Unai Emery, le maître de la Ligue Europa, prépare la chute de Manchester United | Villarreal

Tce n’est pas une histoire de rédemption. Il ne s’agit pas d’Unai Emery, le perdant. Il s’agit d’Unai Emery, le gagnant. Mercredi, l’ancien manager d’Arsenal mène Villarreal en finale de la Ligue Europa contre Manchester United à Gdansk. Il a déjà été ici – ce sera sa cinquième finale en huit ans avec trois équipes différentes – c’est pourquoi il est ici maintenant, 18 mois après avoir été limogé par le club qu’ils ont battu en demi-finale. C’est aussi une grande partie des raisons pour lesquelles Villarreal est en finale, pour la première fois en 98 ans d’histoire.

Quinze minutes après le coup de sifflet final de la demi-finale, alors que la taille de l’exploit s’enfonçait, le président de Villarreal, Fernando Roig, se tenait sur le terrain d’Emirates en parlant au téléphone. Avant longtemps, le nom d’Emery est venu. «C’est pour ça que vous l’avez amené, n’est-ce pas, pris? » lui a-t-on demandé. La question était évidente, la réponse rapide. «Eh bien, oui,» dit Roig. Emery, à l’intérieur d’une salle de presse qu’il connaît trop bien, a été interrogé à peu près de la même manière. «Je ne pense pas que ce soit la raison pour laquelle je suis ici», a-t-il dit, «[but] c’était quelque chose dont on a parlé en cours de route.

On en avait parlé bien avant cela. Les conversations avec Emery ont commencé pendant le verrouillage, qu’il a passé chez lui près de Valence, à 65 km au sud de Villarreal. C’était six mois après avoir quitté Arsenal. Sacked, singularisé et projeté comme une figure de plaisir; Villarreal pensait différemment. Voyant une opportunité, le directeur général, Fernando Roig Negueroles, le fils du président, est parvenu à un accord verbal.

Villarreal avait été éliminé de la Copa del Rey et avait perdu trois matchs de championnat consécutifs lorsque la pandémie avait tout interrompu, mais ils sont revenus, ont remporté cinq de leurs six prochains et ont terminé cinquième. L’entraîneur, Javi Calleja, avait livré le football européen et était sous contrat. Trois jours plus tard, il était parti.

Ce n’était pas une décision prise à la légère ni acceptée facilement: ancien joueur, entraîneur de l’équipe B, presque membre de la famille, Calleja avait déjà été limogé en décembre 2018 uniquement pour que le président s’excuse et le rappelle 50 jours plus tard. Il était revenu, les avait sauvés de la relégation et avait maintenant atteint l’Europe. Ils pouvaient à peine le renvoyer à nouveau.

Mais avec le départ de Bruno Soriano et Santi Cazorla, un renouveau a commencé. De plus, il manquait quelque chose. Villarreal est allé en Europe 14 fois, a été finaliste de la ligue et a terminé à deux reprises quatrième. Ils ont atteint une demi-finale de la Coupe d’Europe, une demi-finale de la Copa del Rey et deux demi-finales de la Ligue Europa. Mais ils n’avaient jamais participé à une finale.

Emery avait. Oubliez les retombées de Londres, les accusations. Ceux-là sont blessés et les rires peuvent persister alors même qu’Arsenal s’écarte des normes qu’il a atteintes, mais il ne s’agissait pas de justification. Ce n’était pas non plus un coup de dés; c’était logique: un manager est venu faire ce qu’il fait.

Villarreal n’a pas employé Emery par désespoir, ou parce qu’ils lui avaient donné leur parole et qu’il était trop tard pour faire demi-tour; ils l’ont fait pour passer à l’étape suivante. Même ceux qui considéraient que c’était injuste sur Calleja, ceux qui n’étaient pas amoureux d’Emery, ont vu une amélioration. «Nous pensions qu’il nous donnerait un plus», déclare Roig Negueroles. «Il n’était pas le même profil que nous avions auparavant. Il était au chômage et voulait retourner en Espagne. Nous avons vu une possibilité et étions heureux d’avoir un entraîneur avec son cachet, un programme comme le sien. Maintenant, nous sommes encore plus heureux.

