Après les incendies et les inondations, les agriculteurs australiens souffrent d’une peste de souris dévastatrice

Après avoir survécu à des années de sécheresse paralysante, les agriculteurs de l’est de l’Australie sont enfermés dans une bataille de plusieurs mois avec des hordes de souris qui se déversent dans les champs et dévorent les récoltes durement gagnées.

Le fermier Col Tink utilise un balai pour faire glisser des centaines de souris errantes vers un piège industriel de fortune, essentiellement une grande baignoire d’eau où elles se noient.


Le fermier Col Tink a utilisé un système de fortune pour noyer les souris qui ravagent les fermes de l’est de l’Australie Photo : – / Saeed KHAN

C’est une tentative brutalement simple de ralentir la peste qui a englouti sa ferme – près de la ville rurale de Dubbo – et des milliers d’autres fermes comme celle-ci dans l’est de l’Australie.

Mais les efforts de Tink ont ​​à peine fait une brèche. Les souris continuent de ronger les stocks de céréales et de foin tandis que tout ce qui est comestible à distance reste constamment attaqué.

Des vidéos sur la peau de masses de rongeurs se tordant ont été partagées dans le monde entier, ainsi que des rapports de patients hospitalisés mordus, de machines détruites et d’essaims courant en masse sur les routes.

Peste de la souris en Australie
Le colonel Tink craint les dégâts que les essaims de souris traversant l’est de l’Australie feront si la peste se poursuit jusqu’à la prochaine saison sèche Photo: – / Saeed KHAN

La peste est la dernière d’une série de catastrophes à frapper les agriculteurs en Australie. Une sécheresse qui a duré des années a été suivie de mois de feux de brousse dévastateurs à partir de la fin de 2019, avant que les pluies bienvenues ne deviennent des inondations dommageables dans plusieurs régions.

“Mon père est toujours en vie ; il a 93 ans, et ce sont les trois pires années qu’il ait jamais vues de sa vie, et je pense que c’est probablement la pire peste de souris qu’il ait vue aussi”, a déclaré Tink, qui élève principalement du bétail brahmane.

Mais la perspective que ce fléau se poursuive pendant l’hiver de l’hémisphère sud le fait craindre pour les préparatifs de la prochaine vague de sécheresse – qui est toujours à l’horizon.

Peste de la souris australienne
Les souris continuent de ronger les stocks de céréales et de foin dans l’est de l’Australie, qui a été touchée par ses pires infestations sauvages de mémoire d’homme Photo : – / Saeed KHAN

“Si nous n’avons pas un hiver vraiment froid et assez humide, je suis juste un peu inquiet de ce qui va se passer au printemps”, a déclaré à l’- l’homme de 65 ans.

Les perspectives ne sont pas bonnes, selon Steve Henry, chercheur à l’agence scientifique nationale australienne, le CSIRO.

“Quand une peste de souris se termine, elles disparaissent du jour au lendemain”, a déclaré Henry, qui étudie les animaux nuisibles en Australie depuis près de trois décennies.

Peste de la souris australienne
Bill Bateman, professeur agrégé à l’Université Curtin en Australie orientale spécialisé dans l’écologie comportementale, affirme que le problème des souris ne fera que s’aggraver à mesure que les hivers raccourciront en raison du changement climatique Photo : – / Saeed KHAN

“Nous ne voyons certainement pas cela pour le moment.”

Les souris sont un ravageur sauvage en Australie, arrivant aux côtés des premiers colons britanniques.

Le petit rongeur est presque parfaitement adapté pour exploiter le boom et le ralentissement naturels de l’agriculture dans le climat australien, ce qui signifie que les épidémies ne sont pas rares.

Peste de la souris australienne
Les experts disent qu’une solution à long terme est nécessaire pour lutter contre la peste des souris, et l’utilisation de poisons mortels pourrait constituer une menace majeure pour la biodiversité Photo: – / Saeed KHAN

Mais les chiffres cette année ont été “juste astronomiques”, selon Terry Fishpool, 74 ans, producteur de céréales de la ville voisine de Tottenham.

Un grand nombre de rongeurs a été signalé dès octobre, leur population alimentée par une récolte exceptionnelle après la pire sécheresse de mémoire d’homme.

Bill Bateman, professeur agrégé à l’Université Curtin en Australie-Occidentale, a déclaré que les invasions de souris géantes semblaient se produire une fois par décennie, mais que le changement climatique pourrait les rendre plus régulières.

“Si nous n’avons plus ces hivers froids, tels que nous fournissons des ressources aux souris toute l’année, cela deviendra alors une chose chronique plutôt qu’une chose aiguë”, a déclaré Bateman.

Alors que les rongeurs se précipitaient, le gouvernement a annoncé des millions de dollars de soutien et a recherché un poison plus puissant, qu’un ministre a comparé à des “souris napalming”.

Encore à approuver, la bromadiolone agit plus rapidement que l’appât au phosphure de zinc largement utilisé, mais reste également plus longtemps dans le système des souris mortes ou mourantes.

Les experts craignent que cela ne tue potentiellement la faune indigène qui mange les souris empoisonnées.

“L’utilisation de rodenticides de deuxième génération est une étape extrêmement préoccupante”, a déclaré Bateman, qui travaille à l’école des sciences moléculaires et de la vie.

« C’est une pente très glissante.

Une utilisation prolongée pourrait créer “une banque de cette toxine” dans l’environnement, tuant les prédateurs naturels et même risquant d’empoisonner les humains tout au long de la chaîne alimentaire, a déclaré Bateman.

“Nous allons vraiment nous créer des problèmes à l’avenir, non seulement en termes de destruction de notre biodiversité, mais également de destruction de nos défenses de première ligne contre tout futur fléau de souris.”

Henry a déclaré que l’utilisation correcte du phosphure de zinc à double concentration, l’appâtage lors de la plantation et l’élimination des sources de nourriture alternatives pourraient aider à réduire les chiffres s’ils augmentaient après l’hiver.

Mais l’accent mis sur les “solutions rapides” devait également se tourner vers des solutions à long terme, y compris davantage de recherches sur ce qui déclenche des “fléaux monumentaux”, a-t-il déclaré.

Fishpool a déclaré que les agriculteurs n’avaient pas d’autre choix entre-temps que de planter des cultures et d’espérer que les dommages causés par les souris ne seraient pas trop graves – en le comparant à l’un des passe-temps préférés du pays.

“Vous pouvez le mettre sur des chevaux et le jouer, mais si vous plantez la récolte, vous pouvez vous en soucier toute l’année et le jouer.”

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