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Michael Johnson : « Vous allez voir des athlètes protester contre les centres de pouvoir » | Athlétisme

by Les Actualites

Michael Johnson n’était pas encore en vie depuis un an lorsque Tommie Smith et John Carlos se sont tenus au sommet du podium olympique de 1968 à Mexico avec leurs poings gantés en l’air en hommage au Black Power, un moment déterminant de l’activisme dans le sport et avec lequel ils ont procédé. tout en sachant que cela leur coûterait si cher. Alors qu’il grandissait et commençait une carrière en athlétisme qui lui rapporterait quatre médailles d’or olympiques, Johnson n’avait au départ qu’une connaissance « vague » de ses ancêtres des Jeux.

Cela a changé à la fin de son adolescence lorsqu’il a commencé à étudier tous les grands sprinteurs avant lui, à la recherche de pépites de perspicacité qu’il pourrait apprendre pour se perfectionner. Ses yeux se sont naturellement posés sur Smith, l’un des rares sprinteurs à avoir été spécial à la fois sur 200 m et sur 400 m. L’étude du modèle de foulée de Smith l’a naturellement conduit aux Jeux olympiques de 1968, et ce qu’il a appris sur Smith et Carlos l’a laissé « émerveillé » par les décisions qu’ils ont prises un an après sa naissance.

« C’était très intéressant pour moi de lire à ce sujet, de me mettre à leur place : ‘Aurais-je eu le courage de faire ce qu’ils ont fait ?’ », dit-il, s’exprimant via une interview Zoom. « Et puis, en tant qu’athlète moi-même, j’ai entendu parler de l’opportunité que j’avais ; J’étais encore un athlète universitaire quand j’apprenais leur histoire. Sachant que mon rêve était d’être un champion olympique – il s’agissait d’athlètes olympiques qui sont rentrés chez eux et ont été punis, n’ont pas pu trouver d’emploi, ont été traités avec mépris, haine et menaces de mort. »

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Ces jours au début des années 80 marqueraient le début d’une formation continue pour Johnson qui l’a conduit à ce point, car jeudi, il publie une série de podcasts de style documentaire intitulée Defiance, dans laquelle il s’entretient avec de nombreux athlètes et experts pour explorer à la fois les histoires bien connues et plus obscures de ceux qui prennent position dans leur sport, de Smith et Carlos à Billie Jean King, Colin Kaepernick et Muhammad Ali.

En tant qu’athlète, Johnson n’était pas connu pour son activisme. Il dit qu’il a grandi en soutenant des candidats politiques et en participant à des marches de protestation à l’université, mais que ses jours de compétition sont arrivés à une période où, mis à part des problèmes spécifiques tels que le boycott de l’apartheid en Afrique du Sud, l’intersection entre le sport et la politique n’était pas aussi claire. alors comme c’est maintenant. À l’heure des médias sociaux et d’Internet, vingt ans après sa carrière, Johnson a compris comment il pouvait utiliser ces espaces. Il identifie Ahmaud Arbery, un homme noir qui a été tué par trois hommes blancs alors qu’il faisait simplement du jogging en Géorgie en février 2020 comme un catalyseur pour qu’il devienne plus actif sur les réseaux sociaux.

“C’était la première fois que je décidais d’utiliser vraiment ma plate-forme de médias sociaux pour dénoncer ce genre de problème et pour soutenir lui et sa famille”, a déclaré Johnson. “Mais je pense que c’est juste une situation différente maintenant où il y a tellement d’opportunités d’utiliser votre plate-forme que vous avez. Alors que quand j’étais un athlète sans réseaux sociaux, peu importait qu’il s’agisse d’essayer d’obtenir une quelconque justice ou simplement d’essayer de construire une marque, nous devions nous appuyer sur les médias traditionnels, ce qui est beaucoup plus difficile.“

L’une des questions que Johnson dit s’être toujours posées est de savoir pourquoi les athlètes suscitent une réaction négative plus forte que les autres célébrités lorsqu’ils s’expriment ouvertement sur les droits de l’homme et les questions politiques. À titre d’exemple, il souligne le nombre élevé d’athlètes noirs dans de nombreux sports importants : « Le consensus [from his interviews] est qu’il y a beaucoup de gens dans la société qui pensent que ces athlètes devraient se considérer chanceux.

Johnson célèbre avoir remporté l’or olympique au 200 m en 1996 en un temps record à Atlanta. Photographie : Doug Mills/AP

« Parce que si vous êtes une minorité vivant en Amérique ou au Royaume-Uni et que vous êtes un athlète professionnel, gagnez des millions de dollars et vivez une très bonne vie, traditionnellement réservée aux blancs, vous devriez avoir de la chance et comment oses-tu parler. Comment osez-vous utiliser cette plateforme qui vous a été donnée. Comment oses-tu te retourner contre nous et utiliser ça contre nous. Ce n’est qu’un exemple de la façon dont nous en sommes arrivés là.

Alors que les gens dans le passé le connaissaient comme la bonne personne noire plus agréable au goût, maintenant il obtient des gens qui appellent son bureau pour exprimer leur mécontentement pour ses propres opinions ou bien pour soutenir des athlètes tels que Gwen Berry, le lanceur de marteau américain qui a protesté contre le national hymne.

