À l’aube de la nouvelle année, attendez-vous à un nouvel assaut contre les grandes technologies | John Naughton

Ta particularité de l’histoire, c’est qu’elle se répète parfois. En ce qui concerne l’industrie de la technologie, nous l’avons vu au cours de l’année qui vient de se terminer et il semble que nous sommes sur le point de le revoir au cours de l’année qui vient de commencer.

Tout d’abord, cependant : 2021 a été l’année au cours de laquelle il est finalement devenu clair que le free ride dont Google et ses collègues ont profité pendant deux décennies touchait à sa fin – cette technologie allait devenir une industrie réglementée. On ne savait pas exactement comment cela allait se dérouler, mais la direction du voyage était indubitable.

Aux États-Unis, par exemple, la nouvelle administration Biden a commencé à nommer au gouvernement des personnes intelligentes qui comprenaient les dangers sociétaux d’un pouvoir sans restriction des entreprises. Des personnes comme Lina Khan, qui préside désormais la Federal Trade Commission, le principal organisme de réglementation du pays ; ou Tim Wu, aujourd’hui membre du Conseil économique national de la Maison Blanche en charge de la législation antitrust et de la concurrence ; ou Jonathan Kanter, un avocat antitrust de premier plan, maintenant procureur général adjoint. Etc. Étant donné que toutes les grandes entreprises technologiques sont basées aux États-Unis, il s’agissait des mesures les plus importantes, mais il y avait également des indications dans d’autres parties du monde (y compris la Competition and Markets Authority du Royaume-Uni) que des démocraties émergeaient du long sommeil pendant lequel la technologie les entreprises avaient prospéré de manière obscène.

Les entreprises technologiques ont bien sûr vu cela venir, et il était étrange de voir comment leurs réponses faisaient écho aux manuels de jeu des entreprises de tabac et d’énergie d’une période antérieure, comme l’ont relaté, par exemple, Naomi Oreskes et Erik Conway dans leur livre de 2010, Marchands du doute : comment une poignée de scientifiques a obscurci la vérité sur des problèmes allant de la fumée de tabac au réchauffement climatique. L’autre jour, on a demandé à Andrew Bosworth, le nouveau directeur de la technologie de Meta (née Facebook), s’il pensait que « l’hésitation à la vaccination serait la même avec ou sans les médias sociaux ». Sa réponse, textuellement, se lit comme suit : « Je pense que Facebook a probablement mené la plus grande campagne de vaccination contre le Covid au monde. Que pouvez-vous faire de plus si certaines personnes qui peuvent obtenir ces informations réelles d’une source réelle choisissent de ne pas les obtenir ? C’est leur choix. Ils sont autorisés à le faire. Vous avez un problème avec ces gens. Vous n’avez pas de problème avec Facebook. Vous ne pouvez pas mettre ça sur moi.

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Sonne familier? C’est ce qu’ont proposé les compagnies pétrolières lorsqu’elles ont inventé l’idée de « l’empreinte carbone » – c’est-à-dire ton empreinte sur la biosphère, pas la leur. C’est la stratégie du déplacement de responsabilité : puisque c’est un pays libre, personne ne vous oblige à faire ce qui est mauvais pour vous. L’obésité infantile est la responsabilité de l’enfant ou de ses parents. L’alcoolisme se produit parce que vous ne « buvez pas de façon responsable ». La radicalisation du tireur de masse n’est pas de la responsabilité de YouTube. C’est toujours votre faute, pas celle du fabricant du produit addictif.

Suivant. Dans la perspective de 2022, nous pouvons anticiper une répétition des performances de cet éternel aliment de base du capitalisme : l’exubérance irrationnelle – le phénomène par lequel, selon les mots de l’économiste Robert Shiller, « les nouvelles de la hausse des prix stimulent l’enthousiasme des investisseurs, qui se propage par contagion de personne à personne et, ce faisant, amplifie les histoires qui pourraient justifier la hausse des prix et attire une classe de plus en plus nombreuse d’investisseurs, qui, malgré des doutes sur la valeur réelle de l’investissement, y sont attirés en partie par l’envie de les succès des autres et en partie par l’excitation d’un joueur ».

Cette tulip-mania de nos jours se produit depuis un certain temps avec les crypto-monnaies, mais est sur le point de devenir plus frénétique car l’idée que la blockchain – la technologie cryptographique qui sous-tend le bitcoin, Ethereum et al – peut devenir la base de quelque chose appelé Web3 : un nouvelle version correctement décentralisée du World Wide Web (par rapport à la version actuelle dans laquelle le contrôle est devenu effectivement centralisé dans un petit nombre de sociétés géantes).

En principe, c’est une idée intéressante – créer ce qui serait en fait un monde alternatif de la finance, du commerce, des communications et du divertissement qui pourrait transformer radicalement des éléments importants de l’économie mondiale – et ne pas être contrôlé par les banques et les gouvernements. Mais pour ceux d’entre nous maudits par les souvenirs du passé, cela a un sentiment de déjà vu. Cela nous rappelle les débuts d’Internet dans les années 1980, lorsqu’il évoquait des rêves utopiques ; nous pensions enfin qu’il s’agissait d’une invention qui avait le potentiel de dissoudre les structures de pouvoir sclérosées de l’ancien monde et de devenir une force de démocratisation et d’autonomisation humaine.

Cela n’a pas fonctionné comme ça, bien sûr. Nous avons sous-estimé la ruse et la cruauté des entreprises, la faiblesse des gouvernements et le fait que beaucoup de nos semblables se contentaient d’être des patates de canapé passives, bien qu’avec des coffrets en streaming.

Face au rêve du Web3, alors, la question qui s’impose est : l’histoire va-t-elle se répéter ? Seul le temps nous le dira. En attendant, de cette utopie en reprise : bonne année !

Ce que j’ai lu

La liberté d’expression?
The Liberty of Local Bullies est un bel essai de 2011 de Noah Smith sur les limites du libertarisme.

Baignade chanceuse
La modération ou la mort est l’œuvre magistrale de Christopher Hitchens LRB examen d’une biographie d’Isaiah Berlin par Michael Ignatieff.

Des visionnaires audacieux
In the Beginning Was the Command Line est un essai mémorable de Neal Stephenson sur les PC, la programmation et les systèmes d’exploitation.

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