L’évolution de la dénonciation, de Rome aux papiers du Pentagone à Wikileaks

L’historienne Amanda Foreman cherche dans le passé les origines du monde d’aujourd’hui. Lisez les colonnes précédentes ici.

Les Pentagon Papers, une revue secrète du ministère de la Défense sur l’implication des États-Unis dans la guerre du Vietnam, sont devenus publics il y a 50 ans la semaine prochaine. L’affaire qui a suivi devant la Cour suprême a garanti la liberté de la presse de signaler les malversations du gouvernement, mais l’analyste militaire américain à l’origine de la révélation, Daniel Ellsberg, a quand même fini par être poursuivi pour espionnage. Heureusement pour lui, les charges ont été abandonnées après que le procès a été pris dans le scandale du Watergate.

Les rebondissements qui entourent les Pentagon Papers ont une saveur typiquement américaine. À l’époque, aucun autre pays ne considérait la dénonciation comme un droit fondamental.

Les origines de la dénonciation sont beaucoup moins idéalistes. L’idée est issue des lois romaines « Qui Tam », d’une expression latine signifiant « celui qui poursuit pour lui-même le fait aussi pour le roi ». Les lois Qui Tam remplissaient une fonction de maintien de l’ordre en donnant aux informateurs une incitation financière à dénoncer les malfaiteurs. Un citoyen qui a poursuivi avec succès pour malversation a été récompensé par une partie de la succession du défendeur.


L’expression « donner l’alerte » n’est apparue que dans les années 1920, mais à ce moment-là, la culture américaine de la dénonciation avait déjà régné dans le géant de l’entreprise Standard Oil.

Le droit anglo-saxon a retenu une version grossière du Qui Tam. Initialement destiné principalement à punir les transgresseurs du sabbat, il s’est transformé en dénonciation de la corruption. En 1360, le monarque anglais Édouard III a eu recours à des lois de style Qui Tam pour encourager le signalement des jurés et des fonctionnaires qui acceptaient des pots-de-vin.

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Cependant, les dénonciateurs ne pouvaient jamais être sûrs que ceux au pouvoir n’exerceraient pas de représailles. Le sort de deux marins américains pendant la guerre d’indépendance, Richard Marven et Samuel Shaw, en est un bon exemple. Les hommes ont été emprisonnés pour diffamation après avoir dénoncé le commandant de la marine, Esek Hopkins, pour une série d’abus, y compris la torture de prisonniers de guerre britanniques. En désespoir de cause, ils ont demandé réparation au Congrès continental. Désireux d’affirmer son autorité, le Congrès a non seulement payé la facture juridique des hommes, mais a également adopté ce qui est généralement considéré comme la première loi de protection des dénonciateurs de l’histoire. La loi a été renforcée pendant la guerre civile via le False Claims Act, pour décourager la vente de fournitures militaires de mauvaise qualité.

Plus « historiquement parlant »

Ces premières lois encadraient de telles actions comme une expression de patriotisme. L’expression « donner l’alerte » n’est apparue que dans les années 1920, mais à ce moment-là, la culture américaine de la dénonciation régnait déjà dans le géant de l’entreprise Standard Oil. En 1902, un commis a jeté un coup d’œil sur certains documents qu’on lui avait ordonné de brûler, pour se rendre compte qu’ils contenaient des preuves d’actes répréhensibles. Il les a transmis à un ami, et ils ont atteint la journaliste Ida Tarbell, formant une partie essentielle de son exposé des abus monopolistiques de Standard Oil.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, le Congrès juif mondial a demandé au gouvernement une autorisation spéciale pour rançonner les réfugiés juifs en Roumanie et en France occupée par les Allemands. Un avocat du département du Trésor nommé Joshua E. Dubois Jr. a découvert que des fonctionnaires du département d’État empêchaient subrepticement l’argent de partir à l’étranger. Il a menacé de rendre publiques les preuves, forçant un président réticent Franklin Roosevelt à créer le War Refugee Board.

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Au cours du dernier demi-siècle, le nombre de dénonciateurs d’entreprises et de gouvernements a énormément augmenté. De nos jours, Internet regorge de lanceurs d’alerte à la Wikileaks. Mais contrairement à la saga des Pentagon Papers, qui est devenue un tournant dans la guerre du Vietnam et s’est terminée avec la justification de M. Ellsberg, on ne sait pas exactement ce que la publication de documents classifiés par Julian Assange, Chelsea Manning et Edward Snowden a accompli. Pour certains, les trois sont des héros ; pour d’autres, ils sont simplement des espions.

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Paru dans l’édition imprimée du 12 juin 2021 sous le titre « Dénonciation de Rome à Wikileaks ».

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