quand elle me regarde droit devant, ça va parce que vous ne pouvez pas en dire autant, mais quand vous vous tournez sur le côté… », a déclaré Chadwell. « Tant que nous continuerons à gagner, cela va continuer à grandir. »

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