“Je savais que c’était différent”: le producteur de Nick Drake sur le classique incompris Pink Moon | Nick Drake

je50 ans se sont écoulés depuis que Nick Drake a réalisé Pink Moon, son troisième et dernier album studio, et pourtant ses mélodies diaphanes nous séduisent toujours. Ils sont aussi mystérieux que leur créateur, qui ne s’est presque jamais produit en direct et a rarement accepté d’être interviewé. Les chansons de l’album telles que Know et Harvest Breed sont des haïkus fragiles, aussi lumineux et insaisissables que le jour où ils ont été joués pour la première fois.

Désireux d’en savoir plus sur l’album, je contacte John Wood, son ingénieur du son et producteur. “J’ai probablement la réputation de ne pas donner beaucoup d’interviews sur Nick, et en particulier sur Pink Moon”, dit-il par e-mail. “La raison primordiale est qu’il n’y a pas grand-chose à dire sur deux soirées en studio pour faire un album qui ne dure que 20 minutes environ.”

Pourtant, il signe gracieusement avec son numéro de portable et bientôt nous discutons de Pink Moon. « Vous l’avez décrit comme un disque folk, mais je ne le vois pas comme folk », me corrige-t-il d’emblée. “Quelqu’un que je connaissais a décrit la musique de Nick comme une version anglaise d’un chansonnier et je préférerais y penser de cette façon.

C’est à Sound Techniques, une ancienne laiterie du XVIIIe siècle à Chelsea à Londres, que Wood et son co-conspirateur, Geoff Frost, ont créé leur «Arcadie anglaise», construisant leur propre équipement d’enregistrement. À partir de 1965, le studio était une plaque tournante pour la liste d’artistes pastoraux du producteur américain Joe Boyd, sous le choc de Fairport Convention, Vashti Bunyan, John et Beverley Martyn – et Drake, qui y a enregistré ses trois albums.

Eléments paradoxaux… la pochette de l’album Pink Moon.

Les deux premiers – Five Leaves Left et Bryter Layter – ne se sont vendus que modestement, environ 5 000 exemplaires chacun, ce qui a poussé Drake, qui souffrait de dépression, à se replier encore plus sur lui-même. Il sentait que Wood était l’une des rares personnes en qui il pouvait avoir confiance. “Un jour”, se souvient Wood, “il a juste téléphoné et a dit qu’il voulait aller en studio.”

Ce qui a suivi était inattendu. “C’était un enregistrement beaucoup plus intime”, explique Wood. Finies les cordes lugubres et les cuivres désinvoltes et à leur place, la simplicité : juste Drake et sa guitare. “Je pense qu’il voulait faire un disque très direct et personnel. J’ai pensé, après les deux premières chansons, que nous allions probablement l’augmenter un peu. Pas beaucoup, mais je m’attendais à ce qu’il fasse entrer Danny Thompson peut-être. (Thompson est le contrebassiste qui a cofondé Pentangle.) « Après le deuxième numéro, j’ai dit quelque chose et il a juste répondu : ‘Non, c’est ça. C’est tout ce que nous faisons. Et c’était tout.

Wood ne pouvait avoir Drake à Sound Techniques que tard dans la nuit, sur deux sessions consécutives de 23 heures en 1971. A-t-il des souvenirs persistants ? “Il y en a un – quand nous avons enregistré Parasite. Il y a cette ligne : “Naviguer en bas vers la Northern Line / Regarder le cirage des chaussures”. Une fois que j’ai entendu ça, j’ai su que ce disque était différent.

“Je lui ai demandé quelles étaient ses influences et il m’a répondu Randy Newman et les Beach Boys”… John Wood. Photographie : Courtoisie : John Wood

Pink Moon est souvent décrit comme “désolé” et “sombre”, les paroles de Drake étant interprétées à la lumière de sa santé mentale. Place to Be contient les lignes : “Et j’étais vert, plus vert que la colline / Où les fleurs poussaient et le soleil brillait encore / Maintenant, je suis plus sombre que la mer la plus profonde / Donnez-moi simplement, donnez-moi un endroit où être.”

Pourtant, c’est ignorer les éléments paradoxaux de l’album, tels que l’espoir vertigineux de la mélodie de la chanson titre et la propulsion rythmique de Road en quête d’horizon. “Nick jouait de sa guitare comme un métronome”, dit Wood alors que nous discutons de la qualité palpitante de Drake. «Je ne peux penser à personne d’autre que j’ai jamais enregistré, avec cette petite expérience en studio et à cet âge, qui avait cette capacité. C’était extraordinaire. Le chanteur avait 23 ans.

Drake a été largement incompris et négligé de son vivant. Son manque de succès commercial l’a-t-il sensiblement affecté dans les années précédant sa mort, à 26 ans, d’une overdose d’antidépresseur ? « Je dois dire que je a été déçu », dit Wood. « Je ne voyais pas pourquoi Five Leaves Left n’avait pas fait mieux. Les gens n’ont tout simplement pas compris. Ce n’était pas immédiatement accessible. Drake ne s’est pas parfaitement intégré à la scène folk britannique. Peut-être que s’il avait été en Amérique, pense Wood, aux côtés de Richard Fariña et Leonard Cohen, cela aurait été différent. “La deuxième fois que j’étais avec Nick, je lui ai demandé quelles étaient ses influences et il a répondu : ‘Randy Newman et les Beach Boys’.”

Et que dire de Pink Moon ? “C’est juste bizarre, la façon dont cela a été découvert”, déclare Wood. En 1999, Volkswagen a lancé une nouvelle campagne publicitaire avec la chanson titre, donnant un énorme coup de pouce aux ventes de l’album. « Après l’avoir fait, je ne pensais pas qu’il avait un potentiel commercial », dit Wood. “Je n’aurais jamais pensé que ce serait un succès.” Est-il surpris qu’il le soit maintenant et qu’il ait acquis un statut aussi mythique pour les fans ? “Oui, je suppose que je le suis.”

Wood n’y a pas joué pendant près de 20 ans après la mort de Drake. “J’ai senti que c’était intensément personnel”, dit-il, s’arrêtant pour réfléchir à son succès posthume. “D’une certaine manière, je ne comprends pas l’attrait plus large de cela. Je suppose que c’est en partie à cause de la façon dont il a été fait, et à cause de Nick, et des histoires qui l’entourent.

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