Avec la nouvelle série de podcasts, il s’attend à ce que davantage de critiques émanent de ceux qui ne sont pas d’accord. Mais il conserve une attitude positive, soulignant qu’il pense que l’avenir de la protestation des athlètes a été entrevu dans la façon dont les professionnels de la WNBA se sont organisés pour apporter un changement palpable avec des initiatives allant de l’interdiction aux joueurs d’être condamnés à une amende pour avoir porté des maillots anti-violence en 2016 aux joueurs d’Atlanta Dream. aider à élire Raphael Warnock comme gouverneur sur le républicain Kelly Loeffler, leur ancien propriétaire.

« Ils ont finalement obtenu que leur ligue abandonne leurs amendes », dit-il. «Ils sont également allés plus loin et se sont impliqués dans une campagne politique et ils ont été un succès. Je pense que vous allez voir des manifestations où les athlètes se dirigent vers les centres du pouvoir, que ce soit leur propre ligue, leurs propres employeurs ou s’impliquer directement dans des campagnes politiques.

Pendant ce temps, sur le terrain de jeu, l’un des développements les plus intéressants de l’athlétisme a été l’importance croissante des femmes sprinteuses. Ce sont Elaine Thompson-Herah et Shelly-Ann Fraser-Pryce qui ont attiré l’attention à Tokyo et des milliers de personnes ont assisté à des rencontres beaucoup moins importantes pour les voir se battre, pas leurs homologues masculins. Johnson dit que l’attention accrue est le résultat à la fois de performances historiques, mais aussi d’une tendance changeante non seulement dans l’athlétisme.

« Il y a eu un déséquilibre depuis si longtemps et je pense que certains ont reconnu qu’il y avait eu ce déséquilibre », dit-il. « Si vous dites aux gens que les sports masculins sont plus intéressants, ils vont le croire. Mais si à un moment donné vous commencez à présenter l’autre côté, le sport féminin, plus, vous constatez que les gens s’y intéressent parce que maintenant ils y sont exposés. Je pense que c’est un peu ce que nous voyons.

Johnson nomme Thompson-Herah, Athing Mu et Karsten Warholm les artistes les plus impressionnants qu’il ait vu cette année. À une époque où les courses de 400 m haies ont été aussi enchanteresses que n’importe quelle autre épreuve d’athlétisme, avec Warholm (45,94 secondes) et Sydney McLaughlin (51,46) tous deux réalisant des records du monde à Tokyo qui ne seraient pas déplacés dans les courses de 400 m plat, il pense qu’il est possible que l’événement retienne l’attention à un moment où des événements bien plus importants ne sont pas en aussi bonne forme.

Colin Kaepernick (à droite) et Eric Reid des 49ers de San Francisco prennent le genou pendant l'hymne national avant un match de la NFL.
Colin Kaepernick (à droite) et Eric Reid des 49ers de San Francisco prennent le genou pendant l’hymne national avant un match de la NFL. Photographie : Mike McCarn/AP

“Il n’y a rien à dire que Karsten Warholm et ses performances dans cet événement, Rai Benjamin qui est juste là avec lui, peuvent faire de cet événement l’un des événements les plus importants”, dit-il. “Certainement du côté des hommes parce qu’en ce moment, les événements de renom traditionnels – les 100 m, 200 m et 400 m hommes – ces événements ne sont pas aussi excitants que le 400 m haies hommes.”

Les dernières années ont été une période de grands changements pour Johnson, qui a subi un accident vasculaire cérébral de manière inattendue en 2018. Autrefois l’homme le plus rapide de l’histoire sur 200 m et 400 m, à un moment donné, il était incapable de marcher sans aide. L’événement lui-même a été choquant et la récupération a été mentalement ardue, mais il dit qu’il profite maintenant de la même vie qu’il vivait avant l’AVC. Il attribue le fait d’être un athlète comme un énorme avantage dans son rétablissement. Plutôt que son retour à la forme, il s’épanouit davantage dans la façon dont il a aidé d’autres personnes qui ont subi un AVC depuis.

« Cela a été très gratifiant d’essayer d’aider les autres alors qu’ils traversent le même processus, mais qui n’ont pas l’avantage d’avoir été un athlète et de comprendre ces gains marginaux, à quel point il est important de rester motivé chaque jour », dit-il. “Et puis aussi essayer de sensibiliser les gens, afin qu’ils puissent, espérons-le, prévenir un accident vasculaire cérébral.”

Au cours des 20 années écoulées depuis que Johnson est devenu médaillé d’or olympique pour la dernière fois à 33 ans, il est passé gracieusement à la retraite, devenant un diffuseur populaire et perspicace tout en trouvant satisfaction dans diverses avenues. Il dit qu’il reste aussi axé sur les objectifs qu’il l’était en tant qu’athlète, mais maintenant ces efforts sont canalisés vers ses entreprises ainsi que d’autres exploits tels que Defiance.

« À ce stade, alors que je suis maintenant dans la cinquantaine… », dit-il en riant. « Prendre chaque jour comme il vient et essayer de l’équilibrer un peu plus qu’il y a des années lorsque j’étais un athlète et que je me concentrais sur : « Quelle est la prochaine étape ? » Quelle est la prochaine chose à conquérir ?’ Un peu plus équilibré maintenant.

Defiance with Michael Johnson, un podcast original Audible, est disponible dès maintenant sur www.audible.uk/defiance

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