Comment Mercer et Allison ont apporté la gloire en Europe à Manchester City en 1970 | Manchester City

Ta nuit du 29 avril 1970 est l’une des plus célèbres du football anglais. Alors que Chelsea a vaincu Leeds lors de la rediffusion finale de la FA Cup à Old Trafford, David Webb a fait signe à un vainqueur des prolongations, environ 28 millions de téléspectateurs regardaient. Dans l’histoire de la télévision britannique, seule la finale de la Coupe du monde 1966 a reçu un public plus large pour un événement sportif.

Le même soir, une équipe de Manchester City aussi réussie que ses contemporains de Leeds et de Chelsea a remporté son deuxième trophée de la saison, remportant la Coupe des vainqueurs de coupe d’Europe en battant le Polonais Gornik Zabrze 2-1. Joué devant seulement 7968 personnes à Vienne et avec ceux qui sont restés chez eux ne bénéficiant que des meilleurs moments granuleux de fin de soirée sur BBC Two, c’est une occasion plutôt perdue à la suite des événements à Old Trafford et des brumes les plus profondes du temps.

Environ 4000 fans de City se sont rendus à la seule finale européenne du club avant celle de Porto samedi, dans un stade qui aurait pu en accueillir 80000. «Le soutien n’était alors plus le même qu’aujourd’hui», déclare Arthur Harrison, alors ingénieur de 21 ans de Hyde. Il avait quitté son travail pour voyager de l’aéroport de Ringway avec cinq amis. «Vous obtenez d’énormes foules qui vont en Europe maintenant. Tout était nouveau, mais c’était une expérience qui a duré toute une vie. »

Cette nuit-là dans le Praterstadion sans toit, joué dans des conditions décrites par Harrison comme «torrentielles, nous étions saturés», représentait la fin du cycle pour l’équipe construite par le partenariat de Joe Mercer et Malcolm Allison, le dernier trophée qu’ils ont célébré ensemble.

Les joueurs de Manchester City présentent leur trophée de 1970 de la Coupe des vainqueurs de coupe d’Europe et de la Coupe de la Ligue à Maine Road avant la saison 1970-71. Photographie: Colorsport / Shutterstock

Allison était un homme d’idées implacable, sa philosophie forgée dans les cafés autour d’Upton Park comme l’un des cerveaux derrière la formation de West Ham en tant qu’académie de football. Mercer, un capitaine vainqueur de la ligue avec Arsenal, était l’homme d’État dont la diplomatie pouvait freiner les pires excès d’Allison. Le jeune homme, qui allait bientôt devenir un nom familier après les émissions de la Coupe du monde ITV de cet été, entrait dans sa phase de cigares et de fedora et célébrait la victoire à Vienne dans une tempête de champagne. Ensemble, ils avaient constitué une équipe de la deuxième division pour remporter la première division en 1968 et la FA Cup en 1969. Face à Gornik, ils ont battu West Brom en finale de la Coupe de la Ligue le mois précédent.

«Ils ont été formidables ensemble», dit Tommy Booth, le demi-centre Allison, alors âgé de 20 ans, utilisé comme balayeur lors de la dernière séance d’entraînement de City pour acclimater ses attaquants à la configuration défensive de Gornik. «Malcolm était un excellent entraîneur et entraîneur, mais Joe était un guide pour lui et intervenait chaque fois qu’il pensait que les choses ne fonctionnaient pas. Malcolm avait toujours envie d’essayer des choses tandis que Joe disait que nous ne pouvions faire des choses dans les matches que s’ils avaient travaillé à l’entraînement pendant la semaine. Bien sûr, Malcolm voulait faire des choses tout de suite.

Le manager de Manchester City, Joe Mercer (à gauche), lève son chapeau avec Malcolm Allison, l'entraîneur, après la victoire sur Leicester lors de la finale de la FA Cup 1969.
Le manager de Manchester City, Joe Mercer (à gauche), lève son chapeau avec Malcolm Allison, l’entraîneur, après la victoire sur Leicester lors de la finale de la FA Cup 1969. Photographie: Images PA

La Coupe des vainqueurs de coupe a été un triomphe mais aussi une sorte de consolation. Après avoir battu Manchester United pour remporter le titre de champion de 1968, Allison avait prédit que City succéderait à ses voisins en tant que vainqueurs de la Coupe d’Europe. “Je vous promets que City attaquera ces gens car ils n’ont pas été attaqués depuis l’époque de l’ancien Real Madrid”, a-t-il déclaré. «Je pense que beaucoup de ces Européens sont des lâches.» La participation de City à la Coupe d’Europe 1968-69 s’est terminée au premier tour après avoir perdu contre Fenerbahce. Ils devraient se contenter de remporter la FA Cup à la fin de cette saison pour atteindre ce qui était alors la compétition secondaire de l’Europe.

