Dempsey contre Carpentier juillet 1921 : le début de la diffusion sportive moderne | Boxe

« Carpentier est sorti … Jack Dempsey est toujours le champion du monde des poids lourds. »

C’était le samedi 2 juillet 1921, un après-midi d’été bouillonnant dans un champ à la périphérie de Jersey City, et une foule bruyante de plus de 80 000 personnes venait d’assister à ce qui avait été présenté comme le combat du siècle.

L’élégant challenger français Georges Carpentier, champion du monde des poids mi-lourds, gisait au milieu du ring, un tas brisé et tremblant après avoir été battu pendant près de quatre rounds par l’un des combattants les plus féroces qui aient vécu.

La foule était la plus nombreuse, les bourses versées aux combattants les plus gros et les recettes des portes dépassaient 1,5 million de dollars – la première fois qu’une porte sportive atteignait sept chiffres. Mais ce n’était pas la plus grande histoire de la journée.

Aux abords du ring, le major J Andrew White, un simple Andy pour ses amis, a posé son téléphone et s’est affalé dans son siège, épuisé. Il parlait depuis plus de quatre heures. Il venait de terminer la première grande émission sportive en direct à la radio et sa première pensée était de savoir comment cela s’était passé. Il appela le bureau, mais tout ce qu’il obtint fut un silence assourdissant. La ligne était morte. Mais depuis combien de temps était-il mort ?

Andrew White a lancé la révolution de la radio aux États-Unis. Photographie : Archives Bettmann

« C’est là que j’étais. Pendant quatre heures, j’avais parlé régulièrement sous ce soleil brûlant, dans la poussière de l’arène de combat, donnant le meilleur de moi-même », a déclaré White. « Et maintenant, quand j’ai essayé de connaître les résultats de mon travail, la ligne était morte. »

Il essaya encore et encore, jusqu’à ce que finalement la ligne s’enclenche. « Quelle est la dernière chose que vous ayez entendue ? dit-il, à bout de souffle.

Alors que la foule immense affluait joyeusement vers les sorties, aucun d’entre eux ne comprit la véritable signification de ce qui venait de se passer. Le combat s’inscrirait dans le folklore de la boxe. Ce qui a été largement oublié au cours des 100 dernières années, c’est que presque du jour au lendemain, il a créé deux toutes nouvelles industries de plusieurs milliards de dollars.

White, un New-Yorkais de 32 ans bien habillé et passionné de radio amateur, avait espéré que ses paroles annonceraient une nouvelle ère médiatique, prouvant sans aucun doute que sa radio bien-aimée pouvait être diffusée à travers le pays et apporter de grands événements dans chaque maison américaine. Il s’agissait du premier commentaire sportif approprié. Et cela a lancé l’ère des droits sportifs.


T‘histoire a commencé dans les minuscules bureaux de Broadway de la National Wireless Association avec un plan pour diffuser le combat et collecter des fonds pour une association caritative d’anciens combattants dirigée par la mondaine philanthropique Anne Morgan, fille du financier JP Morgan. Le promoteur Tex Rickard, désireux d’huiler sa relation avec les Morgan, n’a vu aucune valeur à la radio et a accepté la diffusion. White était le président de la NAWA et il a sauté sur l’occasion pour occuper le poste, même si peu d’Américains avaient des récepteurs radio et que les investisseurs potentiels y voyaient une fantaisie expérimentale et passagère.

Le combat était également un ticket de rêve pour un promoteur créatif et théâtral tel que Rickard – lançant le beau et sophistiqué français Carpentier, un as de l’aviation décoré de la Première Guerre mondiale contre le combattant de rue sans éducation Dempsey, qui avait été accusé d’avoir esquivé le projet. Rickard avait juste besoin de trouver un endroit assez grand pour faire le spectacle.

