Kevin Kelley : l’entraîneur à la Ted Lasso qui ne fait pas de botté de dégagement intensifie le grand temps | Football universitaire

TIl y a deux semaines, l’équipe de football du Collège presbytérien était sur la route contre l’Université Campbell lorsque le match a atteint un point critique. Déjà en baisse de 14 zip avec moins de cinq minutes à jouer au premier quart, le Blue Hose venait de prendre un sac au troisième et long qui les a immobilisés sur leur propre ligne de quatre mètres. Pour aggraver les choses, l’horloge de jeu a expiré sur le quart-arrière Ren Hefley et a soutenu Presbyterian encore plus loin – jusqu’à la ligne des deux mètres.

La plupart des autres entraîneurs de football aux États-Unis n’auraient pas à réfléchir à deux fois à la prochaine étape : donner un coup de pied au ballon. Mais Kevin Kelley est différent, il s’est fait un nom en gardant audacieusement son attaque sur le terrain au quatrième rang au lieu de faire un botté de dégagement ou d’essayer de marquer. Cette fois, sa décision de faire un coup de volée était une décision angoissante qui ressemblait à une défaite psychique. “Ils ne faisaient que nous malmener”, a déclaré l’entraîneur de 52 ans, qui était encore irrité par son appel lorsque le Guardian l’a rattrapé cette semaine. “Les chances que nous nous convertissions en quatrième position n’étaient pas bonnes.”

Et même s’il ne fait aucun doute que Kelley a fait ce qu’il fallait, il s’agit néanmoins d’une étrange concession de la part d’un homme célèbre pour avoir osé. Ajoutez à cela son humilité et son optimisme infatigable et, eh bien, vous pourriez le prendre pour un vrai Ted Lasso – avec une garde-robe bleu clair maintenant. « Ne dites pas que je me suis comparé à Ted Lasso, lance-t-il, grand fan de la série. “Tu l’a soulevé. Mais c’est en fait un parallèle assez décent. Il passe par ses temps d’arrêt, et il y a beaucoup de travail pour convaincre les gens d’adhérer à ce que vous faites. Mais l’optimisme est bien là car il croit en ce qu’il fait, et je crois aux choix que je fais pour mon équipe.

Dans un jeu qui pense à l’intérieur de la boîte, où le conservatisme règne et les entraîneurs sont conditionnés à jouer la sécurité, l’approche de Kelley n’est rien de moins qu’une hérésie, un affront aux dieux du football. Que cela provienne des recherches de David Romer, un professeur d’économie qui a présenté un argument mathématique solide pour que les équipes de la NFL s’y mettent en quatrième et quatre ou moins plutôt que de jouer prudemment et de botter le ballon, ne fait qu’inquiéter davantage un communauté qui se méfie notamment de l’analytique.

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Mais, par Dieu, Kelley a prouvé que sa méthode fonctionne. Alors qu’il était entraîneur à la Pulaski Academy, une école privée de 1 200 étudiants à Little Rock, Arkansas, Kelley a remporté neuf championnats d’État tout en compilant plus de 200 victoires en 18 ans. Pendant tout ce temps, il envisageait de tester sa philosophie du go-for-broke au niveau supérieur. Mais lorsque Kelley a interviewé des directeurs sportifs universitaires, il semblait que les offres d’emploi dépendaient de lui de devenir un stratège fou plus reconnaissable comme Mike Leach, le gourou de l’État du Mississippi qui a popularisé l’infraction « Air Raid » ; ou Art Briles, l’ancien chef de Baylor qui a accéléré la formation de propagation.

Essentiellement, ils voulaient que Kelley soit un entraîneur qui innove sans bousculer la tradition. “Les gens peuvent dire ce qu’ils veulent à propos du changement de jeu lorsque vous passez à l’université”, explique Kelley. « Et je ne dis pas qu’il n’y a pas de changements. Je dis que lorsque vous avez réussi à faire quelque chose et que vous progressez, cela n’a aucun sens pour moi d’arrêter de faire ce qui vous a fait réussir.

Le directeur d’athlétisme presbytérien Rob Acunto l’a vu de la même manière; en mai, il a embauché Kelley pour reprendre une équipe 4-3 qui a vu sa saison 2020 Covid reportée au printemps dernier. De plus, Presbyterian n’offre pas de bourses d’études sportives – ce qui signifie que Kelley non seulement n’a pas pu recruter la plupart des joueurs de sa liste; il n’a vraiment commencé à travailler avec eux qu’il y a quelques mois environ. « Nous ne les avions pas tous pour l’été ; ils ne font pas ça ici parce qu’ils ne sont pas boursiers », explique l’entraîneur. « Je les ai reçus le 7 août. Parlez d’une courbe d’apprentissage. Nous apprenons toujours comme des fous. Et c’est la partie difficile pour moi. Les contraintes de temps. Pas de boule à ressort. Une toute nouvelle infraction. Une toute nouvelle défense. Tout ce genre de choses.

