La route vers la LNH a eu ses bosses, mais Josh Norris a averti qu’il est arrivé

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Le téléphone a sonné un après-midi de septembre et à l’autre bout du fil, le directeur général des Sharks de San Jose, Doug Wilson, a appelé pour informer Josh Norris qu’il avait été traité avec les Sénateurs d’Ottawa.

«Tout d’abord, j’ai été tellement pris au dépourvu», se souvient le centre des Sénateurs dans une entrevue avec ce journal alors qu’il terminait sa saison recrue dans la LNH la semaine dernière. «Je n’avais aucune idée que j’allais me faire échanger.»

Sélectionné n ° 19 au classement général par les Sharks au repêchage 2017, Norris, alors âgé de 19 ans, n’avait même pas commencé sa carrière professionnelle ou enfilé un maillot et déjà il avait été ému. Un élément clé de l’accord qui a envoyé le capitaine Erik Karlsson aux Sharks de San Jose le 13 septembre 2018, Norris faisait une sieste avant de s’entraîner à l’Université du Michigan lorsqu’il a appris la nouvelle.

«Doug Wilson vient d’expliquer que le commerce avait diminué et que j’allais aller à Ottawa», a déclaré Norris. «J’étais un peu confus et c’était beaucoup (de se faire la tête) en une journée.»

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Les parents de Norris, Dwayne et Traci, n’étaient qu’à 90 minutes de chez eux dans leur maison du Michigan, alors le lendemain matin, son père est venu déjeuner avec son fils. Dwayne, un ancien joueur de la LNH qui a remporté une médaille d’argent avec Équipe Canada aux Jeux olympiques d’hiver de 1994 à Lillehammer, en Norvège, voulait faire savoir à son fils qu’être traité avec une équipe qui le voulait était un avantage.

«Il m’a dit que cela n’allait pas me changer», se souvient Norris. «Il m’a dit que j’allais continuer à avancer et que j’allais avoir une excellente année cette année. Il m’a dit que nous allons voir ce qui se passe et que beaucoup de gars se font échanger tout au long de leur carrière. Il était vraiment bon pour moi et je me souviens encore de cette discussion et cela m’a beaucoup aidé.

Dwyane, le directeur des opérations de hockey pour Total Package Hockey à Detroit – une école que les joueurs fréquentent pour poursuivre leurs études et travailler à l’amélioration de leur jeu – se souvient de cette discussion comme si c’était hier.

« Le message était que lorsque San Jose essayait d’acquérir l’un des meilleurs défenseurs de la ligue, il y aura des jetons à donner », a déclaré Dwayne. «L’une des choses qu’Ottawa avait dites, et vous ne le savez pas tant que l’accord ne se concrétisera pas, c’est que Josh en était une grande partie et une partie passionnante.

«C’est drôle de voir comment les choses peuvent tourner rapidement, San Jose était encore en train d’être un prétendant à la Conférence de l’Ouest, et si vous regardez du point de vue de Josh, vous pensez qu’ils sont profonds. Où cela peut-il vous être mis sur la route lorsque vous avez Joe Thornton, Tomas Hertl et Logan Couture? Ils avaient beaucoup de joueurs. Ils étaient profonds et dans ces situations, les jeunes doivent vraiment attendre leur tour.

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«Je lui ai conseillé l’opportunité. Je lui ai dit d’aller où vous vouliez et Ottawa était en train de reconstruire et il y aurait des opportunités à moins qu’ils ne fassent beaucoup de gros échanges et de ramassages dans le libre arbitre. À la fin de la journée, le timing doit être bon et j’avais l’impression qu’il y avait beaucoup de places là-haut à gagner. Si vous restez sur cette voie en apportant des améliorations et en travaillant, alors ils vont donner des opportunités aux gars. »

Et, Norris peut regarder en arrière maintenant, deux saisons dans sa carrière professionnelle et savoir qu’il a profité au maximum de sa chance.