Après avoir battu l’Athletic Bilbao, le Belge Lierse, le Portugal Académica de Coimbra puis Schalke, City a affronté Gornik sans l’un de leur célèbre triumvirat de stars. Mike Summerbee avait échoué à un test de condition physique et Colin Bell a été contraint d’adopter un rôle plus profond lorsque Mike Doyle a été enlevé très tôt après un tacle de Stefan Florenski. Cela a laissé Francis Lee s’emparer de la scène. Sa démonstration électrique de patinage à travers le bourbier d’un terrain a été décrite par Paul Fitzpatrick dans le Guardian du lendemain matin comme «infatigable, presque irrésistible, embarrassant continuellement la défense Gornik».

C’est sur le rebond d’un tir paré de Lee que Neil Young a donné à City une avance de 13e minute. Deux minutes avant la mi-temps, Young a été soumis à un contrôle corporel par le gardien de but Hubert Kostka pour un penalty que Lee a fait fuir les jambes battantes de Kostka. Young, qui avait marqué le vainqueur lors de la défaite finale de Leicester en FA Cup l’année précédente, était un homme calme dans le vestiaire, mais l’homme de City pour la grande occasion. «Tout le monde dirait Lee, Bell, Summerbee, mais tous les gars diraient n’oubliez pas Neil Young», dit Booth. “Il était de classe différente, un excellent finisseur aussi.”

Neil Young garde un œil sur le ballon avant de le frapper à la maison pour le premier but du match lors de la victoire 2-1 de Manchester City sur Gornik Zabrze lors de la finale de la Coupe des vainqueurs de coupe d'Europe 1970.
Neil Young garde un œil sur le ballon avant de le frapper à la maison pour le premier but du match lors de la victoire 2-1 de Manchester City sur Gornik Zabrze lors de la finale de la Coupe des vainqueurs de coupe d’Europe 1970. Photographie: Mirrorpix

Il a été laissé à Booth et George Heslop en défense centrale pour conjurer une attaque de Gornik qui incluait Wlodzimierz Lubanski, l’un des meilleurs attaquants d’Europe, et dont le but en juin 1973 allait anéantir les espoirs de l’Angleterre de se qualifier pour la Coupe du monde 1974. Dans des conditions aggravantes, Stanislaw Oslizlo a inscrit un but à la 68e minute, mais City a tenu bon pour que Tony Book, âgé de 36 ans, puisse soulever le quatrième trophée du club en trois ans.

Lors de la victoire, Allison a de nouveau visé les élites du football européen, affirmant que «leurs semblables ne sont pas dans la même ligue que nous. Nous allons nous jeter sur les équipes, pour des buts tout le temps ». De retour à l’hôtel de City, il a dirigé des festivités qui comprenaient Lee dansant sur un piano avec l’accompagnement du scout en chef du club, Harry Godwin, qui tintait. Summerbee, à l’époque partenaire de George Best dans le carrousel sur la scène de Manchester et assumant le rôle de secrétaire social, a repéré les joueurs de Gornik compatissant dans une autre pièce de l’hôtel et les a invités à la fête de la ville. «Mike connaissait tout le monde», dit Booth. “Il est descendu et les a tous ramenés. Toutes les épouses et copines étaient complètement trempées et au moment où elles se sont changées et sont venues nous rejoindre, nous étions toutes sans jambes avec l’autre équipe.”

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Vienne fut la dernière des nuits de gloire sous Mercer et Allison, l’ambition de cette dernière d’être pleinement aux commandes conduisant un schisme entre eux. Une bataille dans la salle de conférence s’est terminée avec Allison prenant en charge les questions d’équipe en octobre 1971 avant que Mercer ne se retire une fois que les relations entre les deux sont devenues irréparables. Bientôt, Mercer est devenu directeur de Coventry et plus tard un gardien très populaire pour l’Angleterre. Booth, qui a joué dans les deux périodes d’un an (1972-73 et 1979-80) «Big Mal» était seul responsable, dit: «Malcolm était un excellent entraîneur mais il n’était pas le meilleur manager. Cela ne s’est pas bien passé pour lui.

City ne remporterait qu’un seul autre trophée, la Coupe de la Ligue en 1976, jusqu’à la renaissance du club sous la propriété de Sheikh Mansour. La rupture de ce qu’Allison a décrit plus tard comme une «amitié et une compréhension implicites» a mis fin à leur grande époque précédente.

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