Sans surprise, la piste courte a permis un début de saison 2021 plutôt mouvementé, les joueurs s’adaptant à la volée et la méthode Kelley prenant sa part de chocs au passage. Le Blue Hose a battu ses deux premiers adversaires par 106 points combinés; Hefley, un QB à double menace qui a été transféré du Michigan, a réussi un record FCS de 10 touchés lors de son premier départ. Cela a créé de grands espoirs pour le match contre Campbell. Mais, hélas, Presbyterian a fini par s’écraser 72-0. («Nous jouions contre une équipe de bourses», explique Kelley.) Samedi dernier contre Dayton, les Blue Hose se sont mieux acquittés, prenant une avance de 23-0 avant d’accorder 49 points sans réponse et de s’incliner 63-43 au dernier coup de canon. Ils ont également botté dans ce match, pour moins-quatre mètres. De quoi laisser certains aficionados du football peiner à étouffer leurs ricanements.

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Mais Kelley sait que sa méthode n’est pas pour tout le monde. Les opinions ont tendance à se regrouper en deux camps. D’un côté, il y a les moins de 40 ans, les enfants qui ont grandi avec le flag football et les jeux vidéo Madden. De l’autre, leurs parents et grands-parents qui croient que cela s’appelle piedballe pour une raison. Kelley rencontrait souvent ces derniers types dans les cliniques d’entraînement et se souvenait d’un cas où ils l’avaient même évité lors d’un déjeuner, le laissant dîner seul avec sa pizza gratuite. “C’était au début des années 2000 et personne le faisait de cette façon », dit Kelley. «J’avais 33 ans, et même pour un entraîneur de lycée, ils te considèrent toujours comme un jeune homme. Et il n’y avait pas beaucoup de jeunes gars qui étaient entraîneurs-chefs. Maintenant, quand je vais aux stages pour entraîneurs, les plus jeunes affluent vers moi. Même certains anciens élèves ont dû revenir après que Bill Belichick l’ait qualifié de “probablement le meilleur entraîneur de lycée du pays”.

Pourtant : ce n’est pas comme si Kelley ne comprenait pas la méfiance. Après tout, les entraîneurs de football sont des personnalités si éminentes dont chaque décision est analysée au microscope. Et la pression pour bien faire les choses n’est pas seulement la différence entre les victoires et les défaites. C’est la différence entre être employé et dans la rue. Compte tenu de ces immenses enjeux, il n’est pas étonnant que les entraîneurs de football jouent par défaut la sécurité par rapport à leurs homologues d’autres sports. « Le baseball est plus facile à intégrer à l’analytique », déclare Kelley. « Je peux vous dire que Pete Carroll est l’entraîneur-chef des Seahawks. Tout le monde sait à quoi il ressemble. Mais qui est le manager des Seattle Mariners ? N’en déplaise au gars » – c’est l’ancien receveur des ligues majeures Scott Servais, soit dit en passant – « mais si vous n’êtes pas vu ou connu, il est plus facile de prendre des décisions non traditionnelles.

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Kelley n’a plus l’avantage d’un anonymat relatif. Il s’attend à être jugé durement alors qu’il trouve sa place sur ce nouveau gazon. Il s’attend à rencontrer des bosses et des bosses. Mais ce n’est rien que Kelley ne puisse à nouveau surmonter tout en faisant évoluer sa méthode d’un envol de fantaisie d’un homme à un style de jeu qui vaut la peine d’être copié. « Lorsque les frères Wright ont piloté leurs avions, le premier n’a pas décollé et n’est pas allé très loin », explique Kelley. «Ce genre de grands changements ne prend que du temps. La différence entre moi et eux, c’est que je veux que ça marche immédiatement.

Et si ça devait marcher de façon spectaculaire ? Eh bien, ne vous attendez pas à ce que Kelley se jette dans les bras d’une amère divorcée propriétaire d’une équipe de Premier League qui cherche à se venger de son mari. « J’espère que je ne suis pas un Ted Lasso qui se retrouve dans un autre sport », dit Kelley en riant. « J’ai entraîné d’autres sports et j’adore entraîner le football. Il aime aussi le vestiaire. Ça sent le potentiel.

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