L’entraîneur-chef de Séville Unai Emery (à gauche) célèbre au coup de sifflet final après avoir battu Liverpool 3-1 pour remporter la finale de la Ligue Europa 2016. Photographie: Martin Meissner / AP

S’il y a un mot qui a défini Villarreal, c’est peut-être agréable: un beau club jouant du beau football vivant dans un bel écosystème où les projecteurs et la pression tombent rarement. L’arrivée d’Emery a contesté cela, alors même qu’il parlait d’un lieu avec «une particularité, une philosophie du toucher et de la technique» qu’il respecterait. Voici une injection d’intensité, de dynamisme, d’agression, qui quelque chose ils manquaient. Un compétiteur, lourd, Emery est l’homme dont Joaquín a déclaré: «Ses vidéos ont duré si longtemps que j’ai eu du pop-corn.»

«Rêver est gratuit et je rêve de gagner un trophée avec Villarreal», a déclaré Emery. Des signatures astucieuses ont été faites: Francis Coquelin, Dani Parejo, Alfonso Pedraza, Pervis Estupiñán et Juan Foyth sont venus, Étienne Capoue a suivi. A mi-chemin, ils étaient quatrièmes; brièvement, il semblait qu’ils pouvaient même être candidats. Mais il y a eu trop de nuls – 13 au cours des 24 premières semaines – et ils ont terminé plus bas que la saison dernière, atteignant également les quarts de finale de la Copa del Rey.

En Europe, c’était différent. Là, ils sont invaincus. «Nous sommes fiers de notre parcours en Ligue Europa», déclare Emery. «Nous avons donné quelque chose de spécial à la compétition – nous avons une idée de cette compétition.» Quelque part dans cette phrase se trouve le secret de son dossier. Et il vaut la peine de le répéter: cinq finales en huit ans. C’est sa compétition et depuis que Séville lui a appris, en fin de compte, à l’adopter.

Les supporters de Villarreal s'amusent à Gdansk.
Les supporters de Villarreal s’amusent à Gdansk. Photographie: Tullio Puglia / UEFA / Getty Images

Emery avait emmené Valence à trois troisième places consécutives – une hauteur à laquelle ils ne sont pas revenus depuis huit saisons – mais n’était pas toujours le favori des fans, le sentiment persistant qu’ils ne rivalisaient pas toujours avec les meilleurs. Les cibles étaient une chose, les trophées une autre, et il manquait quelque chose. Un peu d’émotion, peut-être. Des souvenirs, des moments. C’était une leçon qu’il apprendrait une fois qu’il aurait quitté Valence et qu’il a conservé depuis.

“Quand je suis arrivé à Séville, la première chose qu’ils ont dite a été:” Unai, jouer en Ligue des champions est charmant mais vous n’avez pas expérimenté ce que c’est que de gagner des choses “, a-t-il déclaré. “Maintenant j’ai; Je l’ai senti. Et c’est le plus grand sentiment qui soit, quelque chose de vraiment partagé. La joie vient de l’espoir, du rêve de remporter un titre. »

Telle était la joie recherchée par Villarreal, arrêté pour toujours aux portes comme le disait Gérard Moreno. Emery les a emmenés là où ils n’étaient jamais allés. À Arsenal de tous les endroits – le club qui avait refusé Villarreal et l’avait jeté. Dans leur cinquième demi-finale, dont quatre en Europe, ils ont enfin trouvé un moyen de passer.

Maintenant, la finale vous attend. «Emery est très important», dit Raúl Albiol. «Il a beaucoup d’expérience dans cette compétition, une expérience gagnante. Il est déjà venu ici et c’est très important, surtout dans les derniers jours, ces derniers instants avant le match. Et puis ce sera nous qui irons sur le terrain.

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