À l’approche de la réunion de Biden, Erdogan adoucit sa position

ISTANBUL – Au cours des quatre dernières années, le président Recep Tayyip Erdogan a effrontément écrasé ses opposants chez lui et s’est rapproché de Moscou, tout en inondant ses alliés de contrats gouvernementaux et en déployant des troupes dans la région où il l’entendait.

Et pour la plupart, l’administration du président Donald J. Trump a fermé les yeux.

Mais alors que M. Erdogan arrive à Bruxelles pour une réunion critique de l’OTAN lundi, il fait face à une administration Biden nettement plus sceptique, tout comme d’autres dirigeants d’hommes forts autrefois autorisés par M. Trump.

Le président russe Vladimir V. Poutine, qui a rencontré M. Biden mercredi, a répondu au nouvel ordre en devenant encore plus belliqueux, en supprimant ouvertement tout signe d’opposition politique intérieure et en menaçant la sécurité occidentale en massant des troupes à la frontière ukrainienne.

Mais pour M. Erdogan, les choses ne sont pas si simples. Grâce à la fois à la pandémie de coronavirus et à sa mauvaise gestion de l’économie, il est désormais confronté à de graves tensions internes, avec une inflation et un chômage en hausse, et une livre dangereusement affaiblie qui pourrait déclencher une crise de la dette.

Il a donc modifié son approche, assouplissant déjà ses positions sur plusieurs questions dans l’espoir de recevoir des investissements dont l’Occident a grandement besoin – ce que la Russie ne peut pas fournir. Pour rassurer les dirigeants occidentaux, il a annulé l’exploration de gaz en Méditerranée orientale, une activité qui avait exaspéré les alliés de l’OTAN et agacé Moscou en soutenant l’Ukraine contre les menaces de la Russie et en vendant des drones de fabrication turque à la Pologne.

Pourtant, M. Erdogan a des cartes importantes à jouer. La présence de la Turquie au sein de l’OTAN, son rôle de relais pour des millions de réfugiés et sa présence militaire en Afghanistan lui ont donné un réel levier auprès de l’Occident.

Il est donc peu probable que M. Erdogan renverse sa dérive vers l’autoritarisme, l’approfondissement de sa relation avec M. Poutine et son achat du système sophistiqué de défense aérienne russe S-400, même si cela signifie se heurter à la vision de M. Biden pour une alliance renforcée des démocraties. .

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Une question est de savoir jusqu’où M. Erdogan peut être poussé dans la direction de M. Biden avant qu’il ne devienne frustré et ne jette son sort avec le Kremlin ou même la Chine, bien qu’ayant été déçu par les deux pays sur les fournitures de vaccins, M. Erdogan est assez clair. pour garder ses options ouvertes.

“Comment ne perdez-vous pas la Turquie pendant que vous essayez de freiner Erdogan?” a déclaré Nigar Goksel, directeur du projet Turquie pour l’International Crisis Group.

Comme avec M. Poutine, l’approche initiale de M. Biden envers M. Erdogan avait été de maintenir ses distances, en essayant d’éviter les désaccords et de traiter les affaires à des niveaux diplomatiques inférieurs.

Depuis son accession à la présidence, M. Biden n’a parlé avec M. Erdogan qu’une seule fois. C’était pour l’informer que les États-Unis reconnaissaient le massacre des Arméniens dans les derniers jours de l’Empire ottoman comme un génocide. Alors qu’il s’agissait d’une humiliation pour M. Erdogan qui aurait pu provoquer une crise de colère les années précédentes, elle a suscité une réaction sourde ainsi que la promesse d’une réunion au sommet de l’OTAN.

M. Erdogan a ressenti le sang-froid de l’administration Biden, a déclaré Mme Goksel. “Erdogan essaie de trouver une voie à suivre alors qu’ils essaient de s’assurer qu’il ne marque pas de points politiques.”

Ankara veut vraiment sortir le pays d’une crise économique, aggravée par la pandémie, qui a détruit l’industrie touristique vitale de la Turquie. Il est également soucieux d’éviter de nouvelles sanctions américaines, imposées après que M. Erdogan a acheté le système de missiles S-400 à la Russie.

Les troubles économiques ont pesé sur la position politique de M. Erdogan. Alors que les élections sont encore dans deux ans, ses opposants ont un élan considérable, a déclaré Ozgur Unluhisarcikli, directeur d’Ankara du German Marshall Fund des États-Unis. Les Turcs voteront en fonction de l’état de l’économie, a-t-il déclaré, et pour cette seule raison, il a besoin de rencontrer M. Biden.