Jack Dempsey attend que l'arbitre compte Georges Carpentier.
Jack Dempsey attend que l’arbitre compte Georges Carpentier. Photographie : PhotoQuest/Getty Images

White a estimé que le coût de l’émission de radio était d’environ 15 000 $ et avait décidé de l’augmenter avec confiance, mais tous ceux qu’il a essayés lui ont dit qu’il était fou et lui ont montré la porte. Sa dernière chance fut une rencontre avec un vieil ami à RCA, un autre jeune passionné de radio appelé David Sarnoff, qui avait proposé l’idée pionnière de transmettre de la musique à la radio dans les foyers dès 1916. Elle a été rejetée comme science-fiction.

Sarnoff n’avait que 1500 $ mais a proposé d’aider White à y arriver. L’équipe a ciblé la fréquence des ondes longues de 1600 mètres, qui appartenait à l’US Navy, mais White les a persuadés de jouer au ballon. Une licence spéciale a été accordée par le gouvernement pour permettre la création d’une « station » de radio temporaire de 24 heures pour la diffusion. Il s’appellerait WJY. Tout ce dont ils avaient besoin maintenant, c’était d’une base dans laquelle tout mettre, d’un émetteur assez puissant pour générer le signal sur 200 miles dans toutes les directions et d’une tour assez haute pour l’envoyer.

White avait entendu parler d’un puissant émetteur à Schenectady, dans le nord de l’État de New York, qui avait été construit pour la marine par la General Electric Company. White a rencontré le président du Navy Club, Franklin D Roosevelt, et lui a demandé s’il était possible d’emprunter l’émetteur géant de 3,5 kilowatts, qui avait la taille d’une cabine téléphonique. Le futur président, un grand fan de boxe et un passionné de radio amateur, a accepté et White a loué une barge pour déplacer l’émetteur à 160 milles le long de la rivière Hudson jusqu’à Hoboken, où il était connecté à une vaste antenne qui était reliée à une transmission de 450 pieds à proximité. tour à la tour de l’horloge de la gare.

L’équipe a envoyé 7 500 lettres et formulaires à tous les passionnés de radio des États de l’Est pour leur demander leur aide. À la mi-juin, 58 théâtres et salles avaient été sécurisés. De plus, l’armée de passionnés installait leurs haut-parleurs dans les rues, les écoles, les casernes de pompiers et même dans leurs propres cours.

Le vendredi 24 juin, alors que le groupe électrogène à courant continu de 2 000 bourdonnements bourdonnait doucement à l’extérieur, ils ont mis le système à pleine puissance pour la première fois et ont remercié leur armée de plus de 100 mini-stations de radio par leur nom. Tant d’appels sont revenus qu’ils ont dû prendre en charge le standard local pour les gérer.

Ils l’avaient fait. Sûrement rien ne pourrait les arrêter maintenant ? Mais moins de 24 heures avant le combat, un télégraphe est arrivé dans leur bureau de Hoboken. White prit une profonde inspiration. « Monsieur, je pense que c’est à peu près le cas. AT&T ne nous permettra pas de connecter notre position aux premières loges avec le réseau téléphonique.

AT&T étaient les plus grands rivaux de RCA dans la course à la domination du secteur de la radio et ne voulait pas qu’ils volent une marche en diffusant le combat. Leur raison officielle était leurs inquiétudes concernant le manque de sécurité autour d’un réseau radio d’une telle envergure étant connecté au réseau téléphonique, mais ce n’était qu’un écran de fumée. Puis White a eu une idée brillante. Ils contourneraient le réseau téléphonique en faisant passer un câble de 2,5 miles du ring à leur émetteur, en fait leur propre ligne téléphonique privée.

« AT&T ne peut pas nous empêcher de nous connecter à leur réseau à partir d’ici », a-t-il déclaré. « Nous avons une licence gouvernementale pour exploiter une station de radio pendant 24 heures. »

Le plan de White était de commenter depuis le ring et un opérateur de télégraphe à grande vitesse à Hoboken le taperait et l’un des ingénieurs le lirait au réseau. « Nous aurons même un gong à frapper ici pour commencer et terminer les tours », a-t-il déclaré. « Il n’aura qu’une minute de retard, mais personne ne sera plus rapide que nous. Et personne ne saura la différence.


