Nneka Ogwumike mène Sparks mais échoue contre Sky

Nneka Ogwumike aurait pu se concentrer sur sa propre routine d’avant-match. Au lieu de cela, le vétéran de 11 ans encadrait la recrue Olivia Nelson-Ododa avant le match des Sparks contre le Chicago Sky à la Crypto.com Arena jeudi.

Candace Parker a attendu dans le vestiaire. Ogwumike a encadré la recrue sur les mouvements de poste bas et sur le polissage de son jeu de jambes.

« C’est pourquoi elle est une étoile », a déclaré l’entraîneur par intérim Fred Williams avec un sourire.

L’attaquante des Sparks a été nommée partante All-Star mercredi pour la première fois de sa carrière de 11 ans, remportant son septième honneur All-Star. Mais Parker a dominé la bataille des sept fois All-Stars, enregistrant un triple double de 10 points, 10 passes décisives et 14 rebonds dans les trois quarts de l’éruption 82-59 lors de son premier match à Los Angeles depuis son départ en tant qu’agent libre en 2021. Elle est devenue la première joueuse de l’histoire de la WNBA avec trois triples doubles et la première avec deux dans la même saison après avoir atteint le cap le 22 mai.

Ogwumike a récolté 15 points, quatre rebonds et trois passes alors que les Sparks (6-10) ont subi leur quatrième défaite en cinq matchs.

Il y a environ 10 mois, Ogwumike a fondu en larmes devant des journalistes rappelant les défis de sa saison 2021. Non seulement elle a subi la première blessure importante de sa carrière – ratant 14 matchs avec une entorse au genou – mais elle a été exclue de la liste olympique pour un troisième cycle consécutif dans un camouflet controversé.

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Après la pause olympique, Ogwumike a déclaré qu’elle se sentait « inestimable ou indigne ».

De retour à pleine puissance, Ogwumike prouve à quel point elle est toujours précieuse non seulement pour les Sparks, mais aussi pour la WNBA. Elle a joué dans un maillot de bain WNBA Sports Illustrated cette saison et elle a mené les Sparks avec 18 points et 7,7 rebonds lors du match de jeudi. Ogwumike a la confiance de ses coéquipières pour livrer des paniers d’embrayage sur le terrain et a toujours les réponses.

« Tout le bâtiment pourrait être en feu, et elle serait capable de nous calmer et de nous dire quoi faire », a déclaré l’attaquante Katie Lou Samuelson, dont la sœur aînée Bonnie a joué avec Ogwumike pendant un an à Stanford.

En retard de 17 points au début du deuxième quart, les Sparks se sont de nouveau tournés vers Ogwumike. Elle a marqué six des huit prochains points sans réponse de l’équipe.

L’attaquant des Sparks Nneka Ogwumike tire pendant un match.

(Kamil Krzaczynski/Associated Press)

Mais la présence constante d’Ogwumike n’était pas à la hauteur de Chicago (12-5).

Parker a ébloui dans son ancienne arène avec 12 rebonds et neuf passes décisives en première mi-temps. Un lay-up gaucher avec 5,2 secondes à jouer au troisième quart a donné à Parker ses neuvième et 10e points, faisant d’elle la deuxième joueuse de l’histoire de la ligue à atteindre un triple-double en trois quarts.

Le départ de la joueuse de 36 ans en agence libre a été un coup dur pour la franchise qui l’a repêchée en 2008, signalant la chute continue des Sparks de l’élite de la ligue.

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Alors que Parker a apporté à sa ville natale Sky son premier championnat WNBA, Ogwumike a été laissée seule pour porter la franchise Sparks.

Elle a été une figure maternelle pour tous les joueurs de la WNBA en tant que présidente de l’association des joueurs.

Mais les responsabilités supplémentaires pesaient sur Ogwumike, alors suite à la déception de l’année dernière, Ogwumike a fait quelque chose de rare. Elle s’est priorisée.

« Je me dis toujours ceci: » Vous ne pouvez pas verser d’une tasse vide «  », a déclaré Ogwumike après la fusillade de jeudi. « Cela conviendra mieux à tout le monde si je m’aide d’abord et que je peux ensuite aider les autres. »

Lorsqu’elle a appris qu’elle serait à nouveau All-Star, Ogwumike a remercié ses coéquipières. Ogwumike, toujours du genre à faire passer les autres en premier, a dit à ses coéquipières que des réalisations comme celles-ci ne se produisent pas seules.

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