Phelps est parti, mais d’autres sont prêts à combler le vide

OMAHA, Neb. (AP) – Peu de temps après être arrivé en ville, Michael Phelps se rendait consciencieusement dans la salle d’entrevue pour réfléchir à ses réalisations étranges dans la piscine.

Il y avait toujours un peu plus d’excitation dans l’arène quand il arrivait, même s’il révélait rarement quelque chose de grande importance.

Comme Jordan et Ali et Biles – tout athlète qui surplombe son sport comme une supernova – la simple présence de Phelps était tout ce qui était nécessaire pour signaler qu’un événement était quelque chose de spécial.

Maintenant, il est parti.

Pour la première fois depuis 1996, les essais olympiques de natation aux États-Unis se déroulent sans la plus grande star du sport, le gars qui a remporté 23 médailles d’or et 28 médailles au total.

« En fait, nous ne faisions que texter à ce sujet hier soir », a déclaré Bob Bowman, qui était l’entraîneur de longue date de Phelps et qui participe maintenant aux essais avec un nouveau groupe de nageurs. “Je me suis dit : ‘C’est un peu bizarre d’être ici sans toi.’ Il était comme, ‘Ouais, je sais. Ça va être étrange.

Le changement est toujours difficile.

Mais ce n’est pas forcément une mauvaise chose.

Il est temps pour les autres d’avoir leur temps bien mérité sous les projecteurs.

“Tout le monde savait qu’il n’allait pas être ici pour toujours”, a déclaré Bowman. “En basket-ball, Michael Jordan est parti, ils sont passés à autre chose, et d’autres sports ont fait de même lorsque leurs icônes ont terminé leur carrière. Je pense que la natation fera l’affaire. même. Nous avons de très bons jeunes nageurs ici, une très bonne récolte de jeunes à venir. Je pense donc que dans les années à venir, il y aura beaucoup de choses pour lesquelles les gens seront excités. “

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Phelps a définitivement pris sa retraite après les Jeux de Rio 2106, s’installant avec sa femme et sa famille grandissante dans le désert de l’Arizona.

Il porte toujours beaucoup de gravité dans le sport – notamment, révélant ses luttes contre la dépression au cours de sa carrière – mais la vedette a été cédée à une digne génération de successeurs.

De Katie Ledecky à Caeleb Dressel, de Simone Manuel à Nathan Adrian, de Ryan Murphy à Lilly King, les talents ne manquent pas pour poursuivre la domination aquatique de l’Amérique.

“Notre équipe américaine est empilée”, a déclaré l’ancienne star de la natation Matt Biondi, qui a créé un vide similaire lorsqu’il a pris sa retraite après les Jeux de Barcelone en 1992. “Nous avons de fortes contingences tant du côté masculin que féminin.”

Aucun d’eux n’est susceptible d’être le prochain Phelps.

Ils n’ont pas à l’être.

Avec ce qu’ils ont déjà accompli et ce qui reste à venir, il ne fait aucun doute que “The Star-Spangled Banner” sera joué en rotation dans le nouveau centre aquatique étincelant de Tokyo.

“Ils auront plus d’opportunités parce que Phelps n’est pas là”, a déclaré Biondi. « Phelps a porté le flambeau et a parcouru les kilomètres. Maintenant, il le fait passer.

Bien sûr, la retraite de Phelps pique encore un peu, même si cela fait près de cinq ans depuis sa dernière course à Rio.

C’était une figure véritablement transformationnelle – quelqu’un qui a inspiré les autres à entrer dans la piscine, a attiré de nouveaux fans vers le sport et est devenu une icône de la culture pop.

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Même si la natation est l’un des sports olympiques les plus populaires d’Amérique, elle reçoit peu d’attention entre ces poussées tous les quatre ans (ou, avec ces jeux retardés par une pandémie, cinq ans).

Phelps était différent. Il a attiré l’attention du public au-delà des projecteurs olympiques, que ce soit en tant qu’hôte maladroit de “Saturday Night Live”, ou de ses myriades de publicités, ou de voir son nom abandonné dans d’innombrables chansons de rap, ou même ses écarts bien documentés qui comprenaient deux ivrognes -les arrestations au volant.

“Certainement, il a porté le flambeau jusqu’à promouvoir la natation et à attirer l’attention sur la natation et à faire en sorte que le grand public se connecte à la natation là où il ne l’avait peut-être pas auparavant”, a concédé Biondi.

Phelps a profité à son sport d’autres manières.

Il y avait des nageurs qui ont sans aucun doute poussé leur entraînement encore plus fort et ont fait encore mieux parce qu’ils poursuivaient une légende.

Ryan Lochte était l’un d’entre eux.

Il a battu Phelps à quelques reprises, et leur rivalité a propulsé chacun d’eux vers de plus hauts sommets.

À 36 ans, Lochte est de retour à Omaha pour tenter de former une cinquième équipe olympique, un record à égalité.

“Cela n’avait pas d’importance si Michael Phelps n’était plus là, il y aura toujours quelqu’un à côté”, a déclaré Lochte, qui s’entraîne maintenant aux côtés de Dressel. “C’est juste la façon dont le sport évolue.”

Pourtant, il n’est pas exagéré de spéculer que Lochte pourrait être un peu plus motivé, pourrait aller un peu plus vite, si Phelps était toujours en compétition.

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Il n’y a pas de débat sur l’impact de Phelps sur la popularité de la natation.

Ses premiers essais — à Indianapolis en 2000 — se sont déroulés dans un natatorium exigu de 4 700 places. Maintenant, les procès se déroulent pour la quatrième fois consécutive dans une piscine temporaire à l’intérieur d’une arène de 17 000 places dans le centre-ville d’Omaha.

Aux Jeux de Pékin 2008, les finales de natation ont été déplacées le matin en Chine afin qu’elles puissent être diffusées aux heures de grande écoute aux États-Unis – en grande partie à cause de la quête réussie de Phelps pour remporter un record de huit médailles d’or. Même s’il est à la retraite, la natation suivra le même format à Tokyo, encore une fois pour satisfaire le désir de NBC de montrer le sport en direct le soir en Amérique.

“Je ne suis pas sûr que nous serions qui étaient … sans Michael Phelps”, a déclaré Tim Hinchey, président et chef de la direction de USA Swimming, s’adressant vendredi à une salle de journalistes socialement éloignés. “En fin de compte pour nous, je ne le ferais pas. être assis ici aujourd’hui devant vous tous si Michael Phelps ne faisait pas ce qu’il a fait pour nager dans notre pays.

Maintenant, son travail est terminé.

Ne vous inquiétez pas.

Le sport qu’il a laissé derrière lui ira très bien.

Cela va juste prendre un effort de groupe.

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Paul Newberry est chroniqueur sportif pour l’Associated Press. Écrivez-lui à pnewberry(at)ap.org ou à https://twitter.com/pnewberry196 Son travail peut être trouvé à https://apnews.com/search/paulnewberry

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