Le directeur général d’Ottawa Pierre Dorion, le dépisteur en chef Trent Mann et le reste du personnel ont estimé que Norris devait faire partie de l’accord si Karlsson devait se retrouver à San Jose. Ils avaient vu beaucoup de potentiel dans le match de Norris et après son retour du championnat du monde junior à Vancouver en 2018, Dorion a été ravi du niveau auquel Norris a joué.

Malheureusement, Norris s’est blessé à l’épaule avec l’équipe américaine lors de ce tournoi qui mettrait fin à sa saison. Il a pris la décision difficile de devenir professionnel et savait qu’il devrait gravir les échelons après avoir raté tant de temps, mais il a estimé qu’il pourrait avoir un impact avec l’affilié du club dans la AHL à Belleville pendant la campagne 2019-2020.

Il a terminé avec 31 buts et 61 points en 56 matchs avec Belleville et a été un joueur étoile de la AHL.

«Cela m’a donné toute la confiance dans le monde, surtout en début de saison, je venais de subir une opération à l’épaule et j’étais en cure de désintoxication depuis six ou sept mois», a déclaré Norris. «J’ai eu beaucoup de temps libre du match et je ne savais pas trop comment le match allait se dérouler. Je me suis mis aux bons endroits,

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«J’ai joué avec Drake (Batherson) et Rudy Balcers pendant la majeure partie de l’année et cela a vraiment aidé que nous ayons une très bonne équipe. J’ai bien joué dans le cinquième ou sixième match et à partir de là, ma confiance a décollé.

Norris accorde beaucoup de crédit à l’entraîneur de Belleville Troy Mann et à l’ancien assistant Colin Chaulk pour l’aider à se développer. Il n’est pas difficile de voir que Norris a un bon sens du hockey, il joue bien défensivement, il est fort dans le cercle des mises au jeu et si vous regardez bon nombre des 17 buts qu’il a marqués lors de sa saison recrue, ils sont le résultat d’aller au filet.

Appeler la performance de Norris avec 35 points en 56 matchs avec les Sénateurs une surprise ne serait pas la bonne description à utiliser. Il a été un peu une révélation à cause de son jeu des deux côtés de la rondelle. L’entraîneur DJ Smith lui a remis un défi différent chaque soir contre certains des meilleurs centres du match et Norris vient de le relever.

Norris a-t-il toujours réussi? Bien sûr que non, personne n’est parfait. Mais il n’a pas reculé non plus. Un soir, c’était Auston Matthews et les Maple Leafs de Toronto, ou les Jets de Winnipeg Mark Scheifele, le soir suivant, c’était Connor McDavid et les Oilers d’Edmonton dans la division entièrement canadienne cette saison. Aucun défi n’était grand ou trop petit pour Norris et il les a tous relevés.

Comme Smith l’a noté au cours de la saison, plus Norris pouvait gérer, plus il en avait.

«J’ai été placé dans de bonnes places, a déclaré Norris. «DJ m’a fait confiance contre la première ligne de l’autre équipe pendant la majeure partie de la saison. Mon jeu a grandi à cause de cela, tout comme mon jeu défensif, je ne suis pas facile à jouer et j’ai été bon dans les mises au jeu. J’essaie juste de faire beaucoup de petites choses qui ne me rendent pas amusant de jouer contre.

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«Je suis vraiment fier de cela et c’est certainement le genre de joueur que je veux aller de l’avant. Je veux être un joueur multidimensionnel qui joue à différentes parties du jeu et fait beaucoup de choses différentes. En tant que centre, c’est ce dont vous avez besoin et ce dont votre équipe a besoin. C’est la personne et le joueur que je veux être. J’apprécie le défi de jouer contre ces gars-là. Ce sont les meilleurs joueurs du monde.

«Je sens que je peux me défendre là-bas et quand j’ai la chance de prendre le seau pour créer l’offensive, j’essaie de le faire et de jouer pour que j’apprécie vraiment le défi.