Fe jour de nuit s’est levé sous un ciel gris et il y avait des files d’attente à l’extérieur qui serpentaient autour du stade fraîchement construit sur des kilomètres. Juste avant 15h, le groupe a entonné La Marseillaise et toute l’arène a semblé bouger alors que la foule hurlait son approbation pour Carpentier, alors que le Français, arborant un grand sourire et un kimono gris tourterelle, montait sur le ring et faisait signe.

Dempsey a eu le dernier mot, prenant le meilleur que le Français pouvait lui lancer et au quatrième tour plantant son adversaire sur la toile avec un furieux barrage de coups, puis enchaînant avec un tir lourd droit au cœur. Carpentier replié latéralement sur le pont.

Le commentaire de White était terminé. Maintenant, il voulait savoir si tout le travail acharné avait porté ses fruits. Quand il a finalement réussi à joindre Hoboken, il a dit : « Quelle est la dernière chose que vous ayez entendue ?

« Dempsey est toujours le champion du monde des poids lourds », a répondu la réponse.

Ils avaient tout eu, malgré une batterie sur la ligne téléphonique morte à la fin de l’émission et un tube émetteur qui soufflait à mi-chemin. Diffusé sur plus de 250 miles, plus de 350 000 personnes avaient écouté le combat – la plus grande audience radio de l’histoire. Le plus grand public de tout dans l’histoire.

« Puis vint un flot de télégrammes et plus de 4 000 lettres », a déclaré White. « Les opérateurs de réception étaient follement enthousiastes ; ils avaient tout entendu. Fonctionnant indifféremment bien, les haut-parleurs avaient porté clairement le récit coup par coup dans les salles. Les foules qui ont entendu les descriptions radio ont connu le résultat plus tôt que ceux qui avaient dépendu de tout autre moyen de communication. La première fois que la radio avait été utilisée pour l’information, elle s’était justifiée.

David Sarnoff a fait de RCA l'une des forces de diffusion les plus puissantes au monde.
David Sarnoff a fait de RCA l’une des forces de diffusion les plus puissantes au monde. Photographie : Archives Bettmann

Ce n’était peut-être pas la voix de White qui avait été entendue à travers les États de l’Est, mais c’étaient ses paroles. Mais personne en dehors de leur propre petit cercle ne savait le tour qu’ils avaient joué et du jour au lendemain, White est devenu une sorte de célébrité. Il avait créé une profession entièrement nouvelle. Le succès a encouragé RCA à demander la première licence de diffusion permanente de l’entreprise et elle deviendrait la WJZ basée à New York – l’une des stations les plus importantes du pays.

L’engouement radio est né. Des stations ont commencé à apparaître dans toutes les villes des États-Unis et la demande de postes de radio a grimpé en flèche. En quelques mois, un régime de musique, d’informations et de sport est devenu la grande attraction à la radio et la vente de publicité est devenue une industrie en pleine croissance. La vente annuelle de postes de radio est passée de 60 millions de dollars en 1922 à 358 millions de dollars en 1924.

Au fil des années, le blanc s’est évanoui. Sa mort, au milieu des années 60, ne méritait pas une seule ligne de journal. Le visionnaire Sarnoff, cependant, a tiré parti du succès du combat et a fait de RCA l’une des forces de diffusion les plus puissantes au monde. Il deviendra le père de la radiodiffusion moderne, lançant la télévision NBC en 1939 et la télévision couleur pionnière dans les années 60.

Pour leur imagination, leur courage, leur esprit d’entreprise et leur obstination, le monde de la radiodiffusion sportive de plusieurs milliards de dollars leur a une dette énorme.

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