La bravoure de Christian Pulisic fait la différence dans le match Great Satan v Iran II de la Coupe du monde | Christian Pulišić

jeCela n’allait jamais être facile. Là encore, ni l’un ni l’autre n’a la pression écrasante d’être l’élu du football américain. Mais lorsque la bonne occasion s’est présentée, Christian Pulisic a abandonné son corps pour son équipe et s’est finalement emparé de son moment de signature sur la scène internationale.

La température de cette guerre géopolitique par procuration entre les États-Unis et l’Iran lors de la première Coupe du monde du Moyen-Orient ayant atteint un point d’ébullition, Pulisic a baissé le volume avec un objectif que les États-Unis devaient désespérément avoir, faisant la différence dans un temps tendu. et une confrontation captivante pour gagner ou rentrer chez soi pour les Américains. Lorsque Sergiño Dest a dirigé une tête vers le but sur la passe flottante de Weston McKennie à la 38e minute, un Pulisic pressé a fait irruption à travers un fourré de chemises blanches et a frappé à la maison ce qui s’est avéré être le vainqueur tout en fonçant sur le gardien iranien. Pulisic est ensuite resté étendu dans la bouche de but pendant près de quatre minutes.

Il a été transporté à l’hôpital à la mi-temps avec des étourdissements et pour subir un scanner abdominal de précaution. Mais une fois que les États-Unis ont repoussé une furieuse attaque iranienne à la fin de la seconde mi-temps, scellant leur progression vers la phase à élimination directe et un rendez-vous avec les Pays-Bas samedi, l’ailier déchu a rejoint la célébration animée des vestiaires sur FaceTime. L’US Soccer a déclaré tard que Pulisic était “au jour le jour” et avait subi une “contusion pelvienne”.

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“Christian fait ces courses”, a déclaré le manager américain Gregg Berhalter après le match. « C’est ce qu’il fait. C’est la qualité spéciale qu’il a. Dès que le ballon est large, il entre avec intensité dans la surface de réparation et de bonnes choses arrivent et vous marquez des buts. Nous avons vu à Chelsea qu’il a marqué un certain nombre de buts sur les mêmes types de parcours. Il écrase la boîte et rend la tâche très difficile pour les défenseurs avec son changement de rythme.

Le joueur de 24 ans de Hershey, en Pennsylvanie, reste le leader d’une salle de barboteuse qui a été présentée à bout de souffle comme la génération dorée de l’Amérique. Plus de la moitié des 26 joueurs de l’équipe de Berhalter participent aux cinq meilleures ligues du monde, dont Pulisic (Chelsea), Dest (Milan), McKennie (Juventus) et le capitaine Tyler Adams (Leeds United). C’est une configuration conçue au moins en partie pour la prochaine Coupe du monde, lorsque les États-Unis seront co-organisateurs et que les principaux joueurs d’aujourd’hui seront dans leurs apogées présumées, même si Berhalter résiste à l’idée. “Nous voulons créer une tonne d’élan jusqu’en 2026”, a-t-il déclaré la semaine dernière. “Mais tout commence maintenant.”

Et comment. Berhalter a sélectionné les trois formations les plus jeunes de tous les matchs disputés au Qatar et celle de mardi était la plus jeune à ce jour avec une moyenne d’âge inférieure à 25 ans. Tous se sont nivelés une nuit où les fondements géopolitiques épineux ont été inconfortablement mis en avant. L’atmosphère dans et autour de nombreux stades de la Coupe du monde du Qatar a été étrangement plate. Ce n’était pas le cas mardi, dans la mesure où cela ressemblait presque à un tournoi complètement différent. Il était clair à l’extérieur du stade Al Thumama plus de trois heures avant le coup d’envoi que les supporters américains seraient largement dépassés en nombre par les supporters iraniens et les nombreux neutres amenés dans leur giron. Ils ont transformé la salle de 44 400 places en un chaudron de bruit : un site neutre de nom seulement.

Après un match nul avec le Pays de Galles qui ressemblait à une défaite et un autre avec l’Angleterre qui ressemblait à une victoire, les États-Unis allaient toujours faire face à une ascension difficile lors de la finale de la phase de groupes, ayant besoin de trois points contre l’équipe la mieux classée d’Asie. L’Iran progresserait très probablement avec un match nul, ce qui signifie qu’il pourrait emballer des joueurs derrière le ballon dans le type de bloc bas contre lequel les États-Unis ont lutté avec force. Mais les rugissements hostiles et la cacophonie assourdissante des vuvuzelas et des tambours ont rendu la tâche encore plus difficile. Bienvenue dans Great Satan v Iran II, un match revanche en préparation depuis un quart de siècle.

Les États-Unis célèbrent après avoir remporté la victoire contre l’Iran. Photographie: Ashley Landis / AP

La première demi-heure s’est déroulée sur le fil du rasoir, avec la menace de contre-attaque de la paire d’attaquants iraniens Sardar Azmoun et Mehdi Taremi qui planait sur le début prometteur de l’équipe américaine, mais les Américains n’étaient pas impressionnés par l’occasion. Adams a pris le commandement au milieu de terrain. McKennie a fait les courses de box-to-box à couper le souffle qui sont devenues sa carte de visite. Le prodigieux Yunah Musah, qui fête ses 20 ans, a dribblé sous pression et a couru sans crainte vers les défenseurs.

À la 35e minute, ils avaient déjà parsemé le but de l’Iran avec autant de tirs que dans tout le match contre le Pays de Galles, mais l’agitation montait à chaque touche finale manquée. Jusqu’à ce moment. Pour tous les talents précoces dans leurs rangs – si jeunes et ambitieux, sans échec, avec le mélange parfait de confiance et d’humilité – Pulisic reste le baromètre; comme il va, ainsi vont les Américains. Ce n’est pas un hasard si l’équipe américaine a remporté huit matches consécutifs dans lesquels il a marqué.

“Ce que j’ai vu du groupe était une concentration énorme, en particulier avant le match: on pouvait dire qu’ils étaient enfermés”, a déclaré Berhalter. “La fin du match est vraiment ce dont je suis le plus fier car c’est la marque de la détermination et d’une quantité extrême d’efforts et de résilience pour s’accrocher et remporter la victoire sans boucler.”

C’est la cinquième fois que les États-Unis atteignent les KO depuis 1994 – ce qui les place dans une entreprise d’élite – mais celui-ci signifie tellement plus après cette sombre nuit il y a cinq ans où ils n’ont pas réussi à se qualifier pour la Russie avec une défaite cuisante à Trinidad & Tobago. Pulisic est l’un des quatre survivants de cette soirée à Couva et l’attente rend sûrement son premier but en Coupe du monde encore plus agréable.

Et maintenant? Les Américains entrent dans la partie commerciale du tournoi avec un vent arrière de confiance, luttant pour marquer mais n’ayant pas encore encaissé de but en jeu ouvert. Berhalter, dont les fans américains se souviendront à jamais comme le joueur dont le pied gauche a failli envoyer les États-Unis en demi-finale en 2002, pense que son équipe peut faire une course profonde.

“A partir d’ici, tout peut arriver”, a déclaré Berhalter. “Tout ce que nous devons faire, c’est jouer un match à la fois et il n’est même pas nécessaire de prévoir jusqu’où cette équipe peut aller car le prochain match est contre la Hollande et c’est notre objectif principal. C’est super d’être dans ce format à élimination directe. Nous savourons cela. C’est une opportunité pour nos gars de continuer à se serrer les coudes et de profiter de cette expérience.

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