C’est pourquoi certains membres de l’organisation estiment que le ciel est la limite pour Norris. Il a dépassé les attentes au cours de ses deux premières saisons chez les professionnels et bien qu’il y ait une compétition difficile pour le trophée Calder en tant que recrue de l’année de la LNH, il s’est mis sur l’écran radar à moins que celui qui a voté ne regarde pas les matchs d’Ottawa.

On n’a pas manqué de dire que les sénateurs pourraient utiliser un centre no 1, mais il a été dit à plusieurs reprises dans cet espace que ces réponses viendraient de l’intérieur. Il n’y a aucune raison de croire que Norris ne peut pas être ce gars-là si sa carrière continue de suivre le genre de trajectoire qu’elle a jusqu’à présent.

«C’est un travailleur extrêmement acharné», a déclaré Dwayne. «Quand vous le voyez, il sourit toujours et il adore le jeu. La seule chose que je lui ai dite, et à tous mes enfants, c’est de ne pas prendre le jeu pour acquis. Y arriver est une chose, mais y rester est tout et il a saisi le moment.

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«Il croit en lui-même et il croit qu’il est aussi bon que n’importe qui d’autre. C’est un gros problème.

Josh Norris (au centre) pose avec les coéquipiers de l'USNDTP Brady Tkachuk (à droite) et Quinn Hughes.  (Photo fournie)
Josh Norris (au centre) pose avec les coéquipiers de l’USNDTP Brady Tkachuk (à droite) et Quinn Hughes. (Photo fournie)

UN VISAGE FAMILIAL AIDE À LA TRANSITION

Le jour où Josh Norris a été distribué aux Sénateurs, il n’a pas fallu longtemps à son ami Brady Tkachuk pour l’accueillir dans le bercail.

Ancien coéquipier du programme de l’équipe nationale de développement des États-Unis, Tkachuk était heureux que son copain rejoigne la même organisation qui l’avait repêché. Maintenant, alors que les Sénateurs se préparent à passer à l’étape suivante la saison prochaine, ils sont coéquipiers, colocataires avec l’ailier recrue Tim Stuetzle et des amis encore plus proches.

«Cela aide beaucoup», a déclaré Norris. «Il garde les choses légères. C’est vraiment agréable d’avoir quelqu’un avec qui je suis si proche. C’est l’un de mes meilleurs amis et c’est plutôt cool de voir comment tout s’est déroulé. Lorsque j’ai été échangé ici pour la première fois, nous avons tout de suite parlé de notre situation actuelle.

«Nous sommes des coéquipiers, nous sommes coéquipiers et nous passons chaque jour ensemble (pendant la saison). Il a été tellement génial pour moi et pour Timmy aussi. C’est plutôt cool de voir comment tout s’est déroulé.

Le défenseur de Tkachuk, Norris et des Canucks de Vancouver Quinn Hughes a passé beaucoup de temps avec le NDTP américain de 2015 à 2017. Le père de Tkachuk, Keith, un ancien joueur de la LNH, a obtenu un appartement où Brady et Norris ont vécu pendant ces deux années alors que la famille Hughes était à proximité.

« Avec le métier, vous devez regarder l’optimisme de différentes manières, et vous devez être productif pour survivre dans cette ligue et vous devez être un bon joueur », a déclaré le père de Norris, Dwayne. «(Norris) a passé beaucoup de temps avec des gens de hockey qui étaient dans l’entreprise. Il a appris à agir et à travailler.

«Cela a fait une grande différence en plus il a joué avec Brady et il connaissait la qualité de la personne et il est et le joueur. Cela, à son tour, vous donne confiance. Vous avez joué avec lui, vous avez eu du succès avec lui et je ne pense pas que vous ayez vraiment surpassé l’autre avant d’arriver dans la LNH. Brady était jeune et grand et fort et c’est un enfant incroyable, de haut caractère et c’est un leader.

«Cela vous donne-t-il confiance? Bien sûr, mais vous jouez aussi avec un gars qui est sans doute son meilleur joueur.

[email protected]

Twitter: @sungarrioch

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