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M. Erdogan a assuré aux dirigeants d’entreprises américaines lors d’une table ronde virtuelle le mois dernier que la rencontre avec M. Biden « annoncerait une nouvelle ère », ajoutant : « Nous avons un potentiel sérieux de coopération avec les États-Unis dans un large éventail de domaines allant de la Syrie à la La Libye, de la lutte contre le terrorisme à l’énergie, du commerce aux investissements.

La relation personnelle des deux dirigeants remonte à de nombreuses années – M. Biden a rendu visite à M. Erdogan à son domicile en 2011, alors qu’il se remettait d’une intervention médicale – mais ils restent éloignés sur un certain nombre de questions.

Le plus épineux d’une demi-douzaine de différends entre les deux pays est sans aucun doute le refus de M. Erdogan de revenir sur son achat des S-400, qui a fait de la Turquie le seul pays de l’OTAN à être la cible des sanctions américaines et retiré de la F -35 programme d’avions de chasse.

M. Erdogan a même négocié l’achat d’une deuxième batterie à la Russie, mais avec la menace de nouvelles sanctions, il semble prêt à suspendre cet accord.

Au cœur de l’achat du S-400 par M. Erdogan se trouve sa méfiance à l’égard de Washington, qui, selon lui, a l’intention de le voir remplacé. Cette conviction n’a été renforcée que lorsque M. Biden a déclaré l’année dernière, lors de la campagne présidentielle de 2020, que les États-Unis devraient soutenir l’opposition en Turquie.

Mais il y a des craintes que s’il est trop pressé, M. Erdogan, qui a cruellement besoin d’un avion de chasse de cinquième génération, pourrait même acheter des Sukhois russes. Il existe également des inquiétudes concernant une cinquantaine de bombes nucléaires américaines stockées sur la base aérienne turque d’Incirlik, qui est sous contrôle conjoint turco-américain ; M. Erdogan a menacé à plusieurs reprises d’expulser les Américains.

Washington s’est préparé à contourner le désaccord sur les S-400, se concentrant plutôt sur les domaines stratégiques où les deux pays peuvent s’entendre, à savoir l’Afghanistan, où la Turquie participe à la mission depuis 2001, et l’Irak et la Libye.

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La Turquie, pour ses propres raisons, souhaite conserver une présence en Afghanistan, où elle a une longue affiliation et une histoire et une religion partagées. C’est l’une des principales raisons pour lesquelles l’envoyé spécial américain, Zalmay Khalilzad, a demandé à M. Erdogan d’envisager de maintenir une présence militaire là-bas lorsque M. Khalilzad a entamé des négociations avec les talibans sur un retrait américain.

Mais alors que la date limite de ce retrait se profile dès le mois prochain, M. Erdogan a retardé son engagement, créant une inquiétude dans les capitales européennes quant au maintien d’un accès sécurisé à l’aéroport de Kaboul pour leurs ambassades.

La Turquie resterait en Afghanistan si ses alliés lui fournissaient un soutien politique, financier et logistique, a déclaré le ministre de la Défense Hulusi Akar au début du mois. Les talibans ont donné à M. Erdogan un poids supplémentaire en annonçant que les troupes turques devraient quitter l’Afghanistan avec le reste de la force de l’OTAN.

La Libye, où l’intervention militaire de la Turquie l’été dernier a provoqué la colère de beaucoup, est un autre domaine d’accord possible. La Turquie a réussi à bloquer un assaut soutenu par la Russie contre la capitale de Tripoli, jetant une bouée de sauvetage au gouvernement soutenu par les Nations Unies et offrant une chance de parvenir à un règlement négocié de la guerre.

Dans d’autres domaines, ils se parleront. La politique américaine soutenant les forces kurdes en Syrie ne devrait pas changer malgré les plaintes amères de la Turquie, et M. Erdogan n’a montré aucun signe d’assouplissement en matière de droits humains.

“Biden sait qu’il devra peut-être choisir entre la Turquie et la démocratie”, a déclaré Soner Cagaptay, directeur du programme de recherche turc à l’Institut de Washington pour la politique au Proche-Orient.

Steven Erlanger contribué aux reportages de Bruxelles. Benjamin Novak également contribué au reportage.

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