Le football universitaire obtient son inévitable match revanche pour le titre Géorgie-Alabama

La Géorgie, le mammouth défensif, et l’Alabama, le mastodonte éternel, semblaient être sur une trajectoire de collision au sommet du football universitaire toute la saison.

Ils se sont tirés dessus lors du championnat de la Conférence du Sud-Est en décembre – un match dans lequel les Bulldogs ressemblaient à peine au mastodonte qu’ils avaient été depuis leur premier match. Vendredi, chaque équipe a battu son adversaire en demi-finale des éliminatoires de football universitaire, gagnant la chance de se rencontrer à nouveau dans le match pour la couronne nationale à Indianapolis le 10 janvier – si le match n’est pas perturbé par la pandémie de coronavirus.

L’Alabama (13-1), qui a remporté six titres nationaux sous Nick Saban (il a repris l’équipe en 2007), s’est qualifié pour son sixième match de championnat national depuis 2015. Géorgie (13-1), un programme qui s’est rapproché mais n’a pas remporté de championnat national depuis 1980, s’est qualifié pour son deuxième match pour le titre national en cinq ans (les Bulldogs ont perdu contre l’Alabama en prolongation en 2018).

L’Alabama, après avoir frappé l’État de l’Ohio en janvier pour couronner l’une des saisons les plus dominantes de l’histoire du football universitaire, est entré dans la saison 2021 avec le reste de la nation dans son sillage.

Être à la hauteur de la production de la saison dernière semblait peu probable, car le Crimson Tide – qui a perdu une poignée de joueurs au repêchage de la NFL 2021, y compris leur vainqueur du trophée Heisman 2020, DeVonta Smith – a à peine devancé la Floride lors de son premier match de la SEC et a perdu moins contre Texas A&M qu’un mois plus tard.

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La Géorgie, qui est entrée en 2021 avec la classe de recrutement la mieux notée du pays, selon 247Sports, a pris la première place au fil de son calendrier et est restée invaincue en conférence.

Et l’Alabama, malgré ses incohérences, est restée une équipe parmi les cinq premières avant sa finale de la saison régulière contre Auburn. Saban, toujours aussi sévère, a réprimandé les critiques de sa base de fans sur les imperfections de son équipe avant l’Iron Bowl fin novembre.

« Quand je suis arrivé ici, tout le monde était content de gagner un match », a déclaré Saban dans son émission de radio. « Maintenant, nous ne sommes plus heureux de gagner un match. »

Une semaine après leur victoire à l’Iron Bowl, bien qu’offensivement stagnante dans le match, le Crimson Tide a écrasé la meilleure défense du pays, amassant plus de 500 verges d’attaque totale contre une équipe de Géorgie qui n’accordait qu’environ 250 verges par match. Avant de céder 41 points à l’Alabama, les Bulldogs n’avaient accordé plus de 13 points dans un match qu’une seule fois cette saison.

La défaite a fait chuter l’entraîneur de Géorgie Kirby Smart, autrefois entraîneur adjoint du personnel de Saban en Alabama, à 0-4 contre son ancien patron.

Par la suite, Smart a déclaré aux journalistes que la défaite embarrassante après une saison invaincue avait peu nui à la psyché des Bulldogs.

« Ce que cela a fait a revigoré notre énergie », a déclaré Smart. « Ça vous recentre. »

Cela était évident dans la défaite 34-11 de la Géorgie contre le n ° 2 du Michigan dans l’Orange Bowl, un match physique dans lequel l’unité défensive des Bulldogs était presque parfaite.

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« Nous savions que nous étions meilleurs que ce que nous avons montré lors du dernier match », a déclaré le quart-arrière Stetson Bennett lors de la cérémonie de remise des trophées d’après-match de l’Orange Bowl.

Les Bulldogs auront une chance de venger une mauvaise performance sur la ligne de mêlée où, de manière inhabituelle, ils ont été intimidés lors du match de championnat SEC. Alors que la Géorgie n’a eu aucun mal à faire pression sur les quarts adverses toute la saison, l’équipe n’a pas réussi à enregistrer un sac contre l’Alabama il y a quelques semaines.

Mais la défense athlétique des Bulldogs, aussi motivée qu’elle le sera au Lucas Oil Stadium, affrontera la ligne offensive de l’Alabama à son meilleur.

Lorsque le Crimson Tide a connu des difficultés offensives au cours de la saison régulière, c’était souvent à cause d’incohérences dans les performances de sa ligne offensive. Contre Auburn, de multiples pannes dans la protection des passes ont permis aux rushers d’avoir des moyens faciles de faire tomber le quart-arrière Bryce Young (il a été limogé sept fois).

Dans le match pour le titre de la conférence, cependant, Young a eu le temps et la protection dont il avait besoin pour trouver des receveurs en bas du terrain et pour jouer avec ses pieds. Et contre les Bearcats dans le Cotton Bowl, la ligne offensive du Crimson Tide a laissé la place au porteur de ballon Brian Robinson Jr. pour se précipiter vers un sommet en carrière alors que l’Alabama a dépassé Cincinnati pour se qualifier pour le match pour le titre.

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Le match de championnat – s’il ne déraille pas – sera la 72e rencontre entre les équipes. L’Alabama a remporté les sept derniers et ce sera la septième saison consécutive de la SEC envoyant au moins une équipe au match de championnat national.

Le football universitaire, bien que certainement perturbé de nombreuses manières par la pandémie, a traversé la majeure partie de cette saison avec peu d’interruptions avant le début des matchs de bowl. Mais comme la variante hautement contagieuse d’Omicron a entraîné une augmentation du nombre de cas à l’échelle nationale, les ligues ont remanié leurs horaires, plusieurs matchs de bowl ont été annulés et le College Football Playoff a modifié ses protocoles de santé dans l’espoir de préserver les matchs les plus importants.

Tard vendredi soir, alors qu’il restait quelques secondes avant que leur victoire sur le Michigan ne soit finalisée, les Bulldogs semblaient prêts à jeter une glacière de liquide froid sur la tête de l’entraîneur vainqueur.

Au lieu de participer au geste de célébration ludique, Smart a pu être vu en train de parler avec insistance à ses joueurs, annulant leurs tentatives de douche précoce.

Après l’une de leurs meilleures saisons depuis des années, un ennemi familier les attend. Le travail n’est pas encore